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Le Directeur général de l'Organisation mondiale de la santé, Tedros Adhanom Ghebreyesus, lors d'une conférence de presse à Genève, en Suisse, le 11 mars 2020.

Chen Junxia | Xinhua via Getty

Le coronavirus peut se propager environ un à trois jours avant le début des symptômes, a déclaré lundi un haut responsable de l'Organisation mondiale de la santé.

Que la personne soit symptomatique ou présymptomatique, la maladie se propage toujours de la même manière – à travers des gouttelettes provenant du nez et de la bouche, a déclaré la responsable, le Dr Maria Van Kerkhove, chef d'équipe de l'OMS sur le coronavirus.

"Ce que nous savons des rapports, ce que nous savons de la littérature publiée, c'est que la manière prédominante dans laquelle la transmission se produit est parmi les individus symptomatiques. Ce sont des gens qui peuvent être symptomatiques dès le début des symptômes, même quand ils commencent à se sentir un peu ", a déclaré Kerkhove lors d'une conférence de presse au siège de l'OMS à Genève. "Nous savons également qu'il est possible que les gens puissent transmettre dans les quelques jours avant qu'ils ne deviennent symptomatiques dans leur phase présymptomatique."

"Il y a des individus qui peuvent éliminer [le] virus un à trois jours avant d'avoir des symptômes", a-t-elle expliqué. Elle a ajouté que les modèles de l'épidémie suggèrent qu'il existe "un grand nombre de transmissions non reconnues" et elle a souligné qu'il s'agit de patients non reconnus, et non asymptomatiques.

"Je dis que nous pourrions manquer des personnes infectées, mais nous les manquons à cause de certaines stratégies de surveillance", a-t-elle déclaré.

Le Dr Mike Ryan, directeur exécutif de l'OMS pour le programme d'urgence, a convenu que davantage de personnes sont "infectées sans le savoir".

Il a déclaré qu'une partie de la compréhension de la façon dont le virus se transmet consiste non seulement à savoir combien de personnes ont été infectées, mais aussi à savoir si des cas plus graves sont liés à des personnes infectées par des niveaux plus élevés de la maladie provenant d'autres individus ou de surfaces.

"Si quelqu'un est exposé directement à une forte dose d'un individu ou à une surface fortement contaminée, vous pouvez imaginer une forte dose", a expliqué Ryan. "Dans d'autres circonstances, des particules virales individuelles flottant potentiellement dans l'air, il peut être démontré que cela peut se produire dans certaines circonstances – certainement dans les établissements de soins de santé – mais est-ce important en termes de conduite d'infection? Ce sont toutes des choses très importantes qui restent doivent être étudiés ", a déclaré Ryan.

Une étude de Singapour publiée la semaine dernière par les Centers for Disease Control and Prevention a examiné comment les porteurs de coronavirus présymptomatiques ou asymptomatiques pouvaient propager le virus mortel. Les chercheurs ont conclu que les personnes qui transmettaient le virus, bien qu'elles se sentent en bonne santé, pouvaient constituer une menace pour le contrôle de la maladie.

"Ces résultats suggèrent également que pour contrôler la pandémie, il pourrait ne pas être suffisant que seules les personnes présentant des symptômes limitent leur contact avec les autres, car les personnes sans symptômes pourraient transmettre une infection", ont déclaré les chercheurs du CDC.

Les chercheurs ont examiné les 243 cas de coronavirus signalés à Singapour du 23 janvier au 16 mars. Ils ont identifié sept groupes de cas où la transmission présymptomatique s'est probablement produite.

Les sept grappes se sont produites entre le 19 janvier et le 12 mars et ont impliqué deux à cinq patients chacune, selon le rapport. Dix cas dans les grappes pourraient être attribués à une transmission présymptomatique et représentaient 6,4% des 157 cas acquis localement signalés au 16 mars, ont ajouté les chercheurs.

"La possibilité d'une transmission présymptomatique de [le coronavirus] augmente les défis des mesures de confinement du COVID-19, qui reposent sur la détection précoce et l'isolement des personnes symptomatiques", ont déclaré les chercheurs dans leurs résultats. "L'ampleur de cet impact dépend de l'étendue et de la durée de la transmissibilité pendant qu'un patient est présymptomatique, ce qui, à ce jour, n'a pas été clairement établi."

– CNBC's Jessica Bursztynsky contribué à cet article.