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NEW YORK (Reuters) – Un juge américain a rejeté jeudi la proposition de l'avocat célèbre Michael Avenatti de rejeter une accusation criminelle selon laquelle il aurait fraudé un client qui, selon lui, était au courant de paiements inappropriés que Nike aurait faits à des familles de recrues de basket-ball universitaires.

Le juge américain ordonne à Michael Avenatti de faire face à une accusation de fraude alors que le procès Nike approche

PHOTO DE DOSSIER: L'avocat Michael Avenatti quitte le palais de justice des États-Unis dans le quartier de Manhattan à New York, États-Unis, le 8 octobre 2019. REUTERS / Brendan McDermid

Le juge de district américain Paul Gardephe à Manhattan a statué trois jours après avoir refusé de rejeter deux accusations d'extorsion accusant Avenatti de menacer une conférence de presse sur les paiements à moins que Nike (NKE.N) lui a versé jusqu'à 25 millions de dollars.

Nike a nié toute faute.

Connu pour avoir représenté la star du porno Stormy Daniels et critiqué le président américain Donald Trump, l'Avenatti, âgé de 48 ans, doit faire face à un procès prévu le 21 janvier pour ses relations avec Nike, et à deux autres procès criminels ce printemps pour des accusations indépendantes. Il a plaidé non coupable de toutes les accusations.

Les avocats d'Avenatti n'ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires. Un porte-parole du procureur américain Geoffrey Berman à Manhattan a refusé de commenter.

Les procureurs ont accusé Avenatti d'avoir dit à Nike en mars dernier qu'il ne publierait pas les déclarations de son client Gary Franklin sur les paiements si la société de vêtements de sport versait à Franklin 1,5 million de dollars, et lui jusqu'à 25 millions de dollars pour mener une enquête interne.

Ils ont déclaré qu'Avenatti n'avait pas non plus dit à Franklin, qui entraînait une équipe de basket-ball de jeunes dans une ligue sponsorisée par Nike, que Nike avait proposé de régler les réclamations de l'entraîneur sans payer Avenatti, et avait plutôt utilisé ces réclamations pour se garantir des richesses.

Les procureurs ont déclaré que cela privait Franklin des «services honnêtes» d'Avenatti et constituait une fraude.

Avenatti a déclaré que l'accusation aurait dû être rejetée car elle ne faisait pas mention d'un «pot-de-vin» ou d'un «pot-de-vin», ce qui, selon lui, était nécessaire dans le cadre d'une affaire de la Cour suprême de 2010 impliquant l'ancien directeur général d'Enron Corp, Jeffrey Skilling.

Gardephe, cependant, a déclaré que l'absence de ces mots n'avait aucune «signification talismanique» et qu'il suffisait que le gouvernement accuse Avenatti d'avoir violé une «obligation légale connue» envers Franklin même si Nike n'a jamais payé un cent à Avenatti.

"L'acte d'accusation plaide des faits suffisants pour démontrer qu'Avenatti a violé les devoirs légalement reconnaissables qu'un avocat doit à son client", a écrit Gardephe.

Le chef d'accusation de fraude et un chef d'extorsion sont passibles d'une peine maximale de 20 ans de prison.

Avenatti fait également face à un procès le 21 avril à Manhattan pour avoir prétendument trompé Daniels avec le produit d'un contrat de livre, et un procès le 19 mai à Santa Ana, en Californie, pour avoir prétendument fraudé des clients avec des millions de dollars et menti à l'Internal Revenue Service.

L'affaire est U.S.v.Avenatti, U.S. District Court, Southern District of New York, No.19-cr-00373.

Reportage de Jonathan Stempel à New York; Montage par Lisa Shumaker

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