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RIYADH (Reuters) – L'Arabie saoudite a ouvert ses portes aux touristes étrangers vendredi, instaurant un nouveau régime de visas pour 49 pays et appelant les entreprises étrangères à investir dans un secteur qui, espère-t-il, contribuera à hauteur de 10% du produit intérieur brut d'ici 2030.

L'Arabie saoudite s'ouvre aux touristes avec un appel à l'investissement et aucune règle abaya

FILE PHOTO: Un guide touristique saoudien se tient dans une tombe sur le site d'antiquités de Madain Saleh, al-Ula, Arabie saoudite, le 10 février 2019. Photo prise le 10 février 2019. REUTERS / Stephen Kalin / File Photo

Le royaume musulman ultra-conservateur, relativement fermé depuis des décennies, a assoupli ces dernières années des codes sociaux stricts, comme la ségrégation des hommes et des femmes dans les lieux publics et l’obligation pour les femmes de porter une robe noire ou abayas.

Le chef du tourisme, Ahmed al-Khateeb, a déclaré à Reuters dans une interview avant l'annonce officielle que les abayas ne seront pas obligatoires pour les femmes touristes mais que les vêtements sont modestes, y compris sur les plages publiques.

Il a indiqué que l'alcool restait interdit: "Nous aurons assez de touristes pour venir en Arabie Saoudite pour profiter d'autres choses."

Les visas seront disponibles en ligne pour environ 80 $ (65 £), sans aucune restriction pour les femmes non accompagnées comme par le passé. L'accès aux villes saintes musulmanes de La Mecque et de Médine est restreint.

Plus de détails, y compris quels pays sont éligibles, étaient attendus plus tard vendredi. M. Khateeb a déclaré que la Chine, le Japon, l'Europe et les États-Unis figuraient parmi les principales cibles de sortie.

Jusqu'à présent, les étrangers se rendant en Arabie saoudite étaient en grande partie réservés aux travailleurs résidents et aux personnes à leur charge, aux voyageurs d'affaires et aux pèlerins musulmans qui se voient accorder un visa spécial leur permettant de se rendre à La Mecque et à Médine.

Les projets d'admission d'un nombre important de touristes sont discutés depuis des années, mais ils sont bloqués par l'opinion conservatrice et la bureaucratie. Un e-visa pour les événements sportifs et les concerts a été introduit en décembre dernier.

Cette décision fait partie des projets ambitieux du prince héritier, le prince héritier Mohammed bin Salman, visant à développer de nouvelles industries visant à séparer le premier exportateur mondial de pétrole du brut et à ouvrir la société, notamment en introduisant des divertissements auparavant interdits.

Plusieurs de ses réformes ont reçu des éloges de la part de la communauté internationale, mais son image a été ternie par le meurtre du journaliste Jamal Khashoggi l’année dernière, l’arrestation de critiques, y compris d’éminentes militantes, et la guerre dévastatrice au Yémen.

À LA RECHERCHE D'INVESTISSEMENTS

Les tensions avec l'Iran, son rival, ont également éclaté. Riyadh accuse Téhéran d'avoir attaqué plus tôt ce mois-ci des installations pétrolières saoudiennes, ce que l'Iran nie.

Khateeb, qui préside la Commission saoudienne du tourisme et du patrimoine national, a déclaré que le pays était «très, très sûr» et que l'attaque n'aurait aucun impact sur les projets visant à attirer les touristes.

Le tourisme est l’une des priorités du prince héritier, malgré le manque d’infrastructures. Selon Khateeb, pour stimuler la croissance, il faudrait environ 250 milliards de riyals (67 milliards de dollars), dont 500 000 nouvelles chambres d'hôtel d'ici 2030, dont la moitié dans des mégaprojets financés par le gouvernement et l'autre avec des investisseurs privés.

Le gouvernement veut attirer 100 millions de visites annuelles en 2030, contre environ 40 millions actuellement. La contribution au PIB devrait atteindre 10% au lieu de 3%.

Interrogé sur les perceptions négatives de l’Arabie saoudite chez certains occidentaux, il a déclaré: «Je suis absolument certain qu’ils auront un meilleur jugement quand ils viendront vivre la vie ici en Arabie saoudite, et je leur promets de partir avec bons souvenirs."

L'Arabie saoudite s'ouvre aux touristes avec un appel à l'investissement et aucune règle abaya
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Le pays du Golfe, qui partage ses frontières avec l’Iraq au nord et le Yémen au sud, possède de vastes étendues de désert mais également des montagnes verdoyantes, des plages immaculées et des sites historiques, dont cinq sites classés au patrimoine mondial de l’UNESCO.

«Nous restons authentiques», a déclaré Khateeb. «Nous avons une grande culture où beaucoup, beaucoup de touristes aimeraient venir explorer cette culture et en apprendre davantage à ce sujet, la voir et la vivre."

La campagne de développement vise à créer un million d'emplois dans le secteur du tourisme. Faire entrer des centaines de milliers de Saoudiens sur le marché du travail reste un défi majeur pour le prince héritier, qui n'a jusqu'à présent réussi qu'à réduire le taux de chômage officiel, qui reste supérieur à 12%.

Reporting par Stephen Kalin, édité par William Maclean

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