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(Reuters) – Un juge fédéral a refusé jeudi de reporter la primaire présidentielle américaine du Wisconsin la semaine prochaine, mais a prolongé le délai de vote des absents au milieu des inquiétudes généralisées concernant les risques pour la santé liés à la pandémie de coronavirus.

PHOTO DE DOSSIER: Un panneau dirige les électeurs vers un bureau de vote près de la capitale de l'État à Madison, Wisconsin, États-Unis, le 6 novembre 2018. REUTERS / Nick Oxford / File Photo

Le juge de district américain William Conley a statué que la tenue du concours de mise en candidature de mardi pendant la pandémie créerait des «fardeaux sans précédent» pour les électeurs et les scrutateurs, mais il n'était pas approprié qu'un tribunal fédéral retarde les élections dans tout l'État.

Conley a ajouté un délai supplémentaire de six jours à la date limite de réception des bulletins de vote par correspondance par les fonctionnaires électoraux, mais l'a prolongé jusqu'au 13 avril. Il a également donné aux électeurs un jour supplémentaire, jusqu'à vendredi, pour demander des bulletins de vote par correspondance et a assoupli l'exigence de l'État qu'un témoin signer un bulletin de vote par correspondance.

La décision est intervenue sur trois actions en justice déposées par des démocrates et des groupes de droit de vote demandant au Wisconsin de reporter le vote principal ou d'élargir le vote par correspondance pendant l'épidémie de coronavirus, ce qui a suscité des inquiétudes quant aux risques pour la santé et conduit à une pénurie de travailleurs électoraux pour mardi.

Les résidents ont l'ordre de rester chez eux et les rassemblements publics sont interdits dans le Wisconsin. Mais le gouverneur démocrate de l’État et la législature de l’État sous contrôle républicain n’ont pas décidé de retarder les élections primaires et locales également prévues mardi.

"Autant que le tribunal préférerait que la législature et le gouverneur du Wisconsin considèrent la santé publique avant toute considération politique, cela n'apparaît pas dans les cartes", a écrit Conley.

"Il n'est pas non plus approprié qu'un tribunal fédéral de district agisse en tant que responsable de la santé de l'État en prenant cette mesure pour eux", a-t-il déclaré.

La pandémie a perturbé la course démocrate pour choisir un challenger pour le président républicain Donald Trump lors des élections américaines du 3 novembre, chassant le favori Joe Biden et son rival Bernie Sanders de la campagne électorale et forçant plus d'une douzaine d'autres États à retarder ou à s'adapter leurs primaires pour limiter les risques sanitaires.

Dans le Wisconsin, les inquiétudes concernant le coronavirus ont laissé près de 60% des municipalités de l’État à court de personnel de scrutin et plus de 100 municipalités sans personnel pour un seul bureau de vote, a rapporté la commission électorale de l’État. La garde nationale de l'armée du Wisconsin devrait apporter son aide aux urnes mardi.

Plus de 1,1 million de bulletins de vote par correspondance avaient été demandés jeudi – dépassant le taux de participation total à la primaire présidentielle démocrate de 2016 – bien que moins de la moitié aient été retournés jusqu'à présent.

Les représentants de l'État ont évoqué la nécessité de mener les élections prochainement, car il décidera des milliers de bureaux locaux et de l'État, y compris un siège à la Cour suprême du Wisconsin qui pourrait être déterminant pour décider des futures affaires de droit de vote. Le Wisconsin est considéré comme un État du champ de bataille crucial pour les élections de novembre.

Le gouverneur Tony Evers a demandé à la législature de l'État la semaine dernière d'adopter un projet de loi pour envoyer un bulletin de vote par correspondance à chaque électeur inscrit, mais les républicains ont déclaré qu'il n'y avait pas assez de temps pour que cela soit possible.

"Si j'avais pu changer l'élection par moi-même, je l'aurais fait mais je ne peux pas sans violer la loi de l'Etat", a déclaré Evers.

Evers est sous le feu de certains de ses collègues démocrates pour ne pas avoir poussé la législature à reporter la primaire. Sanders, un sénateur américain du Vermont, avait appelé mercredi à un report.

PHOTO DE DOSSIER: Les candidats démocrates à la présidentielle américaine, l'ancien vice-président Joe Biden et le sénateur Bernie Sanders, font un coup de coude à la place d'une poignée de main alors qu'ils saluent les autres avant le début du 11e débat des candidats démocrates de la campagne présidentielle américaine de 2020, qui s'est tenu dans les studios de CNN à Washington sans public en raison de la pandémie mondiale de coronavirus, à Washington, aux États-Unis, le 15 mars 2020. REUTERS / Kevin Lamarque / File Photo

Le Comité national démocrate a salué la décision du juge.

"Nous sommes heureux que le tribunal ait pris la bonne décision aujourd'hui", a déclaré le président de DNC, Tom Perez. «L'élargissement de l'accès au vote par correspondance est essentiel dans le sillage de la pandémie COVID-19 et nous continuons d'encourager tous les États à poursuivre le vote par correspondance et sans excuse.»

Dans un dossier juridique à la cour fédérale traitant des poursuites, Evers a déclaré que la prolongation du délai pour obtenir et renvoyer un bulletin de vote par correspondance et assouplir les dispositions relatives aux témoins était un «terrain d'entente» approprié pour protéger à la fois la santé et le droit de vote.

Reportage de John Whitesides à Washington; Rapports supplémentaires de Joseph Axe et Trevor Hunnicutt; Montage par Will Dunham, Peter Cooney et Tom Brown

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