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L’autocrate vénézuélien Nicolas Maduro menace d’annexer la Guyane

Note de l’éditeur: Plus tard, le 4 décembre, le CNE a affirmé que plus de 10 millions d’électeurs vénézuéliens avaient participé au référendum.

jeC’EST LE une question sur laquelle presque toute la population est d’accord. Depuis des générations, les Vénézuéliens ont appris que la carte correcte de leur pays devait inclure une grande partie de la Guyane voisine. Le différend a pris encore plus d’ampleur depuis 2015, lorsqu’ExxonMobil, un géant pétrolier américain, a commencé à faire une série de découvertes massives au large des côtes guyanaises, dont certaines se trouvent dans les eaux revendiquées par le Venezuela. Ainsi, alors que les propagandistes du régime du président Nicolas Maduro réfléchissaient à la manière dont ils pourraient démontrer que leur leader impopulaire, qui doit faire face à des élections l’année prochaine, pouvait encore mobiliser les masses, un référendum sur le conflit frontalier vieux de plusieurs siècles semblait être une tactique prometteuse. Le 3 décembre, avec beaucoup de fanfare patriotique et une couverture médiatique générale sur l’État la téléle vote a eu lieu.

image: L’économiste

Les électeurs ont dû répondre à cinq questions explorant en détail comment la frontière existante, convenue en 1899, pourrait être déclarée illégale et redessinée. La question la plus provocatrice est arrivée en dernier lieu, demandant aux électeurs s’ils étaient d’accord pour que les deux tiers de la superficie actuelle du Guyana soient absorbés par le Venezuela, formant ainsi un nouvel État. Le résultat du référendum était tout à fait prévisible, d’autant plus que le régime qui l’organise a la réputation de bidouiller les élections. En effet, il n’y a pas eu de campagne organisée pour le « non ». Selon l’autorité électorale contrôlée par le gouvernement, le CNÉles cinq questions ont reçu plus de 95 % de oui.

Mais la participation était faible. Le CNÉ a déclaré que 10,6 millions de voix avaient été exprimées. Mais il a refusé de dire si chaque question était comptée comme une voix. L’hypothèse est que c’est le cas et que moins de 2,2 millions d’électeurs inscrits sur 21 millions ont pris la peine de participer. C’est moins que les 2,4 millions de personnes qui ont participé en octobre aux primaires de l’opposition, qui n’étaient pas soutenues par le gouvernement. María Corina Machado, une farouche critique de M. Maduro et qui est interdite de fonctions par le régime, a remporté ces élections avec un énorme 93% des voix.

En effet, le jour du référendum, l’ambiance semblait nettement apathique. Dans tout le pays, pratiquement aucune file d’attente n’a été signalée devant les milliers de bureaux de vote. Même les chaînes gouvernementales, habituées à donner l’impression que le Venezuela est une démocratie prospère, ont eu du mal à trouver de nombreux électeurs à filmer.

Cela a-t-il inquiété M. Maduro ? Apparemment non. “Le peuple vénézuélien a parlé haut et fort”, a déclaré l’autocrate, vêtu d’un survêtement blanc sur mesure pour le référendum, alors qu’il s’adressait aux partisans lors d’un rassemblement après le référendum près du palais présidentiel de Caracas. Il avait raison, mais pas dans le sens où il le voulait. L’exercice s’est retourné contre lui. Si la population ne pouvait pas être persuadée de voter en grand nombre pour une partie rentable du Guyana, quel espoir M. Maduro pourrait-il avoir de le réélire lors d’élections équitables, en supposant que le régime décide d’en organiser une ? “Voici le problème : c’est un très mauvais candidat, mais il ne s’en rend pas compte”, déclare un homme d’affaires vénézuélien.

Le choix du moment du référendum semble également être en quelque sorte un objectif personnel de M. Maduro, habituellement avisé. En octobre, des représentants de son régime ont signé à la Barbade un accord avec des membres de l’opposition sur la manière dont l’élection présidentielle pourrait se dérouler en 2024. En échange de quelques modestes promesses, les États-Unis ont levé une série de sanctions pour une période initiale de six mois, notamment sur la société énergétique nationale PDVSA. Cela signifie que le régime peut commencer à vendre son pétrole aux prix du marché plutôt que sur le marché noir à prix réduit. Si cet allègement est prolongé en avril, et si PDVSA peut augmenter la production, le régime pourrait obtenir une manne de 5 à 6 milliards de dollars en 2024, estime Francisco Monaldi de l’Université Rice à Houston, au Texas. Cela équivaut à environ 5 % du montant estimé PIB.

L’administration du président Joe Biden a récemment rappelé à M. Maduro qu’il devait remplir sa part de l’accord, en libérant les prisonniers américains et en entamant le processus de réhabilitation des hommes politiques interdits, dont Mme Machado, d’ici la fin novembre. Le gouvernement de M. Maduro semblait avoir partiellement accédé à cette demande quelques heures avant l’expiration du délai. Il a annoncé le 30 novembre que les hommes politiques de l’opposition pourraient faire appel de leur interdiction jusqu’au 15 décembre. (Mais même si le régime a libéré cinq prisonniers politiques vénézuéliens en octobre, près de 300 restent derrière les barreaux.)

M. Maduro a désormais choisi de redevenir un paria. Le référendum a suscité la colère des voisins du Venezuela. Le groupement Caricom des États des Caraïbes a publié une déclaration soutenant fermement l’intégrité territoriale du Guyana. Le Brésil, qui, sous la présidence de Luiz Inácio Lula da Silva, a évité de blâmer M. Maduro pour le désastre économique qu’a connu le Venezuela pendant ses dix années de règne, a montré sa propre irritation le 3 décembre lors de la conférence de presse. FLIC28e sommet sur le climat à Dubaï. « S’il y a une chose dont l’Amérique du Sud n’a pas besoin en ce moment, c’est bien d’un conflit », a-t-il déclaré. « Nous devons grandir et améliorer la vie de nos citoyens. »

Avant le référendum, Vladímir Padrino López, le ministre vénézuélien de la Défense, a proféré une menace contre la Guyane, déguisée en assurance. Le conflit frontalier « n’est pas une guerre, pour l’instant », a-t-il déclaré. Néanmoins, il est peu probable que le Venezuela envahisse son voisin. Il « a un énorme avantage militaire sur la Guyane, mais le Venezuela n’affronterait pas uniquement la Guyane », explique Rocío San Miguel, analyste militaire. Les États-Unis et le Brésil pourraient rapidement prendre la défense de ce petit pays avec une aide militaire, pense-t-elle.

M. Maduro, qui s’était sans doute lui-même convaincu que le référendum était une brillante idée, a en fait confirmé son impopularité, irrité ses sympathisants de la région et s’est doté d’un mandat fallacieux pour annexer une partie d’un pays voisin qui, s’il était mis en œuvre, ce serait un suicide militaire. Cette menace d’une fausse guerre contre la Guyane pourrait-elle être son Waterloo ? Ses proches pourraient-ils décider qu’il constitue un handicap ? Peut être. Mais il a une étrange capacité à revenir sans cesse.