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Le club de Premier League qui a fait parade… pour éviter la relégation

Vous avez entendu celui du club de Premier League qui a profité d’un défilé de bus à toit ouvert pour avoir terminé 17e ?

Cela semble tiré par les cheveux, mais oui, cela s’est produit. Le 15 mai 2000 a été le jour où une tranche inhabituelle de l’histoire de l’élite a été écrite, alors que Bradford City et ses joueurs sont descendus dans les rues de la ville du Yorkshire pour célébrer leur évitement de la relégation.

Aucun trophée n’a été présenté aux supporters, venus par milliers. Pas même une qualification européenne transformatrice, au sens financier, vers laquelle pointer.

Juste un sentiment de fierté face au travail de survie bien fait par une équipe radiée du label « Dad’s Army » neuf mois plus tôt. Des chefs plus âgés et expérimentés comme Dean Saunders, Gunnar Halle et Neil Redfearn ont été ajoutés à une équipe gagnante de promotion comprenant déjà des vétérans tels que Stuart McCall, Peter Beagrie et John Dreyer.

Ce n’est pas que le manager Paul Jewell, âgé de 34 ans au début de la saison 1999-2000 – plus jeune que plusieurs de ses joueurs – était trop séduit par l’idée de marquer la sécurité d’une manière aussi inhabituelle.

« Je ne voulais pas faire le bus à toit ouvert, c’est sûr », se souvient-il. « Ne vous méprenez pas, la réussite a été énorme, surtout compte tenu des équipes contre lesquelles nous affrontions. Manchester United avait remporté la Ligue des Champions et il y avait l’Arsenal d’Arsène Wenger. Aston Villa était forte, pareil avec Chelsea.

« Mais le problème avec un défilé de bus à toit ouvert, c’est que vous voulez qu’une tasse soit exposée devant. Le président, cependant, pensait autrement.

Geoffrey Richmond, qui avait acheté Bradford en 1994, était à l’origine de ce projet. Bradford s’est assuré de la sécurité avec une victoire sur Liverpool lors de la dernière journée, condamnant Wimbledon à l’abandon. Le président de la Ville était en grande pompe. Quelques semaines plus tard, Valley Parade organiserait une conférence de presse pour dévoiler la nouvelle signature Benito Carbone, dont on n’avait jamais vu auparavant ou depuis.


Bradford célèbre après avoir battu Liverpool (Ross Kinnaird/ALLSPORT via Getty Images)

Avec les portes du Bantams Bar grandes ouvertes aux fans et aux journalistes, ceux qui étaient présents pour poser les questions ont eu un avant-goût de ce que l’on devait ressentir en tant que chrétiens lorsqu’ils étaient jetés aux lions dans la Rome antique.

Toute déclaration remettant en question, même légèrement, ce qui s’est avéré être un contrat ruineux de 40 000 £ par semaine – plus, il s’est avéré plus tard, l’utilisation gratuite d’une maison de cinq chambres à 750 000 £ à Leeds et de nombreux vols gratuits vers l’Italie – ont été criées. par ce que le Daily Mirror a décrit plus tard comme « 500 gatecrashers buveurs de bière ».

Richmond a profité de tout cela, tout comme il l’a fait avec le deuxième défilé de bus à toit ouvert de Bradford en 12 mois. La première était une affaire plus conventionnelle pour célébrer la deuxième place de la saison 1998-99 de première division (deuxième niveau de l’Angleterre, maintenant le championnat) derrière Sunderland.

Même cela, cependant, a eu ses moments. Les organisateurs ont décrété que le défilé devrait commencer à Keighley, une ville à neuf milles à l’ouest de Bradford. Cela a conduit le bus à dévaler le contournement de la vallée de l’Aire à 80 km/h, garantissant que l’équipe et leurs familles sur le pont supérieur arrivaient distinctement balayées par le vent.

« C’était comme une scène de Mike Bassett », rit Jewell, faisant référence au film de 2001 mettant en vedette Ricky Tomlinson dans le rôle d’un malheureux manager anglais.

Douze mois plus tard, l’itinéraire avait été considérablement raccourci, commençant à Valley Parade avant de parcourir environ un kilomètre jusqu’à Centenary Square de Bradford, via Manor Row et Market Street. Comme un an plus tôt, les supporters se sont rassemblés en masse pour créer une mer de bordeaux et d’ambre.

« Terminer quatrième et organiser un défilé de bus à toit ouvert était inhabituel », admet David Wetherall, dont le but vainqueur contre Liverpool l’après-midi précédent avait permis à Bradford de rester en forme.

« Mais, d’une certaine manière, ça me semblait bien. Tout le monde nous avait écartés non seulement une fois cet été, mais aussi à cinq ou six matches de la fin. Rester debout comme nous l’avons fait (Bradford a pris 10 points lors de ses cinq derniers matchs) a mis tout le monde au top.

« Les fans ont apprécié, c’est le principal. Ils sont venus en grand nombre et c’est bien là l’essentiel. Il ne s’agit pas des personnes employées par le club, il s’agit de ce que tout le monde puisse partager cette occasion.


Wetherall marquant le but qui a permis à Bradford de rester debout (Ross Kinnaird/ALLSPORT via Getty Images)

Ce lundi soir, il y avait également Jamie Lawrence, l’ailier populaire de Bradford. Il avait découvert quelques jours seulement avant le match contre Liverpool que son père était en train de mourir.

« Je ne pensais pas que ma tête était au bon endroit pour jouer, alors je suis allé voir le coach », raconte l’ancien international jamaïcain. «Nous avons eu une conversation et il a commencé à me parler de la mort de son père jeune et du fait qu’il savait ce que je vivais. Il a ensuite dit : « Pourquoi ne le fais-tu pas pour ton père ?

«C’était la seule discussion d’équipe dont j’avais besoin. J’ai joué l’un de mes meilleurs matchs pour Bradford et nous avons battu une brillante équipe de Liverpool. Nous n’avions aucune idée de ce défilé de bus jusqu’au lendemain.

« Mes émotions étaient partout à ce moment-là, alors partager ce bus à toit ouvert avec tous les garçons et le chef est quelque chose que je n’oublierai jamais. Nous aussi, nous l’avons mérité. Rester éveillé, c’était comme l’équivalent d’un autre club remportant la Ligue des champions.

Le défilé des bus a constitué le point culminant de l’ascension de Bradford. Jewell a démissionné quelques semaines plus tard pour prendre en charge Sheffield Wednesday. Sa relation de travail déjà tendue avec Richmond s’est rompue après qu’on lui ait dit lors d’un déjeuner-réunion d’après-saison entre les deux hommes qu’il avait eu « une mauvaise saison » et qu’il avait fait preuve de « naïveté tactique ».

« Je me demande encore aujourd’hui : ‘Si la saison a été si mauvaise, pourquoi avons-nous organisé un défilé de bus à toit ouvert ?' », déplore Jewell, qui a également appris que Joe Kinnear s’était vu proposer son emploi, mais il l’a refusé à la dernière minute. .

City s’est alors lancé dans ce que Richmond a admis plus tard être « six semaines de folie » sur le marché des transferts. Carbone a été rejoint par des signatures importantes telles que Dan Petrescu, David Hopkin, Ashley Ward et plus tard Stan Collymore dans une folie insoutenable de 6 millions de livres sterling.

La relégation a suivi, accompagnée de deux mandats ultérieurs dans l’administration et d’un effondrement sur le terrain si grave que Bradford a été abandonné en Ligue 2 en 2007.

« Je n’y étais pas favorable, mais je comprends que les supporters ont apprécié », ajoute Jewell, en guise de dernier mot sur le défilé des bus à toit ouvert de mai 2000. «Surtout la façon dont nous l’avons fait, en empêchant Liverpool de se qualifier pour la Ligue des champions (Leeds a plutôt terminé troisième).

« Curieusement, je suis allé déjeuner avec Gérard Houllier peu de temps après, à Liverpool. Il m’a dit : « Rester éveillé est une plus grande réussite que la victoire de Manchester United en Premier League ». Je ne l’ai jamais oublié.

(Photo du haut : Ross Kinnaird/ALLSPORT via Getty Images)


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