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BEIJING – Tarifs et guerre commerciale. Espionnage et Huawei. Hong Kong, Taiwan et la mer de Chine méridionale.

Maintenant, une épidémie en plein essor est devenue le dernier problème en date et potentiellement le plus conflictuel, qui sépare les États-Unis et la Chine. Pour les critiques les plus féroces de la Chine au sein de l'administration Trump, la panique mondiale autour du coronavirus a fourni une nouvelle ouverture pour dénoncer la domination du Parti communiste chinois, qui, selon eux, ne peut pas faire confiance pour divulguer ce qu'il sait ou gérer correctement l'épidémie.

Mais si les partisans de la ligne dure espéraient un message uni et anti-chinois venant de Washington, cet objectif a été miné par leur propre chef. Le président Trump a publiquement félicité le président Xi Jinping pour la manière dont il a géré la crise et a même appelé à des liens commerciaux plus étroits, notamment la vente de moteurs à réaction à la Chine.

"Écoutez", a déclaré mardi M. Trump, "je le sais: le président Xi aime le peuple chinois, il aime son pays et il fait du très bon travail dans une situation très, très difficile".

C'est devenu un aliment de base de l'administration Trump: envoyer des messages mitigés qui reflètent une tactique bon-cop-mauvais-cop, un véritable désaccord interne sur la politique ou simplement le caprice du président. Mais dans l'ensemble, les voix les plus bellicistes sur la Chine ont réussi à dominer la conversation, se déchaînant à Pékin alors qu'il se relançait d'un défi à l'autre – une guerre commerciale avec Washington, des manifestations à Hong Kong et maintenant la lutte pour contenir le coronavirus.

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