La plupart des espèces de poulpes vivent un an. Mais la mort de mères pieuvres après leur reproduction est depuis longtemps un spectacle scientifique.

Pourquoi exactement les mères pieuvres s’engagent dans une forme d’automutilation qui mène à la mort juste après leur reproduction reste un mystère. Mais une étude publiée jeudi dans la revue Current Biology utilise la pieuvre à deux points de Californie comme modèle pour aider à expliquer la physiologie de ce comportement étrange.

Z. Yan Wang, professeur adjoint de psychologie et de biologie à l’Université de Washington et auteur de l’étude, a expliqué que la femelle de l’espèce passe par trois étapes de reproduction.

Après l’accouplement, la mère produit ses œufs et les manipule avec soin. Elle prend chaque œuf, un par un, en les enfilant soigneusement en longs brins. Ensuite, elle les cimente au mur de sa tanière et y reste, soufflant de l’eau sur les œufs pour les maintenir oxygénés et les protégeant farouchement des prédateurs.

Mais ensuite, elle arrête de manger. Elle commence à passer beaucoup de temps loin des œufs. Elle perd de la couleur et du tonus musculaire; ses yeux sont endommagés. Beaucoup de mères commencent à se blesser. Certains se frottent contre le gravier du fond marin, cicatrisant leur peau ; d’autres utilisent leurs ventouses pour créer des lésions le long de leur corps. Dans certains cas, ils mangent même leurs propres bras.

Les scientifiques savent depuis un certain temps que le comportement reproducteur de la pieuvre, y compris la mort, est contrôlé par les deux glandes optiques de l’animal, qui fonctionnent comme l’hypophyse chez les vertébrés, sécrétant des hormones et d’autres produits qui contrôlent divers processus corporels. (Les glandes sont appelées “optiques” en raison de leur emplacement entre les yeux de l’animal. Elles n’ont rien à voir avec la vision.) Si les deux glandes sont enlevées chirurgicalement, la femelle abandonne sa couvée, recommence à manger, grandit et a une durée de vie prolongée. .

La nouvelle étude décrit les voies chimiques spécifiques produites par les glandes optiques qui régissent ce comportement reproducteur.

Une voie, ont-ils découvert, génère de la prégnénolone et de la progestérone, ce qui n’est pas surprenant, car ces substances sont produites par de nombreux autres animaux pour favoriser la reproduction.

Un autre produit les précurseurs des acides biliaires qui favorisent l’absorption des graisses alimentaires, et un troisième fabrique le 7-déhydrocholestérol, ou 7-DHC. Le 7-DHC est également généré chez de nombreux vertébrés. Chez l’homme, il a diverses fonctions, dont des rôles essentiels dans la production de cholestérol et de vitamine D. Mais des niveaux élevés de 7-DHC sont toxiques et sont liés à des troubles comme le syndrome de Smith-Lemli-Opitz, une maladie héréditaire rare caractérisée par graves problèmes intellectuels, de développement et de comportement. Chez les pieuvres, le Dr Wang et ses collègues soupçonnent que le 7-DHC pourrait être le facteur essentiel dans le déclenchement du comportement d’automutilation qui mène à la mort.

Roger T. Hanlon, scientifique principal au Marine Biological Laboratory de Woods Hole, Massachusetts, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré qu ‘«il s’agit d’une étude élégante et originale qui aborde une question de longue date dans la reproduction et les décès programmés de la plupart des pieuvres.

Le Dr Wang a déclaré que “pour nous, ce qui était le plus excitant était de voir ce parallèle entre les pieuvres, les autres invertébrés et même les humains”. Elle a ajouté qu’il était “remarquable de voir cette utilisation partagée des mêmes molécules chez des animaux très éloignés les uns des autres”.

Les molécules peuvent être les mêmes, mais la mort, dit-elle, est très différente. Nous considérons généralement la mort humaine comme une défaillance, des systèmes d’organes ou de la fonction.

“Mais dans une pieuvre, ce n’est pas vrai”, a déclaré le Dr Wang. “Le système est censé faire ça.”