Le Japon utilise de minuscules vers pour aider à détecter les premiers signes de cancer

Un test de dépistage utilisant de minuscules vers pour détecter les premiers signes de cancer du pancréas dans l’urine a été développé par une société de biotechnologie japonaise, qui espère qu’il pourrait aider à renforcer le dépistage de routine. Les scientifiques savent depuis longtemps que les fluides corporels des patients atteints de cancer ont une odeur différente de ceux des personnes en bonne santé, avec des chiens entraînés à détecter la maladie dans des échantillons d’haleine ou d’urine. Mais Hirotsu Bio Science a génétiquement modifié un type de ver appelé « C. elegans » – environ un millimètre de long, avec un odorat aigu – pour réagir à l’urine de personnes atteintes d’un cancer du pancréas, qui est notoirement difficile à détecter tôt. « C’est une avancée technologique majeure », a déclaré le PDG Takaaki Hirotsu, un ancien universitaire qui a étudié les petits vers connus sous le nom de nématodes, a déclaré à l’AFP. La société basée à Tokyo a déjà utilisé les vers pour détecter le cancer dans des tests de dépistage, sans toutefois préciser de quel type.

Le nouveau test n’est pas destiné à diagnostiquer le cancer du pancréas, mais pourrait aider à renforcer le dépistage de routine car des échantillons d’urine peuvent être prélevés à domicile sans avoir besoin d’une visite à l’hôpital, a déclaré Hirotsu lors d’une conférence de presse mardi.

Et si les vers sonnaient l’alarme, le patient serait alors référé à un médecin pour des tests supplémentaires, a-t-il déclaré.

Il espère que cela pourrait aider à augmenter les taux de détection du cancer au Japon, qui, comme de nombreux pays, a vu les taux de dépistage chuter pendant la pandémie alors que les gens évitaient les visites médicales.

Même avant la pandémie, les patients japonais se présentaient moins souvent aux dépistages du cancer que nombre de leurs pairs des pays développés, selon les données de l’OCDE.

« Cela change la donne… Les gens doivent changer leur perception du dépistage du cancer », a déclaré Eric di Luccio, directeur du centre de recherche de l’entreprise.

Hirotsu et l’Université d’Osaka ont détaillé les compétences de détection du cancer de C. elegans dans une étude conjointe publiée plus tôt cette année dans la revue à comité de lecture « Oncotarget ».

Dans des tests séparés menés par l’entreprise, les vers ont correctement identifié les 22 échantillons d’urine de patients atteints de cancer du pancréas, y compris les personnes aux premiers stades de la maladie.

Tim Edwards, maître de conférences en psychologie à l’Université de Waikato en Nouvelle-Zélande, qui a étudié la capacité des chiens à détecter le cancer du poumon, a déclaré que l’utilisation des vers semblait « prometteuse ».

Edwards, qui n’est pas affilié à la société japonaise, a noté que contrairement aux chiens, les vers n’avaient besoin d’aucune formation pour détecter le cancer chez les patients.

Daniel Kolarich, professeur agrégé à l’Australian Center for Cancer Glycomics, a souligné que la nature « non conventionnelle » de la méthode pourrait être « l’une des raisons pour lesquelles cela n’a pas reçu plus d’attention ».

« Personnellement, je pense que nous devons poursuivre toutes les stratégies sensées pour développer et identifier des tests qui peuvent nous aider à identifier le cancer le plus tôt possible », a-t-il déclaré à l’AFP.

Mais il a averti que les nouveaux diagnostics doivent « avoir une spécificité et une sensibilité supérieures pour garantir que le cancer est détecté le plus tôt possible et que les diagnostics de cancer faussement positifs peuvent être évités ».

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