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MELBOURNE / SYDNEY (Reuters) – Les pompiers australiens ont tenu vendredi une minute de silence pour trois collègues américains tués dans un accident d'avion alors que les enquêteurs commençaient à parcourir le site de l'accident dans une brousse isolée.

L'Australie pleure les pompiers américains alors que l'enquête sur l'écrasement d'un avion commence

Un bâtiment détruit est vu au Kangaroo Valley Bush Retreat après qu'un feu de forêt a fait rage dans la propriété de Kangaroo Valley, Nouvelle-Galles du Sud, Australie, le 23 janvier 2020. REUTERS / Thomas Peter

Le premier ministre de l'État de Nouvelle-Galles du Sud (NSW), où le C-130 Hercules s'est écrasé alors qu'il était en mission pour jeter un retardateur sur un énorme feu de forêt, a ordonné que les drapeaux sur les bâtiments officiels soient mis en berne en signe de respect.

"Nous serons éternellement redevables de l'énorme contribution et en fait du sacrifice ultime qui a été payé grâce à ces personnes extraordinaires qui font un travail remarquable", a déclaré Shane Fitzsimmons, commissaire des services d'incendie en milieu rural de la Nouvelle-Galles du Sud, lors d'un adieu près de l'aéroport de Sydney pour 32 pompiers américains qui rentraient chez eux après des semaines de service en Australie.

Fitzsimmons et les responsables de la sécurité aérienne ont déclaré qu'il était trop tôt pour spéculer sur la cause de l'accident.

"Nous ne connaissons tout simplement pas les circonstances de l'accident à ce stade", a déclaré Fitzsimmons. "Des enquêtes et des enquêtes appropriées et officielles sont en cours."

Les trois membres de l'équipage décédés étaient Ian McBeth, 44 ans, Paul Hudson, 42 ans et Rick DeMorgan Jr., 43 ans, leur employeur, a annoncé la société canadienne Coulson Aviation dans un communiqué. Tous les trois avaient auparavant travaillé pour l'armée américaine. Deux étaient mariés et deux avaient laissé de jeunes enfants.

"Nous honorons les équipages incroyables qui font des choses incroyables dans des circonstances dangereuses soutenues par des opérations de classe mondiale", a déclaré Coulson Aviation dans un communiqué.

La compagnie avait immobilisé ses autres avions-citernes en Australie immédiatement après l'accident de jeudi, mais a annoncé qu'ils retourneraient travailler "dans un avenir très proche".

Fitzsimmons a déclaré plus tôt que les rapports sur le terrain montraient qu'il y avait eu une "boule de feu assez importante associée au crash de l'avion", tandis qu'un porte-parole de l'Autorité australienne de la sécurité de l'aviation civile a déclaré à Reuters que l'avion était entré dans une vallée pour larguer le retardateur et qu'il n'avait pas émergé. (Graphique: tmsnrt.rs/30O47Eq)

Le Bureau australien de la sécurité des transports a déclaré qu'il fournirait un rapport préliminaire dans environ 30 jours, après avoir analysé les données enregistrées disponibles, examiné les informations météorologiques et interrogé tous les témoins.

Le propriétaire de l'avion, la société canadienne de lutte contre les incendies aériens Coulson Aviation, envoyait une équipe pour aider à l'enquête. Ils devraient arriver à Sydney samedi matin, a indiqué Fitzsimmons.

Un responsable du National Transportation Safety Board des États-Unis a déclaré que l'agence prévoyait de participer et enverrait probablement un enquêteur ou deux en Australie.

Il y a eu deux précédents accidents impliquant des avions C-130 Hercules lors de la lutte contre les incendies de forêt. Lors d'un accident survenu en Californie en 2002, filmé sur bande vidéo, les ailes de l'avion se sont repliées vers le haut, cassant l'avion avant que le fuselage ne roule et ne heurte le sol à l'envers, tuant les trois membres d'équipage. En 2012, un autre C-130 s'est écrasé dans le Dakota du Sud, tuant quatre des six membres d'équipage, dans un accident qui a ensuite été déterminé comme étant lié aux conditions météorologiques.

"Malheureusement, les avions sont l'une des parties les plus risquées de la lutte contre les incendies de forêt", a déclaré Eric Kennedy, expert en gestion des catastrophes et des urgences à l'Université York en Californie.

Kennedy a déclaré qu'il y avait de nombreuses causes possibles de l'accident de jeudi, mais a noté qu'un risque bien connu dans la flotte de C-130 était la défaillance des ailes induite par la fatigue des métaux.

"Une visibilité réduite, des turbulences élevées et des vols à basse altitude peuvent tous contribuer aux facteurs de risque d'accidents de pétroliers", a déclaré Kennedy dans des commentaires par courrier électronique.

RETOUR DE FUMÉE DE FUMÉE

L’accident survenu jeudi a porté à 32 le nombre de morts pour la saison dévastatrice des feux de brousse en Australie, dont huit pompiers. Les incendies de forêt ont également tué des millions d'animaux, rasé des milliers de maisons et détruit une superficie d'environ un tiers de la taille de l'Allemagne depuis septembre.

Six pompiers volontaires locaux ont été blessés plus tard jeudi lorsqu'un véhicule-citerne à eau a roulé alors qu'ils luttaient contre un incendie dans la région de la côte sud de l'État. Trois ont été libérés de l'hôpital jeudi soir, tandis que les trois autres seront libérés vendredi, ont indiqué des responsables.

Alors que les conditions d'incendie se sont atténuées vendredi dans le sud-est de l'Australie, Sydney a étouffé une nouvelle brume de fumée, soufflée par un vent brûlant provenant des incendies qui brûlaient dans le sud de l'État. La ville portuaire était également recouverte d'une couche de terre de couleur terre cuite amenée de l'ouest par d'énormes tempêtes de poussière.

L'Australie pleure les pompiers américains alors que l'enquête sur l'écrasement d'un avion commence
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En Nouvelle-Galles du Sud, les pompiers s'attaquaient à 95 incendies, mais ils étaient tous au niveau d'avertissement le plus bas. Dans l'État de Victoria, un incendie sur 60 a été classé au niveau d'avertissement «observer et agir», ce qui signifie qu'il n'y avait pas de danger immédiat.

(L'histoire corrige le prénom d'une des victimes au paragraphe 6)

Rapport de Sonali Paul et Paulina Duran; Rapports supplémentaires de Jamie Freed et Wayne Cole à Sydney; Montage par Jane Wardell

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