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Le changement climatique est lié à des lésions cérébrales chez les enfants – et les enfants pauvres courent un plus grand risque

L’aspect le plus cruel du changement climatique est peut-être qu’il touche de manière disproportionnée les personnes les moins responsables des émissions de cuisine de la planète, en particulier les plus pauvres d’entre nous. Entre autres choses, les experts prédisent que le réchauffement climatique exposera 70 % de la population active à des risques sanitaires et pourrait à terme tuer environ un milliard de personnes, pour la plupart pauvres. Mais ce n’est pas seulement l’environnement qui sera touché, mais le corps même des personnes.

Un nouveau étude de la revue Nature Climate Change révèle une nouvelle façon dont le changement climatique affecte de manière disproportionnée les individus pauvres : il modifie leur cerveau avant même leur naissance.

« Ces impacts pourraient s’aggraver dans le cadre de l’urgence actuelle liée au changement climatique. »

Tout dépend de la relation délicate entre les températures extérieures et le bon développement du fœtus.

Des chercheurs des Pays-Bas, des États-Unis et d’Espagne ont suivi 2 681 enfants sur une période de plus d’une douzaine d’années à partir d’un groupe de patients connu sous le nom de « cohorte de naissance néerlandaise de génération R ». La cohorte de naissance néerlandaise Génération R (qui comprenait initialement 9 896 femmes enceintes ; beaucoup ont abandonné l’étude au fil des ans) existait pour vérifier si l’exposition prénatale à une chaleur et un froid extrêmes avait un impact sur le développement neurologique.

En examinant les patients par imagerie par résonance magnétique (IRM) au fil des ans, ils ont appris que les nourrissons et les jeunes enfants exposés à la chaleur et au froid pendant la grossesse et leurs premières années sont plus susceptibles, pendant la préadolescence, d’avoir des problèmes structurels au niveau de la myéline et de la substance blanche dans leur cerveau. . De plus, leur cerveau aura une diffusivité moyenne (MD) réduite, ou la facilité avec laquelle les molécules d’eau se déplacent dans les tissus cérébraux.

De manière disproportionnée, les enfants qui souffrent de cette manière sont issus de milieux à faibles revenus.

« Les enfants vivant dans les quartiers les plus pauvres étaient plus vulnérables à l’exposition au froid et à la chaleur », écrivent les auteurs. « Nos résultats suggèrent que l’exposition au froid et à la chaleur pendant les périodes de développement cérébral rapide pourrait avoir des impacts durables sur la microstructure de la substance blanche des enfants, un risque qui doit être pris en compte dans le contexte du changement climatique en cours. »

Plus de la moitié des participants étaient originaires des Pays-Bas, 10 pour cent étaient originaires du Suriname ou des Antilles néerlandaises et le reste provenait de pays aussi divers que la Turquie, le Maroc et d’autres « pays non occidentaux ». Après que plus des trois quarts des participants ont abandonné avant que leurs enfants ne vieillissent entre neuf et 12 ans (au moment où ils ont été étudiés à l’aide de l’IRM), la majorité de ceux qui sont restés étaient issus de « parents ayant un niveau d’éducation élevé, néerlandais, avec un revenu du ménage supérieur à 2 200 euros par mois et sans enfants précédents. » Les auteurs reconnaissent que cette homogénéité démographique peut quelque peu fausser les résultats.

Malgré cela, ces résultats sont encourageants.

« Nous avons trouvé une association entre l’exposition au froid et à la chaleur pendant la grossesse, la petite enfance et la petite enfance et la DM globale chez les enfants âgés de 9 à 12 ans », écrivent les auteurs. « Ces impacts pourraient s’aggraver dans le contexte d’urgence climatique actuel, compte tenu de l’augmentation prévue des températures mondiales et de l’augmentation potentielle des épisodes de froid extrême. »

Ils émettent l’hypothèse que cela signifie que les enfants qui ont été exposés à une chaleur ou un froid extrême pendant leur phase prénatale ou au début de leur petite enfance ne développeront pas une substance blanche saine, ou la partie du cerveau qui est vitale pour les activités intellectuelles, l’équilibre et permettant à diverses régions du corps. pour se connecter et recevoir des signaux.

Après avoir noté qu’il n’y avait aucune association entre l’exposition au froid et à la chaleur au début de la vie et l’anisotropie fractionnaire globale, une mesure de la connectivité dans le cerveau, entre 9 et 12 ans, les auteurs ont déclaré que les enfants vivant dans des conditions de faible [socioeconomic status] les quartiers semblent plus vulnérables à l’exposition au froid et à la chaleur. »


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« Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour élucider les impacts du froid et de la chaleur sur le développement cérébral des enfants, en particulier chez les jeunes âges. »

La nouvelle étude est particulièrement importante car elle est la première à examiner les structures physiques du cerveau en relation avec les températures. Des recherches antérieures ont examiné comment le comportement des enfants change en fonction de la température, mais aucune n’a directement attribué ces observations comportementales aux structures physiques du cerveau.

« Comme les enfants présentant des symptômes psychopathologiques et de moins bonnes performances cognitives semblent avoir une connectivité structurelle cérébrale sous-optimale, définie par une microstructure de matière blanche plus pauvre, nous avons émis l’hypothèse que les températures froides et chaudes pourraient avoir des impacts négatifs sur la microstructure cérébrale de la substance blanche », écrivent les auteurs. « Étant donné que la croissance de la substance blanche est particulièrement rapide chez les nourrissons et les jeunes enfants, nous avons également émis l’hypothèse qu’il pourrait y avoir des périodes spécifiques de vulnérabilité accrue à l’exposition au froid et à la chaleur au cours de ces périodes de développement. » Leurs nouvelles recherches ont confirmé ces hypothèses.

Ce n’est pas la seule étude qui montre que le changement climatique nuit à la santé des individus. Par exemple, il est de plus en plus évident que le changement climatique réduit la fertilité masculine parce que les spermatozoïdes dépendent de températures ambiantes plus basses pour se développer correctement. À mesure que les températures augmentent, les testicules humains, littéralement en surchauffe, semblent être sollicités au-delà de leurs capacités saines.

« Des températures élevées du scrotum ont été associées à une diminution du nombre et de la motilité des spermatozoïdes. [ability to move], donc l’augmentation de la température ambiante (par exemple en raison du réchauffement climatique) peut diminuer la qualité du sperme », a déclaré le Dr Shanna Swan, épidémiologiste environnementale et reproductive à l’école de médecine Icahn du Mont Sinaï, à Salon en mars. « Les températures ont également augmenté, en particulier dans les régions en cas de chaleur extrême, peut entraîner un stress thermique, ce qui peut affecter négativement la production et la qualité des spermatozoïdes. En outre, les conséquences du réchauffement climatique, telles que l’insécurité alimentaire, les catastrophes naturelles et l’instabilité économique, peuvent contribuer au stress chronique qui affecte négativement la qualité du sperme, les hormones reproductives et la fertilité. »

Swan a ajouté : « Séparer le causal du corrélatif est extrêmement difficile, comme vous le savez ! »

Parce qu’il est en effet difficile de séparer les liens occasionnels des corrélatifs, même les auteurs du nouveau livre Nature Climate Change conviennent que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour prouver que ces liens vont au-delà de la simple corrélation. Il est important de trouver des moyens d’atténuer cette crise qui s’accélère.

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