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L’Australie utilise un nouvel outil ADN pour percer les mystères des personnes disparues

MELBOURNE, Australie – Lorsqu’un homme s’est échoué sur les rives de l’île Christmas en 1942, sans vie et penché dans un radeau criblé d’éclats d’obus, personne ne savait qui il était.

Ce n’est que dans les années 1990 que la Royal Australian Navy a commencé à soupçonner qu’il était peut-être un marin du HMAS Sydney II, un navire de guerre australien dont l’équipage de 645 membres a disparu en mer lorsqu’il a coulé au large des côtes de l’Australie occidentale pendant la Seconde Guerre mondiale. Seconde guerre.

En 2006, les restes de l’homme ont été exhumés, mais l’ADN extrait de ses dents n’a donné aucune correspondance avec une liste de personnes que les responsables de la marine pensaient être ses descendants. Avec peu de pistes, le scientifique qui a effectué le test ADN, Jeremy Austin, a parlé à la Marine d’une technique émergente qui pourrait prédire l’ascendance et les traits physiques d’une personne à partir du matériel génétique.

La méthode, connue sous le nom de phénotypage de l’ADN, repose sur des variations du génome associées à des traits liés à l’apparence physique pour évaluer la probabilité qu’une personne ait une certaine couleur de cheveux, d’yeux ou de peau, entre autres caractéristiques. Elle diffère des techniques plus anciennes en ce qu’elle ne nécessite pas que l’ADN soit apparié à un échantillon existant dans une base de données.

Le nouvel outil est principalement utilisé par les services de police du monde entier pour aider à identifier les suspects dans les cas où il n’y a pas de témoins. Cela a soulevé des inquiétudes quant au potentiel de profilage racial.

En Australie, les médecins légistes réorientent la technique pour aider à relier les personnes disparues à des restes non identifiés dans l’espoir de résoudre des mystères de longue date. Dans le cas du marin, le Dr Austin a envoyé l’échantillon à des chercheurs en Europe, qui ont rapporté que l’homme était d’ascendance européenne et avait très probablement les cheveux roux et les yeux bleus.

Le crédit…Mémorial australien de la guerre

Cela seul n’était pas suffisant pour identifier le marin, mais cela a restreint la recherche. “Dans un navire rempli de 645 hommes blancs, vous ne vous attendriez pas à en voir plus de deux ou trois avec cette pigmentation”, a déclaré le Dr Austin, directeur adjoint du Centre australien pour l’ADN ancien à l’Université d’Adélaïde.

En Australie, il existe des milliers de cas de personnes disparues non résolus à long terme, ainsi que des centaines de restes non identifiés détenus par la police à travers le pays. Le programme national ADN de la police fédérale australienne pour les personnes non identifiées et disparues, lancé en juillet 2020, applique une série de techniques pour aider les forces de l’ordre à trouver des liens potentiels entre les restes et les personnes disparues, y compris le phénotypage ADN.

Cet outil médico-légal, qui progresse lentement depuis le milieu des années 2000, s’apparente aux tests génétiques permettant d’estimer les risques de certaines maladies. Il y a environ cinq ans, des scientifiques de la police fédérale australienne ont commencé à développer leur propre version de la technologie, qui combine la génomique, les mégadonnées et l’apprentissage automatique. Il est devenu disponible pour utilisation l’année dernière.

Les prédictions du phénotypage de l’ADN – si une personne avait, disons, les cheveux bruns et les yeux bleus – seront concrétisées par un artiste médico-légal, combinant les informations sur le phénotype avec des rendus de la structure osseuse pour générer une reconstruction faciale numérique en trois dimensions.

“C’est une piste d’enquête que nous n’avons jamais eue auparavant”, a déclaré Jodie Ward, directrice du nouveau programme.

Son laboratoire, situé à Canberra, la capitale, commencera à offrir ce service aux services de police de tout le pays plus tard cette année. Pour l’instant, elle et son équipe peaufinent la technique en la testant sur des échantillons d’ADN prélevés sur les restes de personnes ayant fait don de leur corps à la science. Bientôt, la technologie pourrait également inclure des prédictions sur l’âge, l’indice de masse corporelle et la taille, ainsi que certaines caractéristiques du visage comme la plénitude des lèvres et la structure des joues.

Bien que le Dr Ward se concentre sur les cas de personnes disparues, la technologie de phénotypage de l’ADN sera également utilisée par la police fédérale australienne pour faciliter les enquêtes criminelles.

Aux États-Unis, les services de police utilisent depuis des années des services privés de phénotypage de l’ADN, comme celui de Parabon NanoLabs, basé en Virginie, pour tenter de générer des images faciales de suspects. Les images sont parfois distribuées au public pour faciliter les enquêtes.

De nombreux scientifiques, cependant, sont sceptiques quant à cette application de la technologie. “Vous ne pouvez pas faire une prédiction faciale complète pour le moment”, a déclaré Susan Walsh, professeur de biologie à l’Université de l’Indiana-Université Purdue d’Indianapolis, qui a développé certaines des premières méthodes de phénotypage pour la couleur des yeux et des cheveux. “Le fondement de la génétique n’est absolument pas là.”

La prédiction d’images faciales a été condamnée par des organisations de défense des droits de l’homme, dont l’ACLU, qui suggèrent qu’elle risque d’être faussée par les préjugés sociaux existants.

Un de ces épisodes s’est déroulé en Allemagne en 2007, lorsque le phénotypage ADN a prédit qu’un échantillon prélevé sur une scène de crime impliquant le meurtre d’un policier appartenait à une femme d’ascendance est-européenne. Le même ADN a ensuite été lié à des dizaines de crimes graves à travers l’Europe occidentale, ce qui a suscité une théorie selon laquelle l’auteur était un délinquant en série issu d’une communauté rom itinérante.

Il s’est avéré que le matériel génétique récurrent appartenait à une ouvrière polonaise qui avait accidentellement contaminé les cotons-tiges utilisés pour prélever les échantillons.

Des préoccupations similaires ont été soulevées concernant le phénotypage de l’ADN en Australie, où certaines populations – en particulier les Australiens autochtones – sont arrêtées et emprisonnées à des taux disproportionnellement élevés.

Gabrielle Samuel, sociologue au King’s College de Londres, a déclaré que le phénotypage de l’ADN “reflétera en fin de compte les biais du climat dans lequel il est utilisé”.

Mais le Dr Ward, directeur du nouveau programme de la police fédérale australienne, a déclaré que l’utilisation du phénotypage ADN sur des restes non identifiés ne soulevait pas les mêmes questions éthiques, car les personnes sont décédées et parce que les cas concernent des personnes disparues, pas des crimes.

“Les familles veulent que toutes les techniques soient appliquées à ces cas si cela aide à répondre à la question de savoir ce qui s’est passé”, a-t-elle déclaré.

Le Dr Ward a déclaré qu’elle ne considérait pas le phénotypage de l’ADN comme une solution miracle pour résoudre les cas de personnes disparues à long terme. Elle et son équipe utiliseront également des méthodes plus traditionnelles, comme l’analyse du squelette, la recherche de dossiers dentaires et la datation au radiocarbone. “Une technique médico-légale ne nous donnera pas l’information essentielle”, a-t-elle déclaré.

Tel était le cas du mystérieux marin. Après que son génotype ait été séquencé et son phénotype prédit, une équipe de scientifiques de plusieurs institutions australiennes, y compris le programme du Dr Ward, a utilisé ces informations pour retrouver une femme qu’ils croyaient être un parent vivant du soldat. Ils ont vérifié son ADN et ont trouvé une correspondance.

Son nom était Thomas Welsby Clark, fils de riches éleveurs de moutons et descendant d’immigrants écossais. Il avait été marin sur le navire de guerre malheureux et s’était très probablement échappé du navire en feu dans un radeau avant de mourir en mer. Une photographie de M. Clark a été trouvée et les techniciens de la Marine l’ont colorisée. Ils lui ont donné des yeux bleus brillants et des cheveux roux.