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La famille Percy du château d’Alnwick – cette splendide magnificence de 150 tours, fortement crénelée et recouverte de nombreuses tours, perchée sur un éperon rocheux au-dessus de la rivière Aln, dans le Northumberland – n’a pas, traditionnellement, vécu une vie longue et tranquille.

Au cours des mille dernières années, les barons, les comtes et les ducs de Northumberland se sont rebellés contre les monarques, se sont battus sans relâche contre les Écossais et sont entrés et sortis de la Tour de Londres sous diverses accusations de trahison.

Certains ont été abattus, d'autres pendus, tirés et coupés en quartiers, et quelques-uns ont eu la tête ouverte sur des pics dans les villes du pays après un soulèvement désastreux contre Henri IV en 1403.

Maintes et maintes fois, les Percys ont surgi au cours de l'histoire. Le grand sir Henry ‘Hotspur’ Percy, qui mena d’innombrables rébellions contre Henri IV d’Angleterre et qui fut tué à la bataille de Shrewsbury, fut immortalisé dans Henry IV de Shakespeare, Partie I.

Le duc qui a transformé le glorieux château d'Alnwick offre au Mail une visite privée de secrets ensanglantés

Jane Fryer rencontre le duc de Northumberland Ralph Percy, 62 ans, chez lui à Alnwick Castle (photo), Alnwick, Northumberland

Le 6ème comte a été secrètement fiancé à Anne Boleyn avant de devenir la deuxième épouse d'Henry VIII, le 7ème a été décapité, le 8ème a été abattu dans la tour et le 9ème aurait été impliqué dans l'intrigue de la poudre à canon de Guy Fawkes et a été incarcéré pendant 16 ans. .

Leur vaste demeure – le deuxième plus grand château habité par des particuliers depuis Windsor – porte les cicatrices de plusieurs siècles.

Il y a des marques de mousquet, fabriquées par l’armée d’Oliver Cromwell, dans le grès jaune. Une armure est suspendue au-dessus d'une porte. Dans le donjon en forme de cône, les cris des Écossais condamnés sont bien trop imaginables.

Oh oui, et dans l’entrée principale, un tableau bordeaux offre des séances d’entraînement au balai sur le lieu même où Daniel Radcliffe a eu sa première leçon de pilotage dans Harry Potter et la pierre philosophale.

Le duc qui a transformé le glorieux château d'Alnwick offre au Mail une visite privée de secrets ensanglantés

Le duc et la duchesse de Northumberland, Ralph et Jane Percy, photographiés chez eux, au château d'Alnwick, à Northumberland

Ce dernier est une gracieuseté de Ralph Percy, le douzième duc, qui, avec l’aide de son énergique duchesse, Jane, a transformé Alnwick en l’une des attractions les plus visitées de Grande-Bretagne. Il a maintenant écrit un livre sur le château, dont il discutera cette semaine au festival d'histoire de Chalke Valley à Wiltshire.

"Il y a eu plusieurs fois au cours de l'histoire où tout cela aurait pu disparaître – quand nous nous étions révoltés contre la couronne ou lorsque l'argent était épuisé", dit-il.

«Ou le château s’est effondré et c’est tout le problème catholique-protestant qui a dominé les XVIe et XVIIe siècles. Ou il n'y avait simplement aucun problème à le prendre. Mais d’une manière ou d’une autre, les Percy ont réussi à s’accrocher. »

Ralph était lui-même un duc accidentel, comblant un fossé difficile dans l'histoire de la famille Percy.

Deuxième fils, joueur de tennis passionné, géomètre-expert, il était autrefois considéré comme le meilleur tireur d’Angleterre.

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Harry Potter et la pierre philosophale (2001) filmé au château d'Alnwick

Il était marié avec Jane, une fille de courtier en valeurs mobilières d’Edimbourg, qu’il avait rencontrée lors d’une fête à l’âge de 16 ans. Il vivait heureux dans une jolie ferme géorgienne du domaine familial avec leurs quatre enfants et leurs chiens.

Pendant ce temps, son frère Harry (Henry), le 11e duc et le filleul de la reine, a vécu une vie racière – et finalement tragique – à Londres, de fêtes, de petites amies (il est sorti avec la mère de Naomi Campbell, Valerie, l'actrice américaine Barbara Carrera et le mannequin Jackie St Clair) et ambitions dans le monde du cinéma.

«Nous étions séparés de trois ans et demi et nous étions très proches», a déclaré Ralph. "Il aimait le château, mais il était un peu dépressif, et je pense qu'il a trouvé tout le problème: vivre dans ce bocal à poisson rouge et être responsable de tant de choses – difficile."

Et puis, en 1995, Harry mourut d'une overdose accidentelle d'amphétamines et Ralph, qui travaillait depuis deux ans sur le domaine de Northumberland, hérita du lot: titre, Alnwick, Syon House à Londres, vastes étendues de terres au nord et au sud. du pays, plus une fortune de 350 millions de £.

Jane, lui, les enfants et leurs chiens ont emménagé dans le donjon du château, et ce fut la fin de leur vie passée.

Aujourd'hui, le château est exquis – assaut de plafonds dorés, de feuilles d'or, de sols polis, d'épées brillantes et de vues magnifiques sur le parc conçu par Capability Brown.

Il existe une collection d'art, décrite comme l'une des meilleures en dehors de la collection royale, qui comprend des œuvres de Turner, Titian, Canaletto, Van Dyck et William Dobson. Fait inhabituel pour un château, il est également chaleureux, impeccablement propre et sent les chères bougies parfumées.

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La série télévisée Downton Abbey a été tournée dans la bibliothèque du château d'Alnwick, à Alnwick, dans le Northumberland. (de gauche à droite) Alun Armstrong comme Stowell, Allen Leech comme Tom Branson, Matt Barber comme Atticus, Lily James comme Lady Rose, Michelle Dockery comme Lady Mary Crawley, Laura Carmichael comme Lady Edith, Matthew Goode comme Henry Talbot, Harry Haddon-Patton comme Bertie Pelham et Sebastian Dunn comme Charlie Rodgers

Au début, Ralph, maintenant âgé de 62 ans, et sa famille se sentaient pris au piège. «C’était assez difficile parce qu’en été, quand les touristes sont ici, il est difficile d’entrer ou de sortir de la maison par eux. Nous avons trouvé cela bizarre d’aller et venir avec vos chiens et vos raquettes de tennis », dit-il. "Les gens semblaient regarder."

Avec le seul coin de jardin privé à 100 mètres de la maison, les enfants sont restés à l'intérieur plutôt que de braver la foule; et les chiens ne pourraient pas être libérés de peur de perdre la pelouse.

Jane et lui s'inquiétaient de ce que leur fortune gâte leurs enfants. Ils se sont rendus devant la Haute Cour pour faire différer le revenu annuel de 250 000 £ de leur héritier George de sept ans jusqu'à l'âge de 25 ans. Ils ont également insisté pour que leurs enfants apprennent à cuisiner et à gagner leur vie.

Maintenant, ils décantent en Écosse pendant les mois les plus occupés. "Ce qui est ironique", dit Ralph. «Parce que nous avons passé 300 ans à combattre les Écossais. Beaucoup d’entre eux se sont retrouvés dans notre cachot! ’

Avec beaucoup de chance est venue une grande responsabilité. L'entretien du château coûte plus de 1,5 million de livres sterling par an. Ralph et Jane ont dû faire fonctionner le château au XXIe siècle en tant que foyer, lieu touristique et trésor historique, luttant contre la convention avec de nombreuses attractions touristiques, des joutes, des boutiques de souvenirs et un salon de thé, ainsi que quelques décisions controversées.

Ralph a donné à Jane une zone de jardin à réorganiser. «Elle était toujours folle de jardinage, alors j’ai pensé que c’était quelque chose qui lui plaisait, dit-il.

Deux décennies plus tard, avec 45 millions de livres sterling et un nombre égal de critiques et d’éloges, elle a créé un jardin étonnant avec une allée de cime des arbres, un restaurant dans l’arbre et même un «jardin empoisonné» (spécialisé dans les plantes toxiques).

Étonnamment, c’est le troisième jardin le plus visité du Royaume-Uni – après Kew à Londres et Wisley à Surrey (bien que Ralph n’y ait plus mis les pieds depuis l’automne dernier).

En 2002, il vendit un Raphael au Getty Museum de l’Amérique pour 35 millions de livres sterling. La National Gallery, qui avait restauré le tableau et l'avait prêté pendant dix ans, était furieuse. «Nous devions maximiser le rendement; ils ont estimé que nous étions un peu gourmands », explique Ralph. «Mais le tableau n’a jamais été là.»

Pendant ce temps, il a invité de plus en plus d'équipes de cinéma. Au fil des années, le château a été la toile de fond de Blackadder, Robin Hood: Prince des Thieves, Elizabeth, Mary Queen of Scots, Transformers et le spécial de Noël de Downton Abbey. Mais c’est Harry Potter – et en particulier les leçons de balai et les matchs de Quidditch – qui ont vraiment changé les choses. "L’effet Harry Potter a été énorme et nous en sommes très reconnaissants", a déclaré Ralph. "Nous faisons autant de choses sur Harry Potter que possible et cela ne semble pas s’éteindre."

Au fil des siècles, Alnwick a eu tant d'incarnations, passant de bonne fortune en mauvaise et revenant à chaque nouveau monarque. Pendant la Réforme et la Contre-Réforme, les Percy ont abandonné Alnwick, le nord étant considéré comme trop dangereux. Au 18ème siècle, ils étaient de retour et l'endroit était en effervescence. Il y avait un personnel de plus de 200 femmes de ménage, cuisiniers, valets de chambre, majordomes, palefreniers, dix prêtres et, à un moment donné, même un bourreau résident.

Le duc qui a transformé le glorieux château d'Alnwick offre au Mail une visite privée de secrets ensanglantés

La bibliothèque du château d'Alnwick, la maison du duc de Northumberland, Ralph Percy

Aujourd'hui, le personnel de 150 personnes semble être composé principalement de guides, d'employés de magasin, de travailleurs de café et de jardiniers. Les Percys ont eux-mêmes un quotidien et un chef.

«Les gens pensent que nous menons une vie très différente, mais ce n’est vraiment pas le cas», a déclaré Ralph.

En effet, leurs pièces à vivre sont étonnamment confortables: elles n’occupent que huit des vingt chambres du château.

Mais la plupart des gens n’ont pas une énorme table de billard dans leur salon ou un court de tennis en salle. Ou, d'ailleurs, organisez un mariage familial en 2013, où le prince William s'est cassé une dent en dansant et a dû être précipité pour une chirurgie dentaire d'urgence.

Et la plupart d’entre nous ne dormons pas dans une tour, 140 marches. «À mesure que nous vieillissons, cela devient plus compliqué», dit Ralph. "Et si vous avez des chiens qui se sentent malades la nuit, c’est un long chemin à faire pour redescendre."

Il y a des dizaines d'autres animaux autour de l'endroit: un rat courant le long d'une planche; un écureuil tirant des bibliothèques dans la bibliothèque; et plus de 20 chiens – tous en peluche.

"Ce ne sont pas nos chiens!" Dit Ralph. "Jane achète seulement des chiens au hasard qui ont été bourrés."

Cela fait maintenant un quart de siècle que la tragédie familiale a tout changé. Bien que le XIIe Duc sache qu'il ne peut jamais revenir à son ancienne vie, il aspire encore occasionnellement à une existence plus calme.

'J'adore cet endroit. C’est fantastique, mais c’est un peu dans la vie dans un bureau », dit-il.

C’est pourquoi, après tous leurs efforts, il n’a aucune intention de s’exécuter dans une boîte.

"George a le contrôle de Syon House et du sud des États-Unis, donc quand il se sent prêt, nous partons", dit-il. «J’ai toujours été plutôt jaloux du château de Bamburgh [just up the road from Alnwick]… '

Source

Heliabrine Monaco

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