Le chef du travail de Trump, Acosta, discutera de l'accord de plaidoyer avec Epstein

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WASHINGTON (Reuters) – Le secrétaire américain au Travail, Alexander Acosta, a convoqué une conférence de presse mercredi pour évoquer son rôle dans un accord de non poursuite, il y a plus de 10 ans, avec le financier Jeffrey Epstein, qui est maintenant accusé de trafic sexuel de filles mineures.

PHOTO DE DOSSIER: Le secrétaire américain au Travail, Alexander Acosta, prend la parole lors de la conférence législative 2019 des Syndicats des travailleurs du bâtiment en Amérique du Nord, à Washington, le 9 avril 2019. REUTERS / Jeenah Moon

M. Acosta, qui était à l'époque procureur américain en Floride, doit faire une déclaration et répondre aux questions à 14h30. (18h30 GMT), a indiqué le département du Travail dans un communiqué.

Les fonctionnaires de la Maison Blanche n'ont pas répondu à une demande de commentaire sur la démission éventuelle d'Acosta lors de la conférence de presse.

L'accord a fait l'objet d'un nouvel examen après qu'une enquête du Miami Herald l'ait éclairée, poussant les procureurs fédéraux à New York cette semaine à déposer de nouvelles accusations de traite à des fins sexuelles contre Epstein.

L’accord de non-poursuite conclu en 2007 en Floride avec Acosta en tant qu’avocat américain, a permis à Epstein de conclure un accord de plaidoyer en 2008 sur une infraction de prostitution moins grave et de purger une peine de 13 mois dans une prison du comté, avec permission au cours de la journée. Il a également dû s'inscrire en tant que délinquant sexuel. Un juge plus tôt cette année a jugé que l'accord était illégal.

Lundi, l'avocat américain à Manhattan a déclaré qu'il n'était pas lié par l'accord de plaidoyer et a accusé Epstein d'attirer des dizaines de filles, dont certaines âgées d'à peine 14 ans, et de les contraindre à des actes sexuels. Epstein reste en prison dans l'attente de son audience sur le cautionnement prévue pour lundi matin.

Le Bureau de la responsabilité professionnelle du ministère de la Justice des États-Unis, qui enquête sur les allégations de faute des avocats du ministère, examine actuellement la manière dont Acosta et les autres procureurs du bureau du procureur du district sud de la Floride ont géré l’affaire Epstein.

La plupart de ses conclusions sont fortement expurgées et ne nomment pas les personnes soumises à ses enquêtes, bien que le gouvernement ait publié des rapports publics sur des affaires très médiatisées dans le passé.

Le ministère de la Justice a divulgué l'examen à Acosta plus tôt cette année après que le sénateur républicain américain Ben Sasse eut fait part de ses préoccupations concernant le traitement de l'affaire Epstein avec le procureur général adjoint de l'époque, Rod Rosenstein, selon une personne proche de leur conversation.

L'état de l'examen est inconnu. Le ministère de la Justice a déclaré que le procureur général Barr avait été récusé en raison de son emploi antérieur dans le cabinet d’avocats Kirkland & Ellis, qui représentait Epstein à l’époque. Acosta a également travaillé auparavant pour la société.

Les démocrates au Congrès ont appelé à la démission d’Acosta, à la suite de «l’accord de paix» et ont exhorté le ministère de la Justice à publier son rapport.

Acosta a défendu son traitement de l'affaire dans une paire de tweets mardi. Le président républicain Donald Trump a séparément soutenu Acosta dans ses commentaires aux journalistes mais a ajouté qu'il se pencherait sur la question.

Alan Dershowitz, un avocat qui a défendu Epstein dans l'affaire de la Floride, a défendu l'accord lors d'une interview télévisée avec CBS mercredi: "Le gouvernement fédéral a pensé que c'était le mieux qu'ils pouvaient faire."

L'avocat Brad Edwards, qui représentait 13 femmes qui ont accusé Epstein de crimes sexuels, a séparément déclaré à CBS que davantage de victimes potentielles se sont manifestées depuis lundi et qu'il estime qu'il y en a "bien plus de 50".

Il a ajouté que le gouvernement avait de solides arguments contre Epstein en Floride et que l'on ne savait pas pourquoi Acosta avait conclu l'accord sans en avertir les victimes.

"Il a beaucoup d'explications à faire", a déclaré Edwards.

Reportage de Susan Heavey et Roberta Rampton; Édité par Jonathan Oatis et Alistair Bell

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