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LONDRES (Reuters) – Le fondateur de WikiLeaks, Julian Assange, qui lutte contre l'extradition de la Grande-Bretagne vers les États-Unis, n'a pas été libéré sous caution mercredi après que ses avocats ont déclaré qu'il devrait être libéré car il était très vulnérable au coronavirus.

Le fondateur de Wikileaks, Julian Assange, a été privé de liberté sous caution par le tribunal de Londres

PHOTO DE FICHIER: le fondateur de WikiLeaks, Julian Assange, quitte le Westminster Magistrates Court à Londres, en Grande-Bretagne, le 13 janvier 2020. REUTERS / Simon Dawson

L'homme de 48 ans, qui se trouve à la prison de Belmarsh à Londres, est recherché par les États-Unis pour 18 chefs d'accusation de complot en vue de pirater des ordinateurs du gouvernement et de violation d'une loi sur l'espionnage. Il dit qu'il pourrait passer des décennies en prison s'il était reconnu coupable.

Son avocat, Edward Fitzgerald, a déclaré à Westminster Magistrates Court qu'Assange avait souffert de quatre infections des voies respiratoires au cours des années qu'il avait passées à l'ambassade de l'Équateur à Londres. Fitzgerald a également déclaré qu'Assange avait des problèmes cardiaques qui le mettaient en danger accru.

"L'accent n'est pas mis sur la fuite mais sur la survie", a expliqué Fitzgerald, ajoutant qu'il n'y avait pas de risque sérieux de fuite d'Assange. Il a dit que si Assange tombait malade du virus en prison, "le risque pourrait être fatal".

Mais la juge Vanessa Baraitser a rejeté les arguments, notant qu'Assange lui-même était au procès-verbal disant qu'il préférait se suicider plutôt que d'être extradé vers les États-Unis.

"Dans l'état actuel des choses, cette pandémie mondiale ne constitue pas en soi un motif de libération de M. Assange", a-t-elle déclaré.

La conduite passée d'Assange a montré jusqu'où il était prêt à aller pour éviter une procédure d'extradition, a-t-elle ajouté, et il y avait des motifs sérieux de croire que s'il était libéré, il prendrait la fuite à nouveau.

PARTENAIRE ET ENFANTS

Elle faisait référence au fait qu'Assange a ignoré sa caution et s'est enfui à l'ambassade de l'Équateur en 2012 pour éviter l'extradition vers la Suède, où il était alors recherché pour répondre à des questions sur de prétendus délits sexuels. Les allégations ont depuis été abandonnées.

Assange est resté enfermé à l'ambassade pendant sept ans. Il a finalement été traîné après que l'Équateur a révoqué son asile.

Fitzgerald a déclaré au tribunal qu'Assange avait un partenaire qui vivait en Grande-Bretagne depuis plus de 20 ans et que s'il recevait une caution, il vivrait avec elle. Il a ajouté que le couple avait des enfants, bien qu'il n'ait pas donné leur âge.

WikiLeaks a enragé le gouvernement américain il y a une décennie en publiant des milliers de documents secrets américains. Les partisans d'Assange le considèrent comme un champion de la liberté d'expression dénonçant les abus de pouvoir et l'hypocrisie de Washington.

Les autorités américaines rétorquent qu'il n'est pas recherché parce qu'il les a gênés mais plutôt parce qu'il a mis en danger des informateurs, des dissidents et des militants des droits dans des pays comme l'Irak, l'Iran et l'Afghanistan.

Fitzgerald a déclaré qu'avec Belmarsh en lock-out, il était impossible pour les avocats de parler à Assange pour préparer son dossier pour la deuxième partie de l'audience d'extradition, qui devait reprendre le 18 mai.

Mais Clair Dobbin, un avocat représentant les autorités américaines, a fait valoir que le risque qu'Assange se sauve une fois de plus pour éviter l'extradition était si élevé qu'il était insurmontable.

"M. Assange se juge au-dessus de la loi", a déclaré Dobbin. «Il a déjà démontré qu'il est capable de tout mettre en œuvre pour éviter cette possibilité (extradition vers les États-Unis).»

Elle a également déclaré que les preuves suggéraient que le virus ne serait pas critique pour la plupart des patients. "Il ne fait pas partie des personnes à qui le virus présente un risque particulier", a-t-elle déclaré à propos d'Assange.

Alors que la Grande-Bretagne est pratiquement bloquée en raison de l'épidémie de coronavirus, l'audience s'est déroulée dans des circonstances inhabituelles. Seul le juge, Fitzgerald et un petit nombre de journalistes étaient présents en personne. D'autres avocats ont écouté une téléconférence.

Montage par Estelle Shirbon et Stephen Addison