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Le choix d’un homme d’être incinéré à ciel ouvert

CRESTONE, Colorado – Philip Incao avait environ 6 ans lorsqu’il a demandé à sa mère s’il était vrai qu’il mourrait. Oui, répondit-elle. Et que se passe-t-il après ? Il a demandé.

“Rien,” dit-elle. “Tu viens de mourir, c’est tout.”

C’était une réponse profondément insatisfaisante, et celle que le Dr Incao a identifiée plus tard comme le point de départ d’une vie d’études.

Il a suivi un chemin qui traversait l’école de médecine, s’entraînant à la guérison holistique et à la dévotion à l’ésotérisme du début du XXe siècle Rudolf Steiner, un polymathe qui a émis l’hypothèse que le monde spirituel pouvait être exploré par des méthodes scientifiques.

Des décennies de recherche l’ont conduit jusqu’à une décision non conventionnelle sur ce qui arriverait à son corps après sa mort.

Avant que le Dr Incao ne décède d’un cancer de la prostate le 28 février à l’âge de 81 ans, il a organisé une crémation dans sa ville d’adoption, Crestone, Colorado, dans le seul bûcher funéraire public en plein air du pays.

“Toutes les anciennes formes, tous les anciens rituels, sont en train d’être assouplies”, a-t-il expliqué lors d’entretiens dans les mois précédant sa mort. Et à travers ce type de crémation, il prévoyait de faire partie de ce changement.

Il savait que son corps serait enveloppé dans un simple linceul, transporté sur une civière en bois dans une enceinte et placé sur une plate-forme à quelques pieds du sol. Ses fils et sa femme allumaient le feu et regardaient son corps brûler pendant plusieurs heures. Le lendemain, ils ramasseraient les cendres. Il avait assisté à plusieurs crémations au bûcher, et il était prêt.

Environ 70 personnes ont été incinérées au bûcher de Crestone depuis son ouverture il y a plus de dix ans. Ses services sont limités aux résidents et aux propriétaires fonciers du comté de Saguache, avec une population de moins de 7 000 personnes réparties sur quelque 3 000 milles carrés.

Situé à l’intérieur d’une clôture circulaire en bois à quelques kilomètres de la ville, avec la chaîne Sangre de Cristo des montagnes Rocheuses qui se profile à l’arrière-plan, le bûcher lui-même est une structure utilitaire : deux murs de béton en stuc à hauteur de taille bordés de briques réfractaires et s’étendant sur par une simple grille métallique.

La conception simple représente un renversement provocant des rituels de mort américains. Au lieu qu’un corps soit emporté par une maison funéraire, il reste visible à la maison pendant plusieurs jours. Et plutôt que d’être «conservé» chimiquement et placé dans un cercueil scellé, il reste sur la glace, mais autrement dans son état naturel.

“L’inhumation en tant que pratique aux États-Unis est essentiellement conçue pour que la famille américaine n’ait pas à s’occuper des mourants”, a déclaré le Dr Incao en décembre. À ce moment-là, il était principalement confiné dans son lit, où il se reposait, rencontrait des amis, triait ses affaires et lisait des livres sur la réincarnation et les expériences de mort imminente.

Plus de la moitié des Américains sont incinérés après leur mort, un changement remarquable par rapport au 20e siècle, quand c’était “complètement contre la sensibilité américaine”, a déclaré Gary Laderman, professeur au département de religion de l’Université Emory. Mais l’approche de Crestone va encore plus loin, défiant l’une des promesses fondamentales de la crémation traditionnelle, de faire disparaître le corps rapidement et de manière invisible. Un corps sur le bûcher se transforme en cendres et en fumée tandis que les amis et la famille veillent pendant des heures à ciel ouvert.

Les sites de crémation communautaires sont monnaie courante dans certaines régions de l’Inde, mais ils restent tabous aux États-Unis. Un centre de retraite bouddhiste dans le nord du Colorado maintient un bûcher privé, mais les efforts pour ouvrir des sites publics comme celui de Crestone ont échoué, se heurtant à des sensibilités culturelles délicates à propos de la mort.

“Les gens qui n’ont pas eu d’expérience directe de la crémation en plein air, que ce soit dans le Colorado ou en Asie, peuvent avoir des associations assez étranges”, a déclaré Angela Lutzenberger, une aumônière d’hospice qui a acheté 63 acres de terrain à Dresde, dans le Maine, qui elle espère se transformer en site de bûcher. “Ils construisent des idées effrayantes sur ce que cela pourrait être.”

Ce n’est pas une coïncidence si Crestone est la maison du bûcher. À environ 200 miles au sud de Denver, l’ancienne ville minière aurifère attire depuis des décennies une population attirée par les pratiques religieuses orientales et les traditions de sagesse. Sa réputation s’est solidifiée dans les années 1980, lorsqu’une chercheuse spirituelle d’origine danoise et son mari, un magnat du pétrole, ont établi un développement tentaculaire juste à l’extérieur de la ville qui se présente comme la «plus grande communauté de vie intentionnelle, interreligieuse et durable en Amérique du Nord».

Les routes sinueuses autour de ce développement – avec des noms de rue comme Serene Way et Jubilant Way – mènent à plusieurs sanctuaires bouddhistes imposants, des centres de retraite et une ziggourat en spirale commandée dans les années 1970 par le père de la reine Noor de Jordanie. Certains habitants parlent d’un « vortex » d’énergie dans la région.

“Il n’y a pas d’autre endroit comme celui-ci en Amérique”, a déclaré le fils du Dr Incao, Sylvan, qui a souvent rendu visite à son père au fil des ans.

Sylvan était venu à Crestone par une froide semaine de mars qui culminerait avec la crémation de son père. Des dépliants contenant des informations sur la cérémonie ont été affichés au magasin d’aliments naturels et au café voisin, qui fonctionnent comme le centre social de la ville. “Veuillez faire du covoiturage dans la mesure du possible”, disait le dépliant. “Bûcher allumé à 8h du matin.”

Le Dr Incao avait déménagé à Crestone avec sa deuxième épouse, Jennifer, en 2006, après avoir pratiqué la médecine «anthroposophique» – une approche holistique inspirée de Steiner que de nombreux médecins traditionnels qualifient de pseudoscience – dans le nord de l’État de New York et de Denver.

Le Dr Incao est diplômé de l’Albert Einstein College of Medicine de New York, mais sa carrière a radicalement changé de cap lorsqu’il a été initié à la médecine alternative et au travail de Steiner. Steiner a donné de nombreuses conférences sur des sujets tels que la philosophie, le christianisme, la finance, l’architecture et l’art. Ses idées sur l’éducation ont conduit au mouvement scolaire Waldorf ; sa réflexion sur l’agriculture a inspiré l’agriculture biodynamique.

La vision de la médecine de Steiner a été une révélation pour le Dr Incao. Il a ensuite passé sa vie à explorer les enseignements de Steiner, dont le travail a guidé non seulement son intérêt pour la philosophie et la spiritualité, mais aussi sa carrière médicale.

Il croyait en la réincarnation, qui, selon lui, donnait un sens à la vie. Et il était dévoué à l’idée de ce qu’il considérait comme une approche « naturelle » de la médecine.

Pour le Dr Incao, cela signifiait des choix qui sembleraient extrêmes à beaucoup, même à certains membres de sa famille. Il s’est fermement opposé à la vaccination, publiant des articles et offrant des témoignages contre les vaccins infantiles et s’opposant finalement aux injections de Covid-19. Lorsqu’il est tombé malade, il a refusé les traitements traditionnels pour son cancer, y compris la chimiothérapie. Il était chez lui à Crestone, où de nombreux habitants sont sceptiques quant à la médecine traditionnelle.

Le Dr Incao pensait que le moment de la mort n’était que le début du “processus de séparation de l’identité humaine”, qui, selon lui, a duré environ trois jours.

Et pourquoi être incinéré à l’extérieur ? “Vous le faites parce que cela a beaucoup plus de sens que l’alternative, qui consiste à remettre le corps à l’entrepreneur de pompes funèbres”, a-t-il déclaré. Il a décidé de la crémation après avoir déménagé à Crestone et s’est officiellement inscrit il y a environ quatre ans.

Sylvan, 49 ans, et son frère Sebastian, 47 ans, ont soutenu les projets de leur père, qu’ils considéraient comme conformes à sa sensibilité spirituelle et à son côté non conformiste. “Il aimait la nature”, a déclaré Sebastian, un acupuncteur à New York. “Cela semblait être un moyen très puissant de libérer son esprit.”

Leur frère aîné, Quentin, 51 ans, n’en était pas si sûr. Il savait que son père était un non-conformiste, mais il était encore choqué lorsque le Dr Incao lui a fait part de ses intentions, lors d’une des visites de Quentin depuis son domicile du Montana. “Cela n’avait aucun sens pour moi, je ne pouvais pas le comprendre”, se souvient-il. Il avait accepté d’être porteur, mais il redoutait l’action de placer physiquement le corps de son père sur le bûcher.

Lors d’un service commémoratif quelques jours avant la crémation, les trois frères, leurs familles et d’autres se sont réunis dans le studio d’art de l’arrière-cour de Jennifer pour une cérémonie et un éloge funèbre prononcés par un prêtre de la communauté chrétienne, un petit mouvement religieux inspiré par Steiner.

Le corps du Dr Incao gisait au repos à l’avant de la pièce, avec des couronnes d’œillets frais et d’autres fleurs sur son corps. “Dans le calme de l’être de l’âme entre l’âme de notre cher Philippe”, a déclaré le prêtre, lisant un livre de textes sacrés transcrit à la main. “Il est maintenant de l’autre côté du seuil mais son amour ne s’est pas arrêté.” À la petite réception extérieure par la suite, des cerfs paissaient dans la cour.

“C’est l’une des plus belles activités bénévoles”, a déclaré Fane Burman, qui a assisté à une douzaine de crémations, aidant à empiler le bois et à s’en occuper pendant qu’il brûle. L’organisation à but non lucratif qui exploite le bûcher, le projet de fin de vie de Crestone, fournit environ une douzaine de bénévoles locaux pour chaque crémation. Bien que M. Burman ne connaisse pas toujours la personne décédée, “une fois que le feu s’est allumé, cela me donne les larmes aux yeux”.

Par un samedi frais, la famille s’est réunie à 7 heures du matin pour accompagner le corps du Dr Incao de son domicile au bûcher à environ quatre milles à l’ouest. Un volontaire avait enveloppé le corps dans un linceul de draps la nuit précédente et l’avait recouvert de roses. La civière a été soigneusement chargée à l’arrière de la camionnette noire de Sylvan, et Quentin et Sebastian sont montés à l’arrière avec leur père – “nos derniers moments avec lui”, a déclaré Quentin. Le camion a lentement tourné à droite devant un petit panneau peint à la main indiquant « Bûcher ».

À 7 h 30, environ 70 personnes se sont alignées sur le chemin menant au site du bûcher. Un volontaire a sonné une cloche pour signifier le début de la cérémonie, et un autre a joué un air sur sa flûte artisanale alors que la procession se dirigeait vers l’intérieur de la clôture. Les porteurs posèrent le brancard sur la grille métallique.

La cérémonie du Dr Incao a commencé avec des membres de la famille et des amis déposant des branches de genévrier et des fleurs sur le corps. L’encens brûlait dans un pot en terre cuite entretenu par un bénévole, tandis que d’autres ajoutaient des bûches jusqu’à ce qu’elles soient empilées au-dessus du bord du bûcher. Ensuite, les fils de Jennifer et du Dr Incao ont allumé de gros bâtons dans le pot d’encens et ont allumé le bûcher ensemble.

Alors que le feu commençait à brûler, Sylvan passa son bras autour de Sebastian. Un harpiste a joué un air pendant que les flammes crépitaient. Quentin essuya des larmes de ses yeux, de fumée ou d’émotion ou les deux.

La fumée a gonflé abondamment pendant environ 10 minutes et s’est éteinte. À ce moment-là, le feu dégageait suffisamment de chaleur pour réchauffer le cercle. Des cendres floconneuses tourbillonnaient dans l’air, qui sentait l’encens.

Une « chorale de seuil », spécialisée dans le chant pour les mourants, a interprété certains des airs qu’ils avaient chantés pour le Dr Incao au cours de ses derniers mois. « Passage sûr, pèlerin de l’esprit », chantaient-ils. “Nous nous promenons tous à la maison.”

Sylvan a raconté comment il avait toujours taquiné son père à propos de porter autant de couches, d’avoir toujours froid. “Avec le feu allumé, il a assez chaud”, a-t-il conclu avec un sourire. Une autre amie a exécuté un « Alléluia » – un autre concept de Steiner – dans lequel elle a solennellement encerclé le bûcher, levant et baissant les bras, avançant et reculant.

Quentin, qui s’était interrogé sur les projets de son père depuis le début, regarda la cérémonie avec calme et intensité. “C’était presque comme un poids levé, de savoir qu’il est parti”, a-t-il dit plus tard, alors que la foule se dispersait et que les cendres couvaient.

Il savait, à la fin, que c’était ce que son père avait voulu.

“Il avait hâte d’être la fumée.”