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BEYROUTH / ANKARA (Reuters) – Les forces syriennes soutenues par la Russie ont rapidement tiré avantage d'une brusque retraite américaine de la Syrie lundi, se déployant au plus profond du territoire tenu par les Kurdes au sud de la frontière turque moins de 24 heures après l'annonce d'un retrait complet par Washington.

Les anciens alliés kurdes de Washington ont déclaré qu'ils avaient invité les troupes gouvernementales à intervenir de manière urgente afin de contrer un assaut de la Turquie, lancé la semaine dernière après que le président Donald Trump ait déplacé ses troupes dans ce que les Kurdes appellent une trahison.

La décision de Washington d’abandonner une politique poursuivie depuis cinq ans laisse le président turc, Tayyip Erdogan, et le russe, Vladimir Poutine, les mains libres pour façonner le champ de bataille de la guerre la plus meurtrière au monde.

Le déploiement de l'armée syrienne, en particulier, représente une victoire pour le président Bashar al-Assad et son plus puissant allié, la Russie, leur permettant de prendre pied dans la plus grande bande restante du pays qui était hors de leur portée.

Ils vont maintenant affronter les forces armées turques le long d'une nouvelle ligne de front longue de plusieurs centaines de kilomètres.

Selon des médias syriens, l'armée aurait pénétré dans Manbij, une ville contrôlée par une milice alliée aux forces kurdes soutenues par les États-Unis près de la frontière turque, dans le nord-est de la Syrie. Auparavant, il avait pénétré dans Tel Tamer, une ville située sur l’autoroute stratégique M4 et traversant l’est-ouest à environ 30 km au sud de la frontière avec la Turquie.

La télévision publique a ensuite montré aux habitants accueillant les forces syriennes dans la ville d’Ain Issa, située à une centaine de kilomètres de l’autoroute.

Ain Issa commande les approches du nord de Raqqa, ancienne capitale du "califat" de l'État islamique, que les combattants kurdes ont repris des militants il y a deux ans lors de l'une des plus grandes victoires d'une campagne menée par les États-Unis.

Une grande partie de la M4 longe la frontière sud du territoire où la Turquie a l'intention de créer une «zone de sécurité» à l'intérieur de la Syrie. La Turquie a déclaré avoir saisi une partie de l'autoroute. Un responsable des Forces démocratiques syriennes (SDF) dirigées par les Kurdes a déclaré que les affrontements se poursuivaient.

La stratégie américaine se dissout

Les déploiements rapides du gouvernement syrien ont montré à quel point la stratégie que les États-Unis poursuivaient en Syrie depuis cinq ans s'est soudainement dissoute. Washington a annoncé dimanche qu'il retirait la totalité de ses 1 000 soldats qui fournissaient un soutien aérien, une assistance terrestre et un entraînement aux Kurdes syriens contre l'État islamique depuis 2014.

Un responsable américain a déclaré lundi qu'une équipe diplomatique travaillant pour aider à stabiliser le territoire capturé de l'Etat islamique s'était déjà retirée. Les troupes américaines sont toujours sur le terrain, mais les premières phases de leur retrait ont commencé, a indiqué le responsable.

Deux autres responsables américains ont déclaré à Reuters que le gros du retrait américain pourrait être achevé en quelques jours.

L’annonce de la retraite américaine a été annoncée dimanche juste une semaine après que Trump eut donné l’avis des Kurdes de permettre à la Turquie d’attaquer en déplaçant les troupes américaines à l'écart.

Des milliers de combattants appartenant à une force dirigée par les Kurdes sont morts depuis 2014 en combattant un État islamique en partenariat avec les États-Unis, une stratégie que l'administration Trump avait poursuivie après l'avoir héritée de son prédécesseur Barack Obama.

L'armée syrienne soutenue par la Russie arrive après que les États-Unis annoncent une sortie soudaine
Un poste d'observation américain abandonné est vu depuis la ville turque de Suruc, dans la province de Sanliurfa, en Turquie, le 14 octobre 2019. REUTERS / Murad Sezer

Trump a pour objectif d'extraire les États-Unis des guerres «sans fin» au Moyen-Orient.

"Après que les Américains aient abandonné la région et donné le feu vert à l'attaque turque, nous avons été obligés d'explorer une autre option, à savoir des pourparlers avec Damas et Moscou pour trouver une issue et contrecarrer ces attaques turques", a déclaré le haut responsable kurde Badran Jia Kurd m'a dit. Jia Kurd a décrit le nouvel arrangement avec les forces d’Assad comme un «accord militaire préliminaire» et a déclaré que les aspects politiques seraient discutés plus tard.

Il reste à voir comment les Kurdes seront traités maintenant qu'ils ont invité des troupes gouvernementales dans leur région. Les combattants kurdes ont commencé à instaurer un gouvernement autonome dans le nord-est de la Syrie au début de sa guerre vieille de huit ans, profitant des détournements de l’armée d’Assad pour combattre des rebelles et des militants ailleurs.

Assad a pour objectif de rétablir l’autorité de son gouvernement dans tout le pays.

Un autre responsable politique kurde, Aldar Xelil, a qualifié le pacte avec Damas de «mesure d’urgence». "La priorité est maintenant de protéger la sécurité de la frontière du danger turc."

NOUVELLE LIGNE AVANT

Ankara a pour objectif de vaincre la milice kurde du YPG, qu’elle considère comme un groupe terroriste en raison de ses liens avec les séparatistes kurdes en Turquie. Une «zone de sécurité» serait créée en Syrie pour réinstaller les réfugiés, dont 3,6 millions en Turquie.

"Nous sommes déterminés à poursuivre l'opération jusqu'à la fin, sans prêter attention aux menaces", a déclaré Erdogan dans un discours prononcé lors d'une visite en Azerbaïdjan. "Notre combat se poursuivra jusqu'à la victoire finale."

Le ministère turc de la Défense a déclaré que 560 militants avaient été "neutralisés" depuis le début de l'opération. Auparavant, Erdogan avait déclaré que 500 militants avaient été tués, 26 rendus et 24 blessés jusqu'à présent.

La sortie américaine quitte la Turquie et la Russie, ainsi que l’Iran, principal allié d’Assad pour le Moyen-Orient, en tant que courtiers en puissance étrangers incontestés de la Syrie. Ankara et Moscou ont tous deux prédit qu'ils éviteraient les conflits en Syrie, alors même que la ligne de front entre eux se répandrait désormais dans tout le pays.

«Il y a beaucoup de rumeurs en ce moment. Cependant, surtout par le biais de l’ambassade et de l’approche positive de la Russie à Kobani, il ne semble pas y avoir de problèmes », a déclaré Erdogan à la question de la perspective d’un affrontement avec la Russie. Kobani, à la frontière turque, est l'une des premières villes sous contrôle kurde où des informations ont fait état d'un possible déploiement du gouvernement syrien.

Le porte-parole du Kremlin, Dmitri Peskov, a rejeté la suggestion selon laquelle la Russie pourrait entrer en conflit avec les forces turques. "Nous ne voudrions même pas penser à ce scénario", a-t-il déclaré.

Les combats ont soulevé des inquiétudes occidentales quant à l'impossibilité pour les Kurdes de garder des milliers de combattants de l'État islamique en prison et des dizaines de milliers de membres de leurs familles dans des camps.

L’administration dirigée par les Kurdes de la région a déclaré que 785 étrangers affiliés à un État islamique avaient fui un camp à Ain Issa au cours du week-end. L’observateur syrien des droits de l’homme basé en Grande-Bretagne, citant des sources proches du camp, a déclaré que le nombre de ceux qui se sont échappés était inférieur, environ 100.

Trump, ne fournissant aucune preuve, a tweeté lundi que les Kurdes pourraient relâcher des prisonniers de l'État islamique délibérément pour attirer les troupes américaines. Les combattants évadés pourraient être «facilement repris par la Turquie ou les nations européennes d’où sont venus beaucoup, mais ils devraient agir rapidement», a déclaré Trump.

L'armée syrienne soutenue par la Russie arrive après que les États-Unis annoncent une sortie soudaine
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Les pays de l'UE ont menacé d'imposer des sanctions à la Turquie pour l'assaut. Mais lors d'une réunion lundi, ils ont convenu de ne pas imposer d'embargo. Les pays membres considéreraient plutôt leurs propres restrictions à la vente d'armes, une mesure susceptible d'être balayée comme triviale, car les armes ne représentent que 45 millions d'euros sur plus de 150 milliards d'euros dans les échanges entre la Turquie et l'UE.

Les dirigeants républicains et démocrates du Congrès américain, qui ont critiqué Trump pour avoir abandonné les Kurdes, ont annoncé des projets de loi visant à imposer des sanctions. Les échanges de la Turquie avec les États-Unis ne représentent qu’une fraction de ses échanges avec l’Europe.

Écrit par Peter Graff; Montage de Mark Heinrich et Sonya Hepinstall

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