L’artillerie lourde américaine entre dans le combat en Ukraine

POKROVSK, Ukraine – Camouflée dans un tas de branches coupées d’arbres voisins, l’arme dont l’Ukraine espère qu’elle fera une différence cruciale dans sa guerre avec la Russie est pratiquement invisible à plus de quelques mètres.

Bientôt, un seul obus jaillit avec un boom et un cri métallique hurlant alors qu’il navigue vers les positions russes.

Il s’agit de l’obusier M777 de fabrication américaine. Il tire plus loin, se déplace plus vite et se cache plus facilement, et c’est ce que l’armée ukrainienne attendait.

Trois mois après le début de la guerre en Ukraine, la première artillerie lourde américaine – les armes les plus meurtrières que l’Occident ait fournies jusqu’à présent – est maintenant déployée au combat dans l’est de l’Ukraine. Leur arrivée a renforcé les espoirs de l’Ukraine d’atteindre la supériorité de l’artillerie au moins dans certaines zones de première ligne, une étape clé vers des victoires militaires dans une guerre désormais menée principalement sur une steppe plate et ouverte à longue distance.

Les obusiers américains sont de grosses machines d’acier et de titane recouvertes de tuyaux hydrauliques et perchées sur quatre entretoises qui se replient de haut en bas. Ils ont déjà tiré des centaines de coups depuis leur arrivée vers le 8 mai, détruisant des véhicules blindés et tuant des soldats russes, selon des commandants ukrainiens.

“Cette arme nous rapproche de la victoire”, a déclaré le colonel Roman Kachur, commandant de la 55e brigade d’artillerie, dont l’unité a été la première unité à déployer l’arme, dans une interview. Mélangeant la confiance avec un plaidoyer implicite pour plus d’armes, il a ajouté : “Avec chaque arme moderne, chaque arme précise, nous nous rapprochons de la victoire.”

Les États-Unis ont déclaré il y a quelques semaines qu’ils fourniraient les obusiers, mais leur utilisation au combat a jusqu’à présent été principalement évoquée dans des vidéos en ligne publiées, pour la plupart de manière anonyme, par des soldats. Dimanche, l’armée a fourni au New York Times une visite d’une ligne d’armes à feu dans l’est de l’Ukraine, la première confirmation indépendante par les médias internationaux que les armes sont utilisées.

Les analystes militaires disent que le plein effet ne se fera pas sentir avant au moins deux semaines, car l’Ukraine n’a pas encore formé suffisamment de soldats pour tirer les 90 obusiers de ce type promis par les États-Unis et d’autres alliés. Seule une dizaine de canons sont désormais au front, et ils ne sont pas une garantie de victoire, car les Russes continuent de se livrer à de violents combats dans la région orientale du Donbass.

Armer l’Ukraine avec des armes plus puissantes est une question politiquement sensible. Les États-Unis, la France, la Slovaquie et d’autres pays occidentaux se sont précipités dans l’artillerie lourde et les systèmes de soutien – tels que les drones, les radars de contre-batterie et les véhicules blindés pour remorquer des canons – alors même que la Russie accuse l’Occident de mener une guerre par procuration en Ukraine, et menace de conséquences non précisées si les livraisons d’armes continuent.

Des désaccords sur l’agressivité avec laquelle affronter la Russie ont surgi au sein de la coalition occidentale. La France, l’Italie et l’Allemagne ont suggéré que l’Ukraine utilise l’effet de levier d’armes plus puissantes pour faire pression en faveur d’un cessez-le-feu qui pourrait conduire à un retrait négocié des forces russes.

Les responsables ukrainiens ont repoussé. Ils insistent sur le fait que l’élan est de leur côté et que les pourparlers ne devraient intervenir qu’après les victoires sur le champ de bataille et la reconquête du territoire – une idée autrefois presque inconcevable qui est devenue plus tenable après que l’armée ukrainienne a infligé de multiples revers à la Russie avant même l’arrivée des armes lourdes occidentales.

Le président Volodymyr Zelensky, dans une interview à la télévision ukrainienne au cours du week-end, a déclaré qu’une solution diplomatique ne viendrait qu’après des victoires militaires supplémentaires pour l’Ukraine, ainsi qu’un afflux d’armes. L’armée ukrainienne a repoussé les troupes russes de Kiev et de positions proches de la deuxième plus grande ville du pays, Kharkiv, mais subit actuellement une pression intense dans une bataille plus limitée pour le contrôle de la région du Donbass dans l’est de l’Ukraine.

“C’est comme une automobile, pas une voiture à essence ou électrique, mais une voiture hybride”, a-t-il déclaré à propos de la fin de la guerre avec un mélange de gains militaires et de pourparlers. “Et c’est comme ça la guerre : compliquée.”

“La victoire sera sanglante”, a déclaré M. Zelensky.

Quoi qu’il en soit, les pourparlers diplomatiques se sont interrompus il y a environ une semaine, ont déclaré les deux parties, renvoyant le résultat sur les champs de bataille de l’est de l’Ukraine.

La nouvelle artillerie occidentale à longue portée est la plus puissante et la plus destructrice des nombreux types actuellement fournis par les pays de l’OTAN.

Dans les plaines ouvertes de l’est, un long trajet sur des routes défoncées et des chemins de terre se termine par des jeeps qui pivotent rapidement dans une rangée d’arbres.

Le secret est primordial dans les duels d’artillerie du chat et de la souris qui ont défini la guerre ces dernières semaines. Les soldats ne perdent pas de temps à empiler des branches fraîchement coupées sur les véhicules, comme camouflage contre les drones ennemis.

Dans les duels d’artillerie, les soldats apprécient non seulement la portée, mais aussi la capacité de cacher et de déplacer rapidement les canons et les véhicules de soutien.

Depuis leur déploiement il y a deux semaines, la douzaine d’obusiers opérant dans deux batteries d’artillerie avaient tiré dimanche 1 876 coups, selon des officiers ukrainiens.

Avec un mélange d’explosions aériennes, d’obus à fragmentation antipersonnel et d’autres types de projectiles, les artilleurs ukrainiens ont détruit au moins trois véhicules blindés russes et, selon l’estimation du colonel Kachur, tué au moins plusieurs dizaines de soldats russes.

Sur la ligne de tir dans les arbres, des caisses de munitions vides et des cartouches usagées étaient éparpillées au milieu des foxholes. Des fusils Kalachnikov étaient appuyés contre des troncs d’arbres.

Les officiers n’ont pas dit ce qu’ils visaient.

Bien que lui et ses soldats seraient très probablement les premiers à ressentir une réponse russe, le colonel Kachur a fait fi de cette inquiétude.

“Si la Russie était capable d’escalader, elle l’aurait déjà fait”, a-t-il déclaré. La force d’invasion russe approche des limites de sa capacité offensive, a-t-il déclaré. “Les livraisons d’armes ne peuvent en aucun cas augmenter l’agression russe, bien au contraire.”