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DUBAI (Reuters) – L'épidémie de coronavirus et la chute des prix du brut sont un double coup qui laisse aux gouvernements arabes du Golfe peu d'options pour gérer la stabilité budgétaire tout en essayant de protéger leurs économies et de défendre les parités monétaires.

Même la plus grande économie arabe, l'Arabie saoudite, qui a lancé une guerre de parts de marché avec la Russie après l'effondrement, le 6 mars, d'un accord de production entre l'OPEP et ses alliés qui a effacé 30% du prix du pétrole, devra faire face à des tensions.

La dernière déroute des prix du pétrole en 2014 a vu la région, qui s'appuie sur les exportations d'énergie, réduire les subventions, introduire des taxes pour diversifier les sources de revenus et essayer de réduire les somptueux systèmes de protection sociale du berceau à la tombe et les secteurs publics gonflés.

Désormais, l'accent mis sur la stimulation de l'activité économique et l'atténuation de l'impact de la propagation du coronavirus sur leurs populations rend difficile pour les six gouvernements du Conseil de coopération du Golfe (CCG) d'augmenter les impôts ou de réduire les subventions.

La plupart peuvent se rabattre sur de lourdes réserves financières si les prix du pétrole ne se redressent pas. Ils pourraient réduire les dépenses en capital pour gérer les déficits budgétaires ou gagner du temps en augmentant la dette.

Mais "les réserves monétaires ne peuvent pas soutenir les dépenses actuelles trop longtemps", ce qui signifie "qu'elles devront peut-être réduire leurs dépenses", a déclaré un banquier saoudien, sous couvert d'anonymat.

«C'est une période difficile. Les gens commencent à parler et à se préparer à ce qui pourrait suivre », a-t-il ajouté.

Les attentes d'un resserrement des liquidités ont déjà fait pression sur les devises du Golfe, arrimées pendant des décennies au dollar américain.

DIFFÉRENCES

Il existe de fortes différences entre les six pays du CCG.

Le Qatar a un excédent budgétaire et son économie dépend des exportations de gaz naturel liquéfié, donc moins directement affectées par les prix du pétrole, tandis que les économies endettées des petits producteurs de pétrole Oman et Bahreïn sont plus vulnérables aux fluctuations des prix.

Mais «la situation budgétaire globale du CCG se dégrade fortement» avec des prix du pétrole à 30 $ le baril, a déclaré Arqaam Capital.

Les prix du brut entre 30 $ et 40 $ le baril cette année pourraient coûter des dizaines de milliards de dollars aux producteurs du Golfe.

L'Arabie saoudite pourrait voir son déficit de 2020 s'élargir à 16,1% par rapport à une projection précédente de 6,4% si les prix du pétrole atteignent en moyenne 40 $, selon Arqaam. À 30 $, le déficit atteindrait 22,1%, a-t-il dit – environ 170 milliards de dollars, selon les calculs de Reuters.

Contrairement à ses petits voisins, le premier exportateur mondial de pétrole peut compenser en partie la baisse des prix en augmentant la production. Néanmoins, des sources ont déclaré à Reuters la semaine dernière que Riyad a déjà demandé aux agences gouvernementales de soumettre des propositions de réductions d'au moins 20% de leurs budgets.

MESURES DOULEURS

Les dépenses publiques étant un moteur clé de la croissance économique dans la région, les coupes pourraient même conduire à des récessions, selon certains analystes.

Les banques centrales d'Arabie saoudite, des Émirats arabes unis et du Qatar ont offert un total de 60 milliards de dollars de mesures de relance pour atténuer l'impact du coronavirus, tandis que les gouvernements ont réduit les frais de transaction immobilière et les services publics pour aider le secteur privé.

"Historiquement … les pays du CCG ont eu tendance à réduire initialement les dépenses en capital, plus que les dépenses courantes", a déclaré Monica Malik, économiste en chef à Abu Dhabi Commercial Bank.

"Cependant, une pression à la baisse soutenue sur le prix du pétrole nécessiterait également une réduction significative des dépenses courantes."

La discipline budgétaire a chuté ces dernières années, les prix du pétrole s'étant redressés et les gouvernements ayant privilégié la croissance économique. Certains pays, comme Oman, ont retardé l'introduction de taxes ou de réductions plus importantes des subventions pour éviter des troubles politiques.

«Le double coup dur du coronavirus et du bas niveau du pétrole pourrait être un signal d'alarme non seulement pour les gouvernements, mais aussi pour les entreprises qui comptent trop sur les dépenses publiques pour stimuler l'activité économique», a déclaré Tarek Fadlallah chez Nomura Asset Management Middle East.

PLUS DE DETTE?

Les Émirats arabes unis, le Koweït et le Qatar, qui ont des tampons budgétaires plus profonds que l'Arabie saoudite, peuvent se permettre une baisse des prix du pétrole plus longtemps, mais "ne voudront probablement pas voir de déficits importants et durables", a déclaré Malik de l'ADCB.

Pour éviter des mesures douloureuses, les gouvernements pourraient augmenter leurs emprunts ou lever des fonds en vendant des actifs.

Depuis 2014, l'Arabie saoudite a levé plus de 100 milliards de dollars de dette extérieure, profitant des faibles taux d'intérêt mondiaux.

Avec une dette d'environ 20% seulement du PIB, elle peut continuer à emprunter pour financer son déficit, mais peut opter plutôt pour l'utilisation des réserves, qui s'élevaient à environ 469 milliards de riyals (124,96 milliards de dollars) en 2019, soit 17% du PIB.

«Dans la pratique, le gouvernement prévoyait d'emprunter environ 3% du PIB cette année (avec un déficit budgétaire de 6,4% du PIB), et il pourrait probablement emprunter davantage sur les marchés des capitaux d'emprunt si nécessaire», a déclaré Krisjanis Krustins, directeur dans l'équipe Moyen-Orient et Afrique de Fitch Ratings.

Les coûts d'emprunt ont toutefois augmenté, les obligations du Golfe ayant été fortement vendues après la chute des prix du pétrole. Oman et Bahreïn sont déjà classés comme «indésirables» par toutes les principales agences de notation.

Et le coût de l'assurance contre un éventuel défaut de paiement de la dette saoudienne a presque triplé la semaine dernière, à son plus haut niveau depuis 2016.

Rapport de Davide Barbuscia; Montage par Ghaida Ghantous et Catherine Evans

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