L'ancien responsable commercial de Trump, Clete Willems, sur les tensions américano-chinoises

La montée des tensions entre les États-Unis et la Chine – aggravées par la pandémie de coronavirus – est le début d'une nouvelle guerre froide, a déclaré mardi l'ancien haut négociateur commercial de la Maison Blanche, Clete Willems.

"La réalité est que les tensions entre les États-Unis et la Chine augmentent considérablement en ce moment", a déclaré Willems, ancien directeur adjoint du Conseil économique national, à CNBC "Squawk Box Asia".

"Je sais que les gens se sentent mal à l'aise avec la terminologie, mais je pense que nous devons être honnêtes et appeler cela ce que c'est et c'est le début d'une nouvelle guerre froide et si nous ne faisons pas attention, les choses pourraient devenir bien pire ," il ajouta.

Selon les données compilées par l'Université Johns Hopkins, l'un des derniers différends entre Washington et Pékin est l'origine du coronavirus, qui a infecté plus de 3 millions de personnes et tué plus de 250 000 personnes dans 187 pays et territoires.

Le virus est apparu pour la première fois dans la ville chinoise de Wuhan avant de se propager dans le monde entier – et il y a eu une indignation croissante à l'échelle mondiale sur la façon dont la Chine a géré son épidémie.

… Je pense que nous devons être honnêtes et appeler cela ce que c'est et c'est le début d'une nouvelle guerre froide et si nous ne faisons pas attention, les choses pourraient empirer.

Clete Willems

ancien directeur adjoint du Conseil économique national

Aux États-Unis, les critiques affirment que Pékin n'était pas franc à propos des dangers du virus, a été trop lent à réagir et a sous-estimé l'ampleur de l'épidémie à l'intérieur de ses frontières.

La semaine dernière, le président Donald Trump a déclaré qu'il pensait que "l'erreur" de la Chine était la cause de la pandémie mondiale, tandis que le secrétaire d'État Mike Pompeo a déclaré "qu'une quantité importante de preuves" laissait entendre que le virus provenait d'un laboratoire de Wuhan.

La Chine a rejeté bon nombre de ces allégations et a parfois semblé tenter de renverser la vapeur en alléguant que l'armée américaine aurait pu apporter le virus à Wuhan.

Dans un éditorial publié lundi, les médias d'Etat Global Times ont déclaré que l'accusation de Pompeo selon laquelle le virus provenait d'un laboratoire était "sans fondement". Il a également allégué que Pompeo tentait de diffamer la Chine pour aider Trump à être réélu.

"L'administration Trump continue de mener une guerre de propagande sans précédent tout en essayant d'entraver les efforts mondiaux de lutte contre la pandémie de COVID-19", lit-on dans l'éditorial.

"Le but ultime est maintenant de gagner les élections. Si la colère et l'insatisfaction du public américain se manifestaient en raison de l'incompétence de Washington sur la façon dont il a géré la pandémie, alors l'administration Trump perdrait en novembre", a-t-il ajouté.

Pas tout sur les élections

Même aux États-Unis, certains ont affirmé que la rhétorique de l'administration Trump contre la Chine s'était intensifiée pendant la pandémie parce que le président devait trouver quelqu'un à blâmer pour la faiblesse de l'économie avant les élections, a déclaré Willems, désormais partenaire du cabinet d'avocats Akin Gump.

Mais une telle déclaration est "un peu trop mignonne", a-t-il ajouté.

"La réalité est que … cela vient d'un kilomètre et demi, il y a une frustration croissante avec les politiques économiques de la Chine et la Chine a beaucoup à répondre en ce qui concerne le coronavirus", a-t-il expliqué.

Les États-Unis et la Chine se sont engagés au cours des deux dernières années dans une guerre commerciale, imposant des quantités importantes de droits de douane supplémentaires sur leurs produits respectifs. Cela est venu après que l'administration Trump ait visé les pratiques économiques de la Chine, y compris le vol présumé de la propriété intellectuelle et les politiques favorables envers les entreprises publiques.

Willems, qui a quitté son poste à la Maison Blanche l'année dernière, faisait partie de l'équipe de négociation américaine avec la Chine. Il a déclaré que l'augmentation des tarifs – que Trump aurait menacé – n'est pas la réponse à de nombreux problèmes concernant la Chine.

Mais il a noté que les États-Unis envisageaient également d'autres options, telles qu'une enquête sur l'origine du virus et si la Chine avait tenté de camoufler l'épidémie – et il est dans l'intérêt de la Chine de coopérer.

"Je ne suis pas du genre à colporter des théories du complot, mais la réalité est, s'ils n'ont rien à cacher, pourquoi menacent-ils de riposter contre l'Australie, pourquoi menacent-ils de riposter contre l'UE, les États-Unis, qui (sont) simplement disant qu'il doit y avoir une enquête ici ", a-t-il dit.

"Je pense vraiment qu'il serait dans l'intérêt de la Chine de réduire ces pressions et de s'engager dans des enquêtes internationales", a-t-il ajouté.