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WASHINGTON (Reuters) – Le secrétaire américain à la Défense, Mark Esper, a prêté serment en tant que secrétaire américain à la Défense mardi, quelques heures après avoir été confirmé par le Sénat à l'issue d'un vote bipartisan qui a mis fin à la plus longue période écoulée sans que le Pentagone ait été élu.

Esper a été assermenté à la Maison Blanche par le juge de la Cour suprême des États-Unis, Samuel Alito, à l’occasion d’une cérémonie présidée par le président Donald Trump et à laquelle ont assisté un certain nombre de législateurs républicains. Le Sénat américain l’a confirmé par un vote à 90 contre 8 quelques heures plus tôt.

«C’est un vote auquel nous n’avons pas l'habitude, Mark. Je tiens à le dire, donc félicitations », a déclaré Trump à Esper, ancien membre du personnel professionnel du Comité sénatorial des relations étrangères et du Comité sénatorial des affaires gouvernementales.

Esper, 55 ans, ancien soldat et lobbyiste du fabricant d'armes Raytheon Co, a reçu un soutien bipartisan fort en dépit de vives interrogations lors de l'audience de confirmation de la sénatrice démocrate Elizabeth Warren au sujet de ses liens avec Raytheon et de son refus de prolonger un engagement en matière d'éthique qu'il avait signé en 2017 pour éviter décisions impliquant la société.

Warren, candidat à la présidence de 2020, était le seul membre de la commission des forces armées du Sénat à exprimer son opposition à la confirmation de M. Esper lors de l'audience.

Raytheon est le troisième plus grand sous-traitant américain de la défense.

Depuis la démission de Jim Mattis en décembre, le secrétaire à la Défense n’a pas été confirmé pour des divergences de politique avec Trump. De nombreux membres du Congrès des deux partis avaient exhorté le président républicain à agir de toute urgence pour pourvoir ce poste puissant.

Patrick Shanahan, ancien membre de la direction de Boeing Co, avait été choisi comme secrétaire à la Défense le 18 juin, après que des informations faisant état de violences domestiques dans sa famille soient apparues.

Le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, a appelé les membres à soutenir Esper lors de l'ouverture du Sénat mardi matin.

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«Le candidat est plus qualifié. Son bilan de service public est plus qu'impressionnant. Son engagement à servir nos membres est indéniable. Et le besoin d'un secrétaire à la Défense confirmé par le Sénat est plus qu'urgent », a déclaré McConnell.

Quatre des huit votes «non» ont été remportés par des sénateurs se présentant pour l'investiture démocrate à l'élection présidentielle de 2020 – Cory Booker, Kirsten Gillibrand, Kamala Harris et Amy Klobuchar.

Ancien combattant de l'armée, Esper a servi comme aide au Congrès et fonctionnaire du Pentagone sous le président républicain George W. Bush avant de travailler pour Raytheon. Il était secrétaire de l'armée depuis novembre 2017.

Reportage de Patricia Zengerle; Édité par Dan Grebler et Peter Cooney

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