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(Reuters) – La pandémie de coronavirus entrave les efforts des États-Unis pour produire du lithium, des terres rares et d'autres matériaux utilisés dans les véhicules électriques et les équipements de haute technologie, portant un coup au plan du président Donald Trump visant à restreindre le contrôle chinois du secteur des minéraux stratégiques.

Alors que la pandémie a tué près de 20000 personnes à travers le monde, les mineurs mineurs américains ont ralenti les travaux d'ingénierie, les examens environnementaux et les demandes de prêt.

"Nous pouvons juste faire une pause", a déclaré Keith Phillips, directeur général de Piedmont Lithium Ltd. en Caroline du Nord.

Piedmont, Lithium Americas Corp et ioneer Ltd, qui ont tous deux des projets dans le Nevada, ont déclaré qu'ils devaient maintenant faire face à des revers techniques ou réglementaires qui pourraient repousser la construction de la mine.

La plupart des sociétés axées sur les minéraux stratégiques américains disposent d'importantes réserves de liquidités après les récentes offres d'actions et d'obligations. Bien qu'aucun n'ait encore signalé un test positif chez un employé, le virus a néanmoins alimenté une mentalité de bunker chez certains cadres.

«Le coronavirus pourrait entraîner un ou deux retards dans les projets», a déclaré Seth Goldstein, analyste des minéraux chez Morningstar. "Cela aide la Chine en ce moment."

La pandémie n'est que le dernier casse-tête de l'industrie du lithium, les prix du métal blanc ayant baissé de 37% au cours de l'année écoulée en raison de problèmes d'offre excédentaire, selon les données de Benchmark Minerals Intelligence.

"Les retombées économiques de l'épidémie freineront le développement de nouveaux projets", a déclaré Andrew Miller de Benchmark.

Alors que le gouvernement américain se concentre sur le coronavirus, des projets de terres rares sont également en attente.

L'année dernière, le Pentagone a déclaré qu'il financerait les mines en utilisant la Defense Production Act, qui donne aux militaires une large place pour se procurer certains équipements. Trump a récemment envisagé d'utiliser la même loi pour stimuler la fabrication de fournitures médicales.

Mais maintenant, les développeurs de terres rares aux États-Unis craignent que le virus ne retarde indéfiniment toute décision du Pentagone. MP Materials, qui exploite la seule mine de terres rares aux États-Unis, reste opérationnelle, même si elle dépend de la Chine pour le traitement final.

"Aussi intempestif que COVID-19 soit, cela correspond à ce que nous avons dit: l'indépendance nord-américaine est nécessaire maintenant", a déclaré Pat Ryan, président de UCore Rare Metals Inc, qui développe une mine de terres rares en Alaska.

Medallion Resources Ltd, ainsi que USA Rare Earth et Texas Mineral Resources Corp, une entreprise privée, attendent également le Pentagone.

"Nous ne pouvons pas perdre de vue toutes les autres choses que nous devons faire en cette période très chargée pour notre pays", a déclaré Paul Kern, un général à la retraite de l'armée américaine et membre du conseil d'administration de Rare Earth USA.

(GRAPHIQUE: Le nouveau coronavirus aux États-Unis – ici)

Reportage par Ernest Scheyder; Montage par David Gregorio

Nos normes:Les principes du Thomson Reuters Trust.

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