Le gouvernement Ford ne dira pas combien d’heures ont passé à se battre pour garder les lettres de mandat secrètes

Le gouvernement de l’Ontario refuse de dire combien d’heures financées par les contribuables ses avocats ont passé à se battre pour garder secrètes les lettres de mandat du premier ministre Doug Ford, malgré l’ordre de divulguer le chiffre à CBC Toronto par le commissaire à la protection de la vie privée de la province.

Dans une ordonnance du mois dernier, un arbitre du Commissaire à l’information et à la protection de la vie privée (IPC) a déterminé que les renseignements n’étaient pas protégés par le secret professionnel de l’avocat, comme l’avait soutenu le ministère du Procureur général, et a dit au gouvernement de divulguer le nombre total d’heures l’avocat a travaillé pour garder les lettres du public de juillet 2018 à juillet 2021.

La province a plutôt déposé un appel auprès de la Cour divisionnaire de l’Ontario vendredi – comme elle l’a fait il y a trois ans lorsque le CIPVP lui a ordonné de divulguer les lettres réelles.

Les lettres de mandat énoncent traditionnellement les ordres de marche qu’un premier ministre a pour chacun de ses ministres après son entrée en fonction – et ont été régulièrement publiées par les gouvernements à travers le pays.

Mais depuis son arrivée au pouvoir en 2018 et la publication de ses premières lettres de ce type, le gouvernement Ford a demandé aux avocats de la Couronne de faire appel de la CPI et des décisions des tribunaux ordonnant leur libération.

La bataille sur les lettres elles-mêmes se dirige vers la Cour suprême du Canada.

Il semble maintenant que la province entame une lutte similaire pour empêcher le public de savoir combien d’heures financées par les contribuables ont été consacrées à ces efforts.

“C’est scandaleux”, a déclaré James Turk, directeur du Centre for Free Expression de l’Université métropolitaine de Toronto.

“Le public a le droit de savoir quel est l’investissement du gouvernement dans la lutte pour empêcher le public de savoir les choses – et ils luttent contre cela.”

Turk dit que c’est un autre exemple des efforts du gouvernement de l’Ontario pour restreindre l’accès à l’information.

“Cela fait partie d’un principe de gros de leur part – une attaque de principe – disant que le public devrait simplement avoir moins de droit de savoir que ce que la législation prévoit”, a-t-il déclaré à CBC Toronto.

Privilège avocat-client

Le ministère du Procureur général avait fait valoir que le nombre d’heures consacrées à l’affaire relevait d’une exception au secret professionnel de l’avocat dans la Loi sur l’accès à l’information et la protection de la vie privée de l’Ontario.

L’arbitre de l’IPC, Valerie Jepson, n’était pas d’accord, jugeant qu’ils ne pouvaient pas raisonnablement révéler des informations privilégiées.

“Un seul chiffre ne divulguant que le nombre total d’heures ne pourrait en dire plus sur les moments où relativement plus de travail a été entrepris que ce qui serait révélé par une prise de conscience des événements marquants eux-mêmes”, a écrit Jepson dans sa commande.

Dans sa demande de contrôle judiciaire, le ministère soutient que le CIPVP a commis une erreur dans cette interprétation et prétend que CBC Toronto pourrait déduire des informations privilégiées, comme la stratégie de litige pour l’affaire, du nombre total d’heures.

Un porte-parole du ministère du Procureur général a déclaré qu’il serait inapproprié de commenter car l’affaire est devant les tribunaux.

La révision judiciaire de l’ordonnance du CIPVP sera entendue par la Cour divisionnaire à une date ultérieure.

Les documents obtenus par CBC Toronto concernant sa demande initiale d’accès à l’information pour les lettres de mandat indiquent clairement que les hauts fonctionnaires du gouvernement Ford prévoyaient de les cacher au public dès le départ.

James Turk, directeur du Centre for Free Expression de l’Université métropolitaine de Toronto, affirme que le résultat de l’appel de la lettre de mandat aura une incidence sur l’avenir de l’accès à l’information en Ontario. (Zoom)

Dans un courriel daté du 31 juillet 2018, le directeur exécutif de la politique du premier ministre, Greg Harrington, a écrit : « l’intention est de les garder [the letters] à nous aussi longtemps que possible.”

La Cour suprême du Canada a accepté d’entendre l’appel de la province pour garder les lettres de mandat secrètes en mai, mais une audience n’a pas encore été fixée.

Le tribunal supérieur n’entendra probablement pas l’appel avant le début de l’année prochaine.

À ce stade, Turk affirme que l’affaire des lettres de mandat concerne moins les documents eux-mêmes que l’avenir de l’accès à l’information en Ontario et ce qui peut être retenu comme secret du Cabinet à l’avenir.

“[The province’s] conception des documents confidentiels du cabinet est comme un trou noir géant qui aspire tout ce qui s’approche du cabinet », a-t-il déclaré.

“Si ce point de vue tient, ce sera une mauvaise journée pour le public dans ce pays, et certainement dans la province de l’Ontario, car cela dirait que vous avez moins le droit à l’information que je pense – et je pense que la plupart des gens pensent – est nécessaire dans une société démocratique. »