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Le Japon a entamé lundi ses premières chasses commerciales à la baleine depuis plus de trois décennies, écartant l’indignation de la reprise d’une pratique que les écologistes qualifient de cruelle et dépassée.

Cinq navires appartenant à des communautés baleinières ont quitté le port de Kushiro, dans le nord du Japon, avec leurs cornes éclatantes et des bâches grises jetées sur leurs harpons. Lundi après-midi, une première baleine avait été capturée et était en train d'être ramenée à terre.

Les chasses interviennent après que le Japon a décidé de se retirer de la Commission baleinière internationale, une initiative critiquée par les activistes et les pays anti-chasse à la baleine mais accueillie favorablement par les communautés japonaises de chasse à la baleine.

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Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Les navires baleiniers japonais quittent un port de Kushiro pour se lancer dans la chasse commerciale à la baleine pour la première fois en 31 ans, île nordique d'Hokkaido au Japon

Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Les équipages japonais de chasse à la baleine se préparent à monter à bord de leurs navires et à se rendre en haute mer lundi matin à la recherche de rares baleines

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Le Japon a récemment décidé de se retirer de la Commission baleinière internationale, ce qui a permis de permettre la pêche à la baleine

"Mon cœur déborde de joie et je suis profondément ému", a déclaré Yoshifumi Kai, président de l'Association japonaise de chasse à la baleine, s'adressant à une douzaine de politiciens, de responsables locaux et de baleiniers à Kushiro avant le départ des bateaux.

«C'est une petite industrie, mais je suis fier de chasser les baleines. Les gens chassent la baleine depuis plus de 400 ans dans ma ville natale.

Les navires baleiniers partaient également lundi matin d'autres ports, notamment à Shimonoseki, dans l'ouest du Japon.

L'agence des pêches du pays a annoncé lundi qu'elle avait fixé un plafond pour une capture totale de 227 baleines jusqu'à la fin décembre, soit 52 petits rorquals, 150 baleines et 25 rorquals noirs.

"Je suis un peu nerveux mais heureux que nous puissions commencer à chasser", a déclaré à l'AFP, Hideki Abe, un baleinier de la région de Miyagi, dans le nord du Japon, avant de partir.

«Je ne pense pas que les jeunes sachent cuisiner et manger de la viande de baleine. Je veux que plus de gens essaient de le goûter au moins une fois.

Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Des pêcheurs font la queue pour participer à une cérémonie à laquelle assistent des membres du public pour bénir leur voyage lundi matin à Kushiro, Hokkaido

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Le navire-mère d'une flotte baleinière est envoyé au port de Shimonoseki, au sud-ouest du Japon. Des opérations de pêche ont eu lieu lundi dans la nation insulaire

Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Un cachalot sort de la mer alors qu'il plonge dans la mer près de Hokkaido, au Japon

La chasse à la baleine s'est longtemps révélée être un rare point d'éclair diplomatique pour Tokyo, qui affirme qu'il s'agit d'une tradition japonaise qui ne devrait pas être soumise à une ingérence internationale.

En tant que membre de la CBI, le Japon était interdit de chasse commerciale aux grandes baleines, bien qu'il puisse attraper de petites variétés dans les eaux proches de son littoral.

Mais il a également exploité une lacune dans les règles du corps pour mener des chasses de baleines extrêmement controversées dans des eaux protégées de l'Antarctique sous le signe de la "recherche scientifique".

Les activistes ont déclaré que les chasses n'avaient aucune valeur scientifique et que le Japon n'avait pas caché le fait que la viande de baleine capturée lors de ces chasses était finalement vendue à la consommation.

Humane Society International a claqué la reprise des chasses commerciales.

"C'est un jour triste pour la protection des baleines dans le monde", a déclaré Nicola Beynon, responsable des campagnes du groupe, accusant le Japon de commencer une "nouvelle et choquante ère de chasse à la baleine par les pirates".

Avec son retrait de la CBI, Tokyo chassera la baleine au large du Japon, mais mettra fin aux chasses les plus controversées de l'Antarctique.

"La reprise de la chasse commerciale à la baleine est un vœu ardent des baleiniers à travers le pays", a déclaré Shigeto Hase, directeur de l'agence japonaise de la pêche, lors de la cérémonie de départ à Kushiro.

Il a ajouté que la reprise de la chasse commerciale à la baleine garantirait "que la culture et le mode de vie soient transmis à la prochaine génération".

Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Les gens aiment manger des plats de baleine dans un restaurant à Tokyo. La viande de baleine est utilisée dans une variété de plats japonais

La viande de baleine était une source essentielle de protéines dans les années qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale au Japon, alors que le pays était désespérément pauvre.

La plupart des rapports suggèrent que la consommation a considérablement diminué au cours des dernières décennies – une grande partie de la population déclarant ne jamais manger de viande de baleine – et les activistes ont poussé le Japon à abandonner cette pratique.

Mais un responsable du gouvernement japonais a déclaré que "la demande était stable".

"Il est totalement faux que la chasse commerciale à la baleine ne soit pas viable car la demande est en baisse", a-t-il déclaré.

Certains pensent que le retour du Japon à la chasse commerciale à la baleine sonnera le glas de l'industrie.

"Le Japon est en train d'arrêter la chasse à la baleine en haute mer (…). C'est un pas énorme en direction de l'élimination des baleines pour leur viande et d'autres produits", a déclaré Patrick Ramage, directeur de la conservation marine au Fonds international pour la protection des animaux.

Il a déclaré que la chasse commerciale à la baleine dans les eaux japonaises avait peu de chances d'avoir un avenir prometteur compte tenu de la diminution des subventions et du rétrécissement du marché de la viande de baleine.

"Ce que nous voyons, c'est le début de la fin de la chasse à la baleine japonaise."

Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Un petit rorqual soulevé par une grue lors du programme de recherche sur la chasse à la baleine dans le Pacifique Nord dans le port de Kushiro à Kushiro, Hokkaido, en 2017

Le Japon reprend la chasse commerciale à la baleine après 31 ans, malgré les critiques internationales

Des membres d'un groupe d'activistes écologistes participent à un rassemblement contre les activités de chasse à la baleine au Japon près de l'ambassade du Japon à Séoul, en Corée du Sud, le mois dernier.

Source

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