Le juge rejette les accords de plaidoyer pour un couple dans une affaire d’espionnage sous-marin

WASHINGTON – Un juge fédéral a rejeté mardi les accords de plaidoyer d’un couple du Maryland qui avait tenté de vendre des secrets de sous-marins à un pays étranger, arguant que la peine de prison pour l’un des accusés était inférieure à celle que reçoivent certains trafiquants de drogue de bas niveau.

Le couple, Jonathan et Diana Toebbe, a initialement plaidé coupable en février pour avoir participé à un complot visant à vendre des secrets de sous-marins. Leur complot avait commencé à se défaire presque dès qu’ils l’avaient mis en branle, lorsque des responsables du renseignement brésilien ont remis au FBI une lettre que le couple avait écrite anonymement en 2020, proposant de vendre des secrets nucléaires. La divulgation a commencé un long effort pour connaître l’identité du couple et récupérer les secrets qu’ils ont volés.

M. Toebbe avait accepté un accord qui l’enverrait en prison pendant 12 ans, tandis que Mme Toebbe avait accepté de purger trois ans, ce qui l’aurait probablement libérée en deux ans.

La décision du juge a forcé les Toebbes à retirer leurs plaidoyers et la juge Gina M. Groh du tribunal de district fédéral du district nord de Virginie-Occidentale a fixé une date de procès pour janvier. Les avocats devront maintenant voir s’ils peuvent parvenir à un nouvel accord de plaidoyer que le juge Groh pourrait accepter ou poursuivre son procès en janvier.

L’affaire en a captivé plus d’un. Il combinait le métier de livre d’espionnage que le couple essayait d’utiliser, des cartes mémoire cachées dans des sandwichs au beurre de cacahuète, des emballages de gomme et des boîtes de pansement, avec les contraintes de la vie de banlieue, comme des recherches effrénées de baby-sitters pour qu’elles puissent faire une chute morte.

Le crédit…Prison régionale et établissement pénitentiaire de Virginie-Occidentale, via Agence France-Presse/Getty Images

Mais l’affaire a également soulevé des questions sur les raisons pour lesquelles un couple menant une vie confortable dans un quartier bourgeois d’Annapolis, dans le Maryland, risquerait tout pour essayer de vendre des secrets à un gouvernement étranger. Au tribunal, un avocat de Mme Toebbe a fait référence à des difficultés personnelles auxquelles elle a dû faire face, sans donner plus de détails.

Alors même que l’audience de mardi commençait, le juge Groh a exprimé son scepticisme quant aux accords de plaidoyer, suggérant que l’accord permettrait à Mme Toebbe de sortir de prison bien trop tôt.

Le juge Groh a déclaré que le crime de Mme Toebbe avait fait d’elle “une criminelle de la pire espèce, c’est pourquoi les 36 mois me troublent”.

“Il y a des trafiquants de drogue de niveau inférieur qui vont en prison pendant bien plus de 36 mois”, a déclaré le juge.

Les procureurs et les avocats de la défense ont fait valoir que les accords convenus étaient équitables. Dans le cas de Mme Toebbe, elle ne pourrait jamais travailler comme enseignante et serait longtemps séparée de ses enfants.

“Ce sera quelqu’un qui vivra le reste de sa vie avec cette lettre écarlate sur elle”, a déclaré Barry P. Beck, avocat de Mme Toebbe.

Les procureurs ont noté que M. Toebbe, qui avait été formé à la fois à la propulsion nucléaire et au traitement de données classifiées, portait l’essentiel de la responsabilité. Mais ils ont ajouté qu’il avait coopéré avec les efforts de la marine pour faire une évaluation des dommages et que les informations qu’il avait transmises étaient classées uniquement comme confidentielles, et non comme secrètes ou top secrètes.

“Sa coopération après le plaidoyer a été substantielle, très substantielle”, a déclaré Jarod J. Douglas, un avocat adjoint des États-Unis. «C’était essentiel pour une évaluation plus large de la conduite de cet accusé que nous n’avons peut-être jamais connue. La marine n’aurait jamais su quelle était sa conduite et quelle était sa portée sans sa coopération.

Mais le juge Groh n’était pas convaincu. Après une pause, elle a lu une déclaration d’impact soumise par le vice-amiral William Houston de la marine qui décrivait les dommages que les Toebbes avaient causés à la flotte sous-marine et à la sécurité nationale.

“La nation a dépensé des milliards de dollars pour développer la technologie de propulsion nucléaire navale”, a déclaré le juge Groh, lisant le communiqué. “M. Les actions de Toebbe ont compromis l’intégrité de ces informations protégées, sapant ainsi l’avantage militaire offert par des décennies de recherche et développement.

Les informations que M. Toebbe a volées à la marine, selon le communiqué, pourraient donner aux marines étrangères la possibilité de combler l’écart avec les États-Unis, ce qui nécessiterait des efforts et des ressources extraordinaires pour être restauré.

Les preuves présentées plus tôt dans le procès ont montré que M. Toebbe se débattait avec des questions sur le pays à approcher, Mme Toebbe ayant moins de scrupules.

Mme Toebbe, enseignante au secondaire titulaire d’un doctorat. en archéologie, avait été profondément critique à l’égard du président Donald J. Trump et avait ouvertement songé à quitter les États-Unis, ont déclaré d’anciens étudiants. Mais les avocats de la défense de Mme Toebbe ont noté qu’un dégoût pour M. Trump ou l’état de la politique américaine n’était pas inhabituel.

Le couple a finalement approché un pays ami des États-Unis, le Brésil, s’adressant à un service de renseignement là-bas en avril 2020. Mais des responsables brésiliens ont informé le FBI, selon un haut responsable brésilien et d’autres personnes informées de l’enquête.

Le gouvernement américain n’a jamais reconnu le pays auquel le couple s’est approché, car il a essayé de garder de nombreux détails – y compris comment M. Toebbe a volé les secrets du US Navy Yard à Washington – hors du dossier judiciaire.