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Le chef James Kent de la refonte culinaire de Saga à New York et de Santa Monica Pier est décédé

Le chef Jamal « James » Kent, qui supervisait un empire de restaurants en plein essor à New York et qui a récemment lancé une nouvelle vision culinaire pour la jetée de Santa Monica, est décédé samedi. Le décès du célèbre chef a été annoncé pour la première fois sur les réseaux sociaux via son entreprise de restauration, Saga Hospitality Group. Un représentant du groupe a confirmé que la cause du décès était une crise cardiaque. Il avait 45 ans.

« Quelqu’un qui semblait sur la voie d’encore plus de grandeur a disparu du jour au lendemain », a déclaré Ellen Marie Bennett, fondatrice de Hedley & Bennett, qui connaissait Kent depuis environ une décennie. « Je pense que tout le monde est resté bouche bée à cause de ça. »

Formé au Cordon Bleu et à Johnson & Wales, Kent a débuté sa carrière à 15 ans par un apprentissage au restaurant phare français du chef David Bouley, Bouley, avant de travailler chez Jean-Georges, Babbo et Gordon Ramsey. En 2007, le natif de New York a rejoint la cuisine du restaurant gastronomique Eleven Madison Park, puis du NoMad. Il a représenté les États-Unis au concours mondial Bocuse d’Or, un grand honneur culinaire qui l’a amené à s’entraîner pendant six mois. Kent est décrit par un collègue d’Eleven Madison Park comme ayant « des couches et des couches et des couches dans sa connaissance de la cuisine ».

Après avoir quitté Eleven Madison Park et le NoMad pour poursuivre ses propres entreprises, Kent a ouvert et exploité trois restaurants à New York sous Saga Hospitality – Crown Shy, Saga et Overstory – et trois autres sont prévus pour la ville. Alors que l’expérience de Kent était centrée sur la gastronomie, avec plusieurs restaurants gagnant des étoiles Michelin au cours de son mandat dans leurs cuisines, plus tôt ce mois-ci, sa carrière a atterri à Los Angeles avec des versions gastronomiques de plats plus décontractés au milieu des montagnes russes bien-aimées de la jetée de Santa Monica, la grande roue. et les jeux à mi-chemin.

Le 7 juin, Kent a inauguré cinq nouveaux stands de nourriture sur la promenade de Pacific Park. Son Snackville contient des stands de smashburgers, de funnel cakes, de churros farcis, une gamme de frites et un glacier. Le partenariat avec Kent n’était potentiellement que le début de l’incursion du chef à Los Angeles ; un représentant de Pacific Park a déclaré que le projet de jetée emblématique était « regardez[ing] avec impatience de mettre en œuvre les nouveaux concepts culinaires développés pour « Snackville » et d’autres projets.

James Kent se tient sur la jetée de Santa Monica, avec des restaurants et des promenades derrière lui

James Kent a lancé une série de restaurants appelés Snackville à Pacific Park sur la jetée de Santa Monica plus tôt ce mois-ci.

(Parc du Pacifique)

Après que la nouvelle de la mort de Kent ait été publiée en ligne, les condoléances et les souvenirs ont inondé les réseaux sociaux du monde entier.

« Je parlais tellement de lui, du genre ‘James va être le roi de New York, il sera le prochain Daniel Boulud, le prochain Jean-Georges' », a déclaré le chef Hansei Chris Ono au Times. Ils ont cuisiné ensemble à Eleven Madison Park pendant quatre ans et s’étaient retrouvés à Los Angeles la semaine dernière.

« Il admirait et respectait vraiment ces géants de la cuisine », a poursuivi Ono, « et ils le respectaient. Ils le considéraient comme le prochain, le prochain grand. Je pense que c’est pour ça que ça fait vraiment mal, et c’est pour ça que les gens sont tellement choqués par ça.

« Il était une force imparable », a déclaré Bennett, fondateur de la société de tabliers Hedley & Bennett, basée à Los Angeles, qui a rencontré Kent alors qu’il était jeune cuisinier il y a environ dix ans. «Il vous faisait juste vous sentir si vu et important, et il était toujours, toujours, toujours aussi gentil. … Il était un sur un milliard, il était vraiment très spécial. Il prenait du temps pour tout ce qui était important pour lui, et les gens étaient importants pour lui.

Kent, a déclaré Bennett au Times, se retrouve souvent dans des blancs de chef impeccables, mais aussi dans des baskets de créateurs colorées. En dehors de la cuisine, il avait un penchant pour le street art et le graffiti.

Même s’ils ne se voyaient qu’une ou deux fois par an lors des voyages de Bennett à New York, ils n’avaient jamais eu l’impression de rater une étape, a-t-elle déclaré ; il lui faisait part de ses derniers projets et aspirations en matière de restaurant, jaillissant « comme un grand petit enfant » à leur sujet et en particulier à propos de sa famille.

De nombreux souvenirs partagés de Kent citent ses câlins d’ours géants et chauds ; sa nourriture, a déclaré Bennett, ressemblait toujours à une extension de ces câlins.

« Il était le chef le plus étoilé au Michelin en termes de technique, mais quand il cuisinait pour vous, c’était de la chaleur que vous obteniez, des délices, de l’enthousiasme et de l’excitation – par rapport à la posture », a déclaré Bennett. «C’était délicieux, pas seulement beau. Il était brillant, mais il ne vous a jamais fait sentir moins que lui.

Pour beaucoup, Kent a servi de mentor, tant dans la cuisine qu’à l’extérieur.

« Il était comme un grand frère pour moi – je l’admirais vraiment », a déclaré Chris Flint, chef de Call Again Hospitality, qui cuisinait avec Kent à Eleven Madison Park. « Il a dirigé avec amour. Nous sommes tous énervés, surtout dans cet environnement à ce niveau, mais il a réussi à garder son calme. Il a vraiment construit les gens autour de lui, il ne les a pas détruits.

«C’est comme une réflexion constante», a déclaré Flint, aspirant à cuisiner, diriger et gérer comme le ferait Kent. Pas plus tard que la semaine dernière, dans la cuisine, a-t-il dit, il s’est demandé : « Que ferait James ? et j’ai pensé : « Ce n’est pas comme ça que James aurait fait. »

Dimanche, l’équipe de Saga a annoncé qu’elle rouvrirait les trois restaurants de Kent à New York pour le service ce soir-là et qu’elle planifierait un service commémoratif pour le chef.

« Nous n’avons aucun doute sur le fait que James voudrait que nous continuions à manger à notre faim et à rire aux éclats », indique le communiqué. « James était obsédé par l’idée de rompre le pain : déposer de grandes assiettes de nourriture au milieu de la table que les gens déchiraient et partageaient avec leurs mains. Dans cet esprit – et en son honneur – Crown Shy, Saga et Overstory rouvriront leurs portes ce soir. Ensemble, nous trouverons une nouvelle normalité déterminée à bâtir son héritage.

Kent laisse dans le deuil son épouse, Kelly, et ses enfants, Avery et Gavin.

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