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Le FBI enquête sur les peintures de Basquiat exposées au Orlando Museum of Art

La fascination culturelle continue pour la vie et l’œuvre de Jean-Michel Basquiat montre peu de signes d’atténuation, que ce soit sous la forme de ventes florissantes pour 29,99 $ de t-shirts sur le thème de Basquiat à The Gap, de grandes foules pour les dernières expositions d’art de Basquiat ou d’une toile réelle du peintre vendue aux enchères la semaine dernière pour 85 millions de dollars.

Aux rangs de ceux qui se concentrent intensément sur tout ce qui concerne Basquiat, vous pouvez désormais ajouter le FBI

L’équipe Art Crime du FBI enquête sur l’authenticité de 25 peintures qui, selon le Orlando Museum of Art, ont été créées par Basquiat et y sont exposées, selon une assignation fédérale et plusieurs personnes connaissant la situation.

Selon le musée et leurs propriétaires, les peintures de l’exposition “Héros et monstres : Jean-Michel Basquiat” auraient été récupérées dans un entrepôt de Los Angeles en 2012. Les œuvres étaient en grande partie inédites avant l’ouverture de l’exposition en février. Un article du New York Times a soulevé des questions sur leur authenticité, rapportant qu’un designer qui avait précédemment travaillé pour Federal Express avait identifié la police de caractères FedEx sur un morceau de carton que Basquiat aurait peint comme une police qui n’a été conçue qu’en 1994 – six ans après la mort de l’artiste.

Les propriétaires des peintures et le directeur et directeur général du musée, Aaron De Groft, affirment que les peintures sont de véritables Basquiats, citant des déclarations d’experts du monde de l’art mandatés par les propriétaires. Et la présidente du conseil d’administration du musée, Cynthia Brumback, a publiquement soutenu De Groft. Les peintures devraient quitter le musée le 30 juin pour des expositions publiques en Italie.

Les agents spéciaux du FBI ont interviewé des personnes du monde de l’art et du design, en se concentrant sur les peintures de l’exposition et sur leurs principaux propriétaires, qui ont déjà déclaré lors d’entretiens qu’ils essayaient de vendre les œuvres. Les personnes interrogées incluent De Groft, selon deux employés du musée qui ont obtenu l’anonymat parce qu’ils ont déclaré que De Groft avait averti le personnel que toute personne parlant aux médias serait licenciée.

De Groft n’a pas répondu aux demandes de commentaires sur les interrogatoires du FBI ou sur ses instructions au personnel de l’OMA, comme le musée est connu.

Dans une citation à comparaître à l’OMA datée du 27 juillet 2021, le FBI a exigé “toutes et toutes” les communications entre les employés du musée et les propriétaires des œuvres d’art “prétendues être de l’artiste Jean-Michel Basquiat”, y compris la correspondance avec des experts concernant l’œuvre. L’assignation, qui a été examinée par le New York Times, montre que le FBI a également demandé au conseil d’administration du musée des dossiers concernant les peintures.

Le FBI a refusé de commenter l’enquête ou son statut. Mais une personne liée à l’affaire a déclaré avoir été interrogée en avril. Si elles sont authentiques, les peintures de Basquiat vaudraient environ 100 millions de dollars, selon Putnam Fine Art and Antique Appraisals, qui les a évaluées pour les propriétaires.

L’objectif spécifique de l’enquête du FBI et les personnes ciblées par l’agence ne sont pas clairs. Mais la vente intentionnelle d’art connu pour être faux serait un crime fédéral.

De Groft et les propriétaires des 25 peintures ont déclaré qu’elles avaient été réalisées sur des plaques de carton récupérées par Basquiat à la fin de 1982 alors qu’il vivait et travaillait dans un studio sous la maison de Los Angeles du marchand d’art Larry Gagosian, alors qu’il préparait nouveau travail pour une exposition à la galerie Gagosian. Ils ont déclaré que les œuvres avaient ensuite été vendues par Basquiat pour 5 000 dollars à un scénariste de télévision aujourd’hui décédé, Thad Mumford, qui les avait mises dans une unité de stockage et les avait oubliées pendant 30 ans – jusqu’à ce que le contenu de l’unité soit saisi pour non-paiement du loyer et vendu aux enchères. en 2012. (Gagosian a dit qu’il “trouvait le scénario de l’histoire hautement improbable”.) Le trésor du scénariste a été acheté pour environ 15 000 $ par William Force, un marchand d’art et d’antiquités, et Lee Mangin, un vendeur à la retraite.

Un troisième propriétaire est l’avocat du procès de Los Angeles, Pierce O’Donnell, qui en 2016 a représenté Amber Heard dans son divorce avec Johnny Depp et Angelina Jolie dans son divorce avec Brad Pitt. Il a ensuite acquis une participation dans six des 25 œuvres et a embauché une batterie d’experts, dont plusieurs ont déclaré qu’ils semblaient authentiques. Un verdict de la succession de Basquiat n’est plus possible : son comité d’authentification a été dissous en 2012, à un moment où de nombreuses successions d’artistes cessent d’authentifier les œuvres d’art en raison de litiges coûteux. Exposer des peintures dans un musée peut souvent renforcer la légitimité d’œuvres sans provenance plus établie.

Une grande partie de l’histoire de fond établissant les origines des peintures repose en grande partie sur la parole de Mangin et Force, qui ont tous deux purgé une peine de prison pour trafic de drogue criminel sous différents noms, selon les dossiers des forces de l’ordre.

Force a été arrêté en 1973 sous le nom de William Parks et n’a pas contesté avoir conspiré pour importer plus d’une demi-tonne de marijuana de la Jamaïque à Miami par bateau.

Mangin – également connu des autorités sous le nom de Leo Mangan – a été condamné à deux reprises pour trafic de cocaïne, en 1979 et en 1991. En 1996, la Securities and Exchange Commission l’a arrêté pour fraude en valeurs mobilières, alléguant que Mangan faisait partie d’un réseau criminel qui a forgé documents et a illégalement émis plus de cinq millions d’actions fictives, lui rapportant plus de 8 millions de dollars de produits illicites. Mangan a été reconnu coupable et sa condamnation en 1999 comprenait une interdiction à vie de travailler dans le commerce des valeurs mobilières.

La Federal Trade Commission a par la suite accusé les sociétés de consolidation de dettes que Mangan possédait en copropriété avec sa femme, Michelle, d’avoir fraudé de nombreux consommateurs. En 2008, le couple a payé près de 400 000 $ pour régler les frais de la FTC sans admettre sa responsabilité.

O’Donnell a également un casier judiciaire, n’ayant pas contesté la violation des lois sur le financement des campagnes électorales en 2006 et a plaidé coupable à une deuxième accusation de ce type en 2011, entraînant une peine de 60 jours de prison.

Richard LiPuma, avocat de Leo Mangan, a déclaré que la provenance des peintures était “hermétique” et que le fait que les propriétaires aient eu des démêlés avec la loi n’était pas pertinent pour la question de savoir si les œuvres sont authentiques.

“Les archives datant de 25 à 40 ans des anciens faux pas des propriétaires ne reflètent pas les peintures elles-mêmes”, a-t-il déclaré. LiPuma a déclaré que Mangan coopérait pleinement avec le FBI, avait demandé à l’OMA de faire de même et que “l’enquête du FBI nous semble n’être rien de plus qu’une agence gouvernementale faisant son travail en donnant suite à un pourboire”, a-t-il dit était “sans papiers.”

Force n’a pas répondu à une demande de commentaire. O’Donnell a déclaré par e-mail que “mes délits pour violation de la loi sur le financement des campagnes électorales se sont produits il y a environ 20 ans” et que “les peintures sont authentiques. Cinq experts ont mené une diligence raisonnable approfondie. Il a dit qu’il était impatient de coopérer pleinement avec le FBI

Ceux du musée qui ont soulevé des inquiétudes cet hiver sur l’authenticité des Basquiats se sont fait dire par De Groft de ne pas s’inquiéter et que l’assignation n’était qu’une formalité, ont rapporté deux témoins.

Brumback, le président du conseil, n’a pas répondu aux demandes de commentaires. Elle a déclaré à The Orlando Sentinel que même si “nous savons que des questions ont été soulevées à propos de l’exposition”, les visiteurs du musée y ont néanmoins réagi avec enthousiasme. “La fréquentation est en hausse, la diversité est en hausse, les ventes en magasin sont en hausse”, a-t-elle déclaré. « Les gens s’amusent, ce qui est très important pour nous. Cela soutient notre mission.

Mangan a déclaré dans une interview cet hiver qu’après avoir acheté les peintures avec Force en 2012, les deux avaient rencontré Mumford à Los Angeles pour le déjeuner. C’est là que Mumford leur aurait dit tout de son achat en 1982 des 25 peintures de Basquiat, une rencontre si mémorable que Mumford avait tapé un poème pour commémorer la vente et avait fait parapher par Basquiat la feuille de papier pour imprimante matricielle sur laquelle il avait été tapé. .

Mumford, qui aurait perdu la trace des 25 œuvres d’art entreposées, a conservé le poème, a déclaré Mangan, et le lui a donné lors de leur réunion.

De Groft a inclus le poème dans l’exposition du musée comme preuve supplémentaire de l’authenticité des peintures. “Le poème est presque comme un reçu, il fait référence aux œuvres, il fait référence aux inscriptions dans les œuvres, il fait référence au temps”, a-t-il déclaré dans une interview cet hiver.

Plusieurs amis et parents de Mumford sont tout sauf convaincus. Ce n’est pas seulement que Mumford n’a jamais mentionné un intérêt pour l’art contemporain, encore moins l’achat de Basquiats.

C’est aussi que Mumford n’a pas tapé, selon Sheldon Bull, un scénariste et producteur de télévision qui a travaillé avec Mumford sur “M*A*S*H” à l’aube des années 1980 et plus tard dans la décennie sur “A Different World”. ”

“Thad a écrit sur un bloc-notes”, se souvient Bull. “Nous avons commencé dans les années 70 avant qu’il n’y ait des ordinateurs, et beaucoup de gens envoyaient des trucs à des dactylographes.” Cela n’a pas changé dans les années 80, il a dit: “Je n’ai jamais vu Thad taper une seule lettre.” Il a ajouté: «Thad était aussi technophobe que quiconque que j’ai jamais rencontré. Il ne possédait pas d’ordinateur.

Et puis il y a le carton sur lequel les Basquiats sont peints, dont un sur une boîte d’expédition avec une empreinte clairement visible de l’entreprise : “Aligner le haut de l’étiquette d’expédition FedEx ici”.

Lindon Leader, un expert indépendant de la marque consulté par le Times, a vu une photo du carton. Il a déclaré que la police de caractères dans l’empreinte était presque certainement basée sur Univers, une police qui n’a été utilisée par Federal Express sur son matériel d’expédition qu’en 1994 – six ans après la mort de l’artiste – lorsque Leader a repensé le logo de l’entreprise et ses polices de caractères alors qu’il travaillait au Landor. Agence de publicité associée.

Les doutes sur cette peinture ont soulevé des questions dans le monde de l’art sur les 24 autres peintures avec lesquelles elle aurait été créée et stockée pendant 30 ans.

De Groft a depuis cité des recherches non précisées pour affirmer que Federal Express a utilisé diverses polices sur ses matériaux d’expédition tout au long des années 1980. Leader a déclaré dans une récente interview qu’une telle notion était “ridicule”, car l’entreprise a depuis longtemps des directives strictes pour sa police de caractères et ses autres conceptions graphiques. Federal Express a refusé de commenter.

De Groft n’a pas répondu à une demande cette semaine pour sa source sur l’utilisation de la police FedEx. Mais il a souligné plusieurs rapports commandés par les propriétaires des œuvres d’art pour étayer l’authenticité des œuvres, y compris une analyse de 2017 par l’expert en écriture James Blanco, qui a identifié les signatures sur plusieurs des 25 peintures comme étant celles de Basquiat.

Il y avait également des déclarations signées 2018-19 du conservateur Diego Cortez qui déclaraient que chaque tableau était un véritable Basquiat. (Cortez, décédé l’année dernière, était membre du comité d’authentification du domaine Basquiat.)

Et De Groft a souligné un rapport de 2017 d’un professeur agrégé d’art de l’Université du Maryland, Jordana Moore Saggese, l’auteur de “Reading Basquiat: Exploring Ambivalence in American Art”. De Groft, Mangan et O’Donnell ont chacun déclaré dans des interviews cet hiver que l’analyse écrite de Saggese – pour laquelle O’Donnell a déclaré avoir payé au moins 25 000 $ – avait attribué les 25 œuvres à Basquiat.

Mais Saggese a déclaré plus tard dans une interview que son rapport avait été déformé par les propriétaires, qui avaient supprimé des pages où elle indiquait clairement que neuf des 25 peintures pouvaient ne pas être attribué à Basquiat.

Elle a dit que le processus d’édition lors de la préparation de son rapport avait été tendu. “Plus ils ont commencé à me repousser, plus j’ai commencé à remettre en question leurs motivations”, a-t-elle déclaré.

Le processus d’édition décrit par Saggese a soulevé des questions pour d’autres experts. Permettre au propriétaire d’une œuvre d’art d’avoir une influence sur une attribution est généralement considéré comme “contraire à l’éthique”, a déclaré Colette Loll, maître de conférences à l’Université Johns Hopkins ainsi que fondatrice et directrice d’Art Fraud Insights, un cabinet de conseil spécialisé dans l’authentification des œuvres d’art.

Loll, qui a formé des membres de l’équipe Art Crime du FBI pour repérer les contrefaçons, a déclaré qu’O’Donnell lui avait également demandé d’authentifier les Basquiats, mais qu’elle avait refusé.

Comme elle a écrit sur Twitter, s’adressant à l’exposition Basquiat de l’OMA, “L’absence de véritable analyse scientifique sur les méthodes et les matériaux en dit long.” Dans un autre tweet, elle a ajouté : “L’analyse de l’écriture manuscrite et les poèmes n’authentifient pas les œuvres d’art.”


Susan Beachy a contribué à la recherche.