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NOUVEAU-BRUNSWICK, New Jersey (Reuters) – Le directeur général de Johnson & Johnson, Alex Gorsky, a déclaré lundi à un jury qu'il n'avait pas lu tous les documents internes de l'entreprise liés à une contamination potentielle par l'amiante dans la poudre pour bébé de Johnson.

Le chef de J&J témoigne qu'il n'a pas lu tous les documents relatifs à l'amiante dans le talc

PHOTO DE DOSSIER: Alex Gorsky, président et chef de la direction de Johnson & Johnson, célèbre le 75e anniversaire de la cotation de sa société sur le parquet de la Bourse de New York (NYSE) à New York, États-Unis, le 17 septembre 2019. REUTERS / Brendan McDermid / Photo de fichier

Il s'agissait de la première comparution du PDG dans un procès devant jury sur des allégations selon lesquelles la poudre pour bébé de la société cause le cancer.

Interrogé par un avocat des plaignants s'il a lu tous les documents liés à un rapport du 14 décembre 2018, Reuters, Gorsky a répondu: «Je n'ai pas lu tous les documents mais je m'en remettrais aux experts dans ces domaines.»

Gorsky a été assigné à comparaître par les avocats des plaignants en tant que témoin dans un procès se déroulant dans une salle d'audience près du siège de J&J. Les plaignants, trois hommes et une femme, souffrent tous de mésothéliome, un cancer rare et incurable qui, selon eux, a été causé par leur exposition à l'amiante dans Baby Powder pendant leur petite enfance au cours de leurs couches.

Au cours d'une phase antérieure de la responsabilité du procès, un jury a convenu avec les plaignants que les poudres de la société avaient causé leur cancer et a accordé 37,2 millions de dollars en dommages-intérêts compensatoires. Désormais, les avocats des plaignants cherchent à convaincre un nouveau jury que le comportement de l’entreprise était si téméraire qu’elle devrait accorder des dommages-intérêts punitifs supplémentaires.

J&J a combattu la citation à comparaître, faisant valoir que son directeur général n'avait aucune connaissance directe de la sécurité de ses poudres et que l'affaire impliquait une conduite d'entreprise qui s'était produite bien avant qu'il ne rejoigne la société en 2012. Le témoignage convaincant «ne servirait à rien d'autre que pour harceler M. Gorsky et le détourner de ses responsabilités exécutives », a déclaré J&J dans une motion.

La Cour suprême du New Jersey a rejeté la demande de la société de suspendre la citation à comparaître la semaine dernière, ouvrant ainsi la voie aux plaignants pour appeler Gorsky.

Les enjeux sont élevés. J&J fait face à plus de 16 000 actions en justice alléguant avoir vendu des poudres contaminées à l'amiante, un cancérigène connu, et n'a pas averti les utilisateurs. Il fait également face à une enquête criminelle fédérale sur la franchise avec laquelle il a été question de la sécurité des produits.

En octobre, J&J a révélé qu'un laboratoire sous contrat pour la Food and Drug Administration des États-Unis avait trouvé de l'amiante dans une bouteille de poudre pour bébé produite en 2018. La société a remis en question les résultats et a commandé des tests sur des échantillons de la même bouteille et du talc du même lot. Moins de deux semaines plus tard, J&J a annoncé que ces tests n'avaient trouvé aucune contamination, à part de l'amiante attribuée à un climatiseur dans le laboratoire.

Le cours de l’action de J&J a été sensible à l’évolution du litige. En décembre 2018, une liquidation a anéanti 40 milliards de dollars de capitalisation boursière à la suite d'un rapport de Reuters selon lequel la société savait que de petites quantités d'amiante avaient été trouvées dans son talc à l'occasion depuis 1971. J&J a rejeté le rapport de Reuters comme «une théorie du complot absurde». Pour lire le rapport Reuters, voir:

Le voyage de Gorsky à la barre des témoins peut être attribué au rôle principal qu’il a joué dans les efforts de la société pour réfuter le rapport de Reuters. Dans les jours qui ont suivi la publication, le chef de la direction a personnellement attesté de la sécurité et de la pureté de la poudre pour bébé de Johnson dans une vidéo publiée sur le site Web de la société, ainsi que dans une apparition sur «Mad Money» de CNBC.

"Nous pensons sans équivoque que notre talc, notre poudre pour bébé, ne contient pas d’amiante", a déclaré Gorsky à l’animateur du salon de l’investissement, Jim Cramer.

reportage de Mike Erman à New Bruswick, New Jersey et Lisa Girion à Los Angeles; Écriture de Nick Zieminski à New York

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