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Les négociations sur la pêche au Brexit ne sont pas comme tirer sur du poisson dans un baril.

Malgré de petites avancées lors du cycle de négociations de la semaine dernière, un accord est loin d’être conclu grâce à la question controversée de la répartition des droits de pêche entre l’UE et le Royaume-Uni après la fin de la transition vers le Brexit.

«Si nous voulions faire un pas de géant et sauter pour atteindre l’autre camp, nous tomberions car l’écart entre les deux positions sur le poisson est encore énorme», a déclaré un diplomate européen.

Cela met les chances globales d’un accord sur la relation future en eaux troubles. Alors que les médias se sont largement concentrés sur le point de blocage des aides d’État et que le Royaume-Uni envisage de violer l’accord de retrait, la conclusion d’un accord sur le poisson reste essentielle pour que l’UE signe tout accord commercial post-Brexit, le négociateur en chef de l’UE, Michel Barnier a souvent répété.

Parvenir à un accord sur le poisson n’allait jamais être facile. L’industrie de la pêche est économiquement petite mais un champ de mines politique. Seulement 178000 personnes travaillent dans l’industrie de la pêche européenne – à peine 0,03 pour cent de la population totale. À propos 12000 d’entre eux sont britanniques, soit environ 0,02 pour cent de la population britannique. L’industrie de la pêche, avec l’agriculture et la sylviculture, représente seulement 1,6 pour cent du total des biens et services produits dans l’Union européenne chaque année.

Mais les pêcheurs européens sont fortement dépendants de l’accès aux mers autour du Royaume-Uni – quarante-deux pour cent de tous les poissons capturés par les équipages de pêche de l’UE sont arrachés des eaux britanniques, selon l’Alliance européenne pour la pêche. En conséquence, l’UE souhaite conserver l’accès actuel de ses pêcheurs aux eaux britanniques.

La Grande-Bretagne, en revanche, a transformé la question en une question de souveraineté nationale. Les quotas de pêche sont un moyen symbolique pour le Royaume-Uni d’affirmer sa nouvelle indépendance vis-à-vis du bloc, tout en prometteur Les pêcheurs britanniques seraient en mesure de doubler leurs prises après le Brexit. Compte tenu de la dépendance de l’UE vis-à-vis des eaux britanniques, Londres a le dessus. S’il n’y a pas d’accord, le Royaume-Uni pourrait théoriquement couper l’accès des navires de l’UE à ses eaux.

«Il y a tellement de politique dans le poisson», a déclaré un autre diplomate européen. «Changer légèrement un chiffre à la table des négociations peut ruiner une communauté côtière dans l’un des pays concernés.»

Chemin vers un accord?

Il y a des signes positifs.

Le principal désaccord concerne la méthodologie d’attribution des quotas de pêche. L’UE divise le nombre total de captures entre les pays en utilisant un pourcentage d’allocation fixe – c’est ce qu’on appelle la «stabilité relative». Le Royaume-Uni souhaite utiliser «l’attachement zonal» – calcul de quotas en fonction du lieu de résidence des poissons au lieu d’accords historiques – ce qui entraînerait davantage de droits de pêche pour les navires britanniques.

«Notre position sur le poisson est raisonnable et simple», a déclaré un porte-parole du gouvernement britannique. «Nous voulons un accord-cadre de pêche simple et distinct qui reflète nos droits en vertu du droit international et qui prévoit des négociations annuelles sur l’accès et le partage des opportunités basées sur le principe scientifique de l’attachement zonal.»

Un compromis sera probablement un mélange des deux critères, même si l’UE n’a pas officiellement admis qu’elle était disposée à utiliser l’attachement zonal dans le cadre du mélange.

Barnier a indiqué une certaine flexibilité sur les critères sans s’écarter de son mandat de négociation, affirment les diplomates européens. De même, le Royaume-Uni a cherché la semaine dernière à faire des progrès sur le partage des quotas en discutant des différents stocks de poissons, selon des personnes des deux côtés informées des négociations. Londres est également disposée à discuter de critères autres que l’attachement zonal, selon trois diplomates européens.

«Tu ne ferais pas [discuss fish stocks] si vous rejetiez un accord », a déclaré James Kane, un expert en politique commerciale au sein du groupe de réflexion de l’Institute for Government. «Je ne pense pas que cela signifie qu’un accord est presque signé. Mais cela suggère qu’il n’y a pas eu quelque chose d’aussi désastreux qu’ils aient cessé d’en parler.

Cependant, les deux positions restent encore très éloignées. Le Royaume-Uni affirme que la légère flexibilité de l’UE sur les questions techniques n’entraînerait pas plus de captures britanniques. Il insiste sur la pleine souveraineté sur ses eaux, soit par l’attachement zonal, soit par un mélange de critères conduisant à une augmentation similaire des captures.

Des différences subsistent également sur d’autres problèmes techniques. Alors que l’UE souhaite une stabilité à long terme pour ses communautés de pêcheurs, le Royaume-Uni souhaite mener des négociations annuelles sur le total autorisé des captures et les parts de quota. Si un accord n’est pas trouvé, l’UE perdrait l’accès au poisson dans les eaux britanniques (et vice versa).

Mais même là, les deux côtés commencent à voir une marge de compromis. Le Royaume-Uni a fait preuve de flexibilité dans les négociations annuelles sur les quotas une fois qu’un accord-cadre est en place, tandis qu’à Bruxelles, les diplomates des pays côtiers de l’UE commencent à négocier annuellement le total des captures autorisées.

Menace de non-accord

Si les deux parties n’ont pas conclu d’accord d’ici la fin du mois de décembre, le Royaume-Uni pourrait théoriquement couper l’accès des navires de l’UE à ses eaux. Cela pourrait réduire de moitié les bénéfices nets des flottes européennes et entraîner des pertes d’emplois pour au moins 6 000 personnes, selon l’Alliance européenne pour la pêche. Londres essaie de pousser cet avantage pour faire avancer l’UE sur les parts de quota.

Mais il y a aussi un hic pour la Grande-Bretagne dans le cas d’un scénario sans accord. Même si les pêcheurs britanniques pouvaient attraper plus de poisson, ils pourraient se trouver dans l’incapacité de le vendre au bloc, son plus grand marché, ou uniquement en mesure de vendre avec des droits de douane, car l’UE imposerait ses tarifs de la nation la plus favorisée sur les exportations de poisson du Royaume-Uni.

«Si l’UE tient sa promesse de lier le commerce à la pêche et que nous devons faire du commerce aux conditions de l’OMC et que des barrières non tarifaires ont été mises en place, cela va nuire à tout le monde», a déclaré Barrie Deas de la Fédération nationale britannique des organisations de pêcheurs.

Un scénario sans accord constitue également une menace pour la gestion durable des stocks de poissons. Le groupe environnemental Oceana a averti que le Royaume-Uni souhaitant augmenter sa part de quota et que l’UE souhaitant maintenir le statu quo pourrait conduire à la surpêche.

Qu’un accord soit conclu ou non, les deux parties devront travailler ensemble pour gérer leurs stocks de poissons. Les eaux du Royaume-Uni redeviendront exclusivement les siennes l’année prochaine en vertu de la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer. Mais ces principes exigent également que les pays qui partagent des frontières maritimes gèrent les stocks de poissons partagés.

Emilio Casalicchio a contribué au reportage.