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Hertz a déposé une demande de mise en faillite, incapable de résister à la pandémie de coronavirus qui a paralysé les voyages dans le monde et, avec elle, à l'entreprise de location de voitures de 102 ans, très endettée.

Les prêteurs de la société basée à Estero, en Floride, n'étaient pas disposés à lui accorder une autre prolongation de ses paiements de dette de location automobile au-delà d'une date limite de vendredi, déclenchant le dépôt de la plainte auprès du tribunal de faillite américain du Delaware.

Hertz et ses filiales continueront de fonctionner, selon un communiqué de la société. Les principales régions d'exploitation internationales et les sites franchisés de Hertz ne sont pas inclus dans le dossier, indique le communiqué.

Fin mars, Hertz Global Holdings avait accumulé plus de 24 milliards de dollars (19,7 milliards de livres sterling) de dette, selon le dossier de mise en faillite, avec seulement 1 milliard de dollars de liquidités disponibles.

À partir de la mi-mars, la société – dont les groupes de location de voitures incluent également Dollar et Thrifty – a perdu tous ses revenus lors de la fermeture d'un voyage en raison d'un coronavirus.

La société a fait "des efforts importants" mais n'a pas pu lever de fonds sur les marchés des capitaux, elle a donc commencé à manquer les paiements aux créanciers en avril, selon le dossier.

Hertz a également été en proie à des bouleversements de la part de la direction, nommant son quatrième directeur général en six ans le 18 mai.

"Aucune entreprise n'est construite pour un chiffre d'affaires nul", a déclaré l'ancien chef de la direction Kathryn Marinello lors de la conférence téléphonique sur les résultats du premier trimestre de l'entreprise le 12 mai. "Il n'y a que si longtemps que les réserves des entreprises les porteront".

Fin mars, Hertz a licencié 12 000 travailleurs et mis 4000 autres en congé, réduit de 90% les acquisitions de véhicules et arrêté toutes les dépenses non essentielles. La société a déclaré que ces mesures permettraient d'économiser 2,5 milliards de dollars par an.

Mais les coupures sont arrivées trop tard pour sauver Hertz, la deuxième société de location de voitures du pays fondée en 1918 par Walter L. Jacobs, qui a commencé à Chicago avec une flotte d'une douzaine de Ford Model Ts. M. Jacobs a vendu l'entreprise, initialement appelée Rent-A-Car, à John D. Hertz en 1923.

Dans une note aux investisseurs fin avril, l'analyste de Jefferies, Hamzah Mazari, a prédit que son rival Avis survivrait à la crise des coronavirus, mais Hertz n'avait que 50 à 50 chances "étant donné qu'il était plus lent de réduire les coûts".

Le 18 mai, Hertz a nommé le chef des opérations Paul Stone au poste de directeur général et a annoncé que Mme Marinello quitterait ses fonctions de chef de la direction et du conseil d'administration de la société. M. Mazari a qualifié cette étape de inhabituelle quelques jours avant un éventuel dépôt de bilan. Il a également noté que les changements de PDG étaient courants chez Hertz depuis que le financier Carl Icahn est entré dans l'entreprise en 2014.

La société holding de M. Icahn est le plus grand actionnaire de Hertz, avec une participation de 38,9% dans la société, selon FactSet.

L'analyste de la Deutsche Bank, Chris Woronka, a crédité Mme Marinello d'avoir relancé la croissance des revenus de Hertz, écrivant dans une note aux investisseurs qu'elle avait augmenté de 16% en 2018 et 2019 combinés.

Le dossier de mise en faillite de Hertz n'a pas été une surprise. Dans son rapport du premier trimestre déposé plus tôt en mai auprès des autorités en valeurs mobilières, la société a déclaré qu'elle pourrait ne pas être en mesure de rembourser ou de refinancer sa dette et qu'elle pourrait ne pas avoir suffisamment de liquidités pour continuer à fonctionner.

"La direction a conclu qu'il existe un doute important quant à la capacité de l'entreprise à poursuivre son activité dans un délai d'un an à compter de la date de publication de ce rapport trimestriel", a indiqué le communiqué.

Dans le cadre d'une restructuration au titre du chapitre 11, les créanciers devront se contenter d'un remboursement inférieur au montant total. Ses principaux créanciers sont les banques, mais le dossier répertorie IBM, Lyft, United et Southwest Airlines comme d'autres devaient entre 6 et 23 millions de dollars chacun.

Hertz n'est pas la première entreprise en difficulté à être mise en faillite par la crise des coronavirus. L'entreprise rejoint la chaîne de grands magasins J.C.Penney, ainsi que Neiman Marcus, J.Crew et Stage Stores.