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Le coronavirus a tué plus de 420 personnes et infecté plus de 20000 dans plus de deux douzaines de pays, laissant les dirigeants mondiaux se démener pour atténuer les effets des épidémies non seulement sur leurs citoyens mais aussi sur l'économie mondiale.

L'ancienne présidente de la Réserve fédérale, Janet Yellen, a déclaré lors d'une conférence le 4 février à l'Université George Washington que, même si elle voyait le coronavirus poser un risque pour l'économie mondiale, des épidémies passées similaires n'avaient eu que de modestes effets à long terme.

L'animateur de la place de marché Kai Ryssdal a servi de modérateur dans une large discussion, interrogeant Yellen et David Malpass, président de la Banque mondiale, sur la crise des coronavirus, demandant aux économistes s'ils craignaient que l'épidémie basée en Chine ne déclenche un choc économique mondial.

Le coronavirus est certainement "une influence potentielle sur l'économie mondiale", a déclaré Yellen, ajoutant qu'il semble certain d'avoir un effet significatif d'au moins un quart ou deux sur la croissance chinoise. Et parce que la Chine est un acteur si important dans l'économie mondiale, il y aura forcément des «retombées».

Malpass a noté qu'il considère également le coronavirus comme une perturbation de la chaîne d'approvisionnement mondiale, affirmant que la décision des compagnies aériennes d'interrompre les vols vers la Chine n'empêche pas seulement les gens de voyager, mais empêche également les marchandises d'être transportées sur ces mêmes vols.

"Il reste une énorme incertitude quant à ce qui se passera avec le coronavirus et à savoir s'il sera contenu", a déclaré Yellen, ajoutant que bien qu'elle ne soit pas experte en la matière, "il s'agit clairement d'une préoccupation importante".

Yellen a souligné que les économistes ont examiné ce qui s'est passé avec les épidémies passées telles que l'épidémie de SRAS en 2003, et généralement, il y a un impact à court terme. "A plus long terme, cela semble avoir relativement peu d'influence, et je pense que de nombreux observateurs espèrent que ce sera vrai cette fois", dit-elle.

Malpass espère également que les effets à long terme seront atténués. "La technologie a parcouru un long chemin pour trouver des choses qui peuvent affecter les virus, nous avons donc un certain espoir que la réponse de la science raccourcira le cycle de vie complet de cette crise", a déclaré Malpass.

Pourtant, Yellen reste préoccupé. "Pour moi, c'est clairement une source d'incertitude et de risque pour les perspectives mondiales."

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