DOR BEACH, Israël – Pour de nombreux visiteurs juifs israéliens de Dor, une plage méditerranéenne, son parking banal est l’endroit où ils laissent leur voiture sur le chemin de la mer.

Pour de nombreux citoyens palestiniens d’Israël qui vivent à proximité, le parking se trouve sur le site où, selon eux, des dizaines de leurs proches ont été enterrés dans une fosse commune après un massacre en 1948, pendant la guerre qui a cimenté l’État naissant d’Israël.

“Quand je suis ici, je pense à eux”, a déclaré Kamal Masri, 57 ans, un métallurgiste arabe lors d’une récente visite à la plage. Les parents de M. Masri vivaient à Tantura, un village palestinien sur ce site qui a été capturé par des soldats israéliens en mai 1948 et plus tard rasé et remplacé par deux stations balnéaires israéliennes, Dor et Nahsholim. “J’ai l’impression”, a-t-il ajouté, “comme si je pouvais les voir.”

Mais pour les dirigeants israéliens locaux, il semble invraisemblable, voire impossible, que des Palestiniens aient été massacrés ou enterrés en masse ici, quelques années seulement après l’Holocauste. “Il est difficile d’imaginer une chose pareille”, a déclaré Yael Manor, la présidente du comité administratif de Nahsholim. “Ce n’était pas à l’époque où ils exécutaient des innocents.”

L’héritage de la guerre arabo-juive de 1947 à 1949, au cours de laquelle l’État d’Israël a été fondé, a longtemps été façonné par des versions de ces deux récits en duel. La tension entre les deux continue d’influencer le conflit israélo-palestinien aujourd’hui.

Les Palestiniens se souviennent de la guerre comme de la Nakba, ou “catastrophe”, au cours de laquelle 700 000 Arabes ont fui ou ont été expulsés. Des millions de leurs descendants vivent encore en tant que réfugiés. Et au fil des ans, il y a eu des allégations d’autres massacres.

Pour de nombreux Israéliens, le conflit était une guerre d’indépendance et de survie contre les armées arabes envahissantes et les milices locales hostiles qui ont rejeté un plan des Nations Unies visant à diviser le territoire entre Juifs et Arabes, et qui ont également commis des atrocités. Selon ce récit, l’exode palestinien était largement volontaire et encouragé par les dirigeants arabes, et s’accompagnait de la persécution et de l’expulsion simultanées des Juifs de leurs foyers en Palestine et ailleurs au Moyen-Orient.

Le parking en flaque d’eau de Dor Beach est la dernière arène de cette bataille sur l’histoire fondatrice d’Israël. C’est aussi le dernier exemple d’engagement israélien, s’il est hésitant, avec des parties du récit palestinien.

Les vétérans israéliens avaient souvent rejeté les affirmations palestiniennes de longue date selon lesquelles l’armée israélienne avait mené un massacre à Tantura dans les heures qui avaient suivi la prise de contrôle de la ville en mai 1948, quelques jours après la création de l’État israélien.

En 2000, un groupe d’anciens combattants a poursuivi un étudiant diplômé israélien qui avait écrit une thèse, citant des dizaines de témoins arabes et juifs, dans laquelle il a déclaré que les soldats israéliens avaient tué des dizaines de villageois de Tantura capturés avant d’en expulser d’autres. L’étudiant, Teddy Katz, a brièvement rétracté sa demande sous la pression sociale, mettant fin à l’affaire. Et bien que M. Katz ait rapidement rétracté sa rétractation, son université a par la suite déclassé le statut de son diplôme, invoquant des irrégularités dans sa thèse.

Mais un nouveau documentaire d’un cinéaste israélien, intitulé “Tantura”, a relancé la fureur, déclenchant un nouveau débat dans les médias israéliens, à l’Université de Haïfa, où M. Katz a étudié, et parmi les législateurs arabes.

“Tantura” présente de nouveaux entretiens avec des participants israéliens à l’opération, ainsi que d’anciens enregistrements de conversations entre M. Katz et des témoins israéliens. Alors que certains vétérans ont continué à nier les actes répréhensibles, d’autres ont dit à l’équipe de tournage que des soldats avaient tué des prisonniers palestiniens après la capture de Tantura, et qu’il y avait eu une dissimulation par la suite.

« Ils se sont déchaînés à Tantura », a déclaré une personne interrogée, Yossef Diamant, un vétéran israélien qui a combattu à Tantura et a été témoin des conséquences. “Il a été réduit au silence”, a-t-il ajouté.

Dans le film, M. Diamant a rappelé un soldat utilisant une mitrailleuse pour tuer des hommes capturés alors qu’ils étaient assis à l’intérieur d’une enceinte de barbelés, et s’est souvenu que d’autres poursuivaient des villageois avec un lance-flammes et violaient une femme. Joint par téléphone, M. Diamant a refusé de se rencontrer pour une interview avec le New York Times, mais a déclaré que les soldats avaient agi sans ordre.

Un deuxième vétéran, Chaim Levin, a déclaré à l’équipe de tournage qu’il se souvenait avoir vu un homme portant un chapeau à larges bords tuer 15 ou 20 prisonniers “de sang-froid” avec un pistolet. Sa famille a refusé de rendre M. Levin, maintenant âgé de 101 ans, disponible pour un entretien de suivi et a critiqué les découvertes du film.

Les cinéastes ont montré des documents de l’armée israélienne qui, tout en s’abstenant de mentionner un massacre, reconnaissaient que des soldats avaient creusé une fosse commune à Tantura après sa capture, et faisaient vaguement référence à des “actes de destruction” après la victoire et la déportation subséquente des résidents survivants.

Les cinéastes ont également trouvé des photographies aériennes d’avril 1948 et d’octobre 1949 qui montraient l’apparition soudaine, à un moment donné de ces 18 mois, d’une tranchée de 38 mètres qui avait été creusée à l’endroit où des survivants et des témoins ont déclaré que les corps avaient été enterrés.

Le stationnement actuel se trouve à l’emplacement de cette tranchée.

Un avocat, Giora Erdenast, qui a représenté plusieurs anciens combattants dans le procès en 2000, a qualifié les affirmations de M. Diamant et de M. Levin de “totalement fausses”. Les deux parties ont peut-être tué une poignée de combattants ennemis peu de temps après avoir levé la main en signe de reddition, mais “le décrire comme un massacre est totalement ridicule”, a déclaré M. Erdenast.

Les projections en avant-première du film, qui n’est pas encore projeté dans les cinémas, ont déjà refait surface un débat public, non seulement sur Tantura, mais aussi sur 1948 en général.

Le film a renouvelé les appels, y compris du législateur arabe israélien le plus ancien, Ahmed Tibi, pour l’exhumation de ceux qui ont été tués, si leur lieu de sépulture peut être trouvé. Cela a également incité les universitaires de l’Université de Haïfa à demander le rétablissement du diplôme original de M. Katz.

Pour certains historiens israéliens, le film est une tentative de saper la légitimité d’Israël.

“Le but est de dire qu’Israël est né dans le péché”, a déclaré Yoav Gelber, professeur d’histoire à l’Université de Haïfa. M. Gelber a toujours contesté les informations faisant état d’un massacre à Tantura, citant le manque d’autres documents. “Ce n’est pas de l’histoire”, a déclaré M. Gelber, “et je doute que ce soit du cinéma.”

Ceux qui doutent des affirmations d’un massacre notent que d’autres villages arabes de la région ont été largement épargnés par la guerre et que leurs habitants ont été autorisés à rester.

Le réalisateur du film, Alon Schwarz, qui se décrit comme un sioniste convaincu, a déclaré que l’effort du film pour remettre les pendules à l’heure renforcerait Israël et non l’endommagerait.

Un règlement durable avec les Palestiniens ne sera possible, a-t-il dit, que si les deux parties reconnaissent les récits historiques de l’autre. Et dans le cas d’Israël, cela signifiait reconnaître que si les Arabes ont également commis des atrocités en 1948, de nombreux Palestiniens « ont été chassés d’ici par la force ».

“Dire : ‘Oui, c’est arrivé’ ne veut pas dire que nous n’avons pas le droit d’être dans ce pays”, a-t-il ajouté. «Mais nous pouvons reconnaître ce que nous avons fait. Nous pouvons reconnaître la douleur de l’autre côté.

Certains survivants palestiniens et leurs descendants font campagne pour construire un mémorial pour leurs proches sur le site et pour que leurs corps soient enterrés comme il se doit.

Cela dépend du conseil régional, qui a refusé de commenter s’il autoriserait une fouille du site.

Mais même si les autorités déterrent le parking, on ne sait pas ce qu’elles pourraient trouver.

Lors de la cartographie de la tranchée de 38 mètres documentée sur des photographies aériennes de 1949, une société de cartographie présentée dans le film a déclaré avoir trouvé des signes visuels indiquant que le fossé était vide à ce moment-là.

Même si des corps y ont été enterrés en 1948, conclut le film, ils auraient peut-être déjà été cachés ailleurs.

Le film ne se penche pas sur le nombre exact de Palestiniens qui auraient été tués après la capture de Tantura – les estimations varient énormément. Il ne parvient pas non plus à une conclusion quant à savoir si les meurtres de prisonniers étaient spontanés ou prémédités.

Yossi Offer, un historien de la brigade qui a capturé Tantura et fils de l’un des officiers impliqués dans l’opération, a déclaré qu’il avait conclu des conversations avec les anciens combattants de son père que des soldats israéliens voyous avaient tué des prisonniers dans le feu de l’action. , peu après leur capture. Avant d’être capturés, a déclaré M. Offer, certains combattants palestiniens avaient combattu après avoir fait semblant de se rendre, tandis que d’autres avaient mutilé plusieurs cadavres israéliens, provoquant la colère des Israéliens qui les ont ensuite maîtrisés.

Le meurtre ultérieur des Palestiniens capturés était “l’acte spontané d’idiots qui se produit dans chaque bataille”, mais pas un massacre, a déclaré M. Offer.

Mais les villageois survivants se sont souvenus d’une approche plus préméditée.

Khalil Deeb Jarban, 82 ans, un pêcheur à la retraite qui avait 8 ans lorsque le village a été capturé, se souvient avoir été détenu sur la plage, avec une grande partie de la population survivante du village. Des soldats israéliens et un collaborateur arabe ont ensuite lentement sélectionné au moins 20 hommes au cours de la matinée, les conduisant dans une autre partie du village, pour ne plus jamais être revus, a déclaré M. Jarban.

M. Jarban a déclaré avoir vu les hommes emmenés par les soldats. “C’est arrivé”, a-t-il dit, “et il n’est pas nécessaire de convaincre qui que ce soit.”

Rawan Cheikh Ahmad et Myra Noveck reportage contribué.