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WASHINGTON (AP) – Au début de la crise des coronavirus, le président Donald Trump était flanqué dans la salle de briefing de la Maison Blanche par une équipe d’experts en santé publique dans un portrait apparent d’unité pour faire face à la maladie qui ravageait le monde.

Mais alors que la crise s’est étendue à toutes les régions du pays, avec une escalade des décès et peu de sentiment de fin de partie, un gouffre s’est creusé entre le président et les experts. Le résultat: la livraison quotidienne d’un message mitigé au public à un moment où la cohérence est le plus nécessaire.

Trump et ses conseillers politiques insistent sur le fait que les États-Unis n’ont pas de rival dans leur réponse à la pandémie. Ils soulignent le fait que les États-Unis ont administré plus de tests viraux que tout autre pays et que le pourcentage de décès parmi les personnes infectées est parmi les plus bas.

«Pour le moment, je pense que c’est sous contrôle», a déclaré Trump lors d’une interview avec Axios. Il a ajouté: «Nous avons fait un excellent travail.»

Mais la flambée des infections, des hospitalisations et des décès raconte une autre histoire. Et cela laisse entendre que le président est de plus en plus en décalage avec les propres experts médicaux et de santé publique du gouvernement fédéral.

Le nombre de morts aux États-Unis, qui s’élève maintenant à 155 000 morts, devrait s’accélérer. Les dernières prévisions composites des Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis prévoient une moyenne de près de 1 000 décès par jour jusqu’au 22 août.

Le Dr Deborah Birx, coordinatrice du groupe de travail sur les coronavirus à la Maison Blanche, a averti cette semaine que le virus était devenu «extraordinairement répandu».

Trump n’aimait pas ça. Il a rejeté son commentaire comme «pathétique» et a accusé qu’elle capitulait face aux critiques de la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, qui avait auparavant critiqué Birx.

L’amiral Brett Giroir, le secrétaire adjoint de la Santé et des Services sociaux qui a évité de contredire le président tout au long de la crise, a déclaré dimanche qu’il était temps de «passer» du débat sur l’hydroxychloroquine, un médicament que Trump continue de promouvoir en tant que COVID- 19 traitement même s’il n’y a aucune preuve claire de son efficacité.

Le Dr Robert Redfield, chef du CDC, a reconnu la semaine dernière lors d’une interview d’ABC News que la réponse initiale du gouvernement fédéral au virus était trop lente.

«Ce n’est pas une séparation d’avec le président, c’est une lacune caverneuse», a déclaré Lawrence Gostin, un expert en santé publique à l’Université de Georgetown. «Ce que nous constatons, c’est que les scientifiques ne seront plus intimidés par la Maison Blanche.»

Jusqu’à récemment, les experts médicaux du groupe de travail sur les coronavirus de la Maison Blanche ont marché sur la corde raide. Ils ont fait pression pour fournir la meilleure science au public tout en essayant d’éviter de sembler contredire directement Trump – dans l’espoir de maintenir leur influence dans le processus de prise de décision.

L’effort s’est joué, à certains moments, comme une danse maladroite.

Depuis des mois maintenant, l’aile ouest a contrôlé le calendrier médiatique du Dr Anthony Fauci, qui a attiré la colère du président et de ses conseillers dans les premiers jours de la pandémie en raison de l’attention médiatique démesurée qu’il a reçue et de sa volonté perçue de contredire la président, selon trois responsables de la Maison Blanche et des républicains proches de l’aile ouest non autorisés à parler publiquement de conversations privées.

Fauci, le plus grand spécialiste des maladies infectieuses du pays, a adopté un ton beaucoup plus prudent que Trump ou tout autre membre du groupe de travail sur la décision de la nation de «rouvrir», provoquant la frustration d’un président qui voit une économie résurgente comme la clé de la victoire. encore quatre ans au pouvoir.

Birx, jusqu’à récemment, était restée largement du bon côté du président, bien que ses représentations optimistes de la lutte contre la pandémie aient attiré le scepticisme récent des démocrates et d’autres responsables de la santé publique. Mais Trump a également déchiqueté Birx en privé ainsi que dans ses commentaires publics cette semaine pour ne pas avoir adopté un ton plus optimiste à propos des États qui se portent bien et pour avoir déclaré qu’elle avait un «immense respect» pour le rival de Trump, Pelosi, ont déclaré les responsables.

Tout au long de la pandémie, certains responsables gouvernementaux de la santé publique ont exprimé en privé leur inquiétude aux membres du personnel de l’aile ouest de craindre de contredire le président alors même qu’ils essayaient de se concentrer sur les données et la science derrière la réponse de l’administration au virus, ont déclaré des responsables. Mais publiquement, il y a eu un effort concerté pour montrer que l’équipe et le bureau ovale parlent d’une seule voix.

Redfield a contesté lundi que les responsables de la santé cherchaient à se distancer du président.

«Je ne pense pas que ce soit une caractérisation exacte», a déclaré Redfield dans une interview. Il a ajouté: «Je pense que nous communiquons librement et directement alors que nous voyons l’épidémie en tant que membres du groupe de travail.»

Lundi, Trump a semblé s’éloigner de sa critique selon laquelle Birx «prenait l’appât» de Pelosi et a déclaré qu’il avait un grand respect pour le médecin.

Il a suggéré que sa frustration était motivée par le fait que son administration ne recevait pas le crédit approprié pour avoir testé autant de personnes ou pour avoir poussé à reconstituer le stock de ventilateurs au début de la crise.

«Eh bien, je pense que nous allons très bien», a déclaré Trump.

Mais son auto-évaluation positive ne tient pas compte du fait que les États-Unis ont le quatrième taux de mortalité par virus par habitant le plus élevé au monde, selon le centre de ressources sur les coronavirus de l’Université Johns Hopkins.

Dans l’interview d’Axios, Trump a insisté sur le fait que la statistique appropriée pour juger de la réponse au virus était le ratio décès / cas. Selon cette métrique, les États-Unis se classent 14e parmi les 20 pays les plus touchés par le COVID-19. Le Chili, l’Inde, l’Argentine, la Russie, l’Afrique du Sud et le Bangladesh ont tous des taux inférieurs de décès par infections, selon les données compilées par Johns Hopkins.

«Ce n’est pas un droit de se vanter que plus de 3% des personnes infectées dans votre pays meurent», a déclaré Gostin de l’Université de Georgetown.

La sous-cotation par Trump de ses conseillers en santé rend pratiquement impossible pour le gouvernement fédéral de parler d’une seule voix faisant autorité en période de crise nationale, selon les critiques.

«C’est un endroit très dangereux pour le pays», a déclaré Kathleen Sebelius, secrétaire à la santé et aux services sociaux du président Barack Obama. «La raison pour laquelle je dis que c’est très dangereux, c’est que nous continuons d’avoir une Maison Blanche qui a transformé une crise de santé publique dans ce pays en un débat sur la question de savoir si des gens comme Donald Trump ou non. Nous n’avons jamais vu une situation comme celle-ci auparavant, et nous en payons le prix. »

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L’écrivain Associated Press Mike Stobbe à New York a contribué au reportage.