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WASHINGTON (Reuters) – Greg Craig, ancien avocat de la Maison-Blanche à la Maison Blanche, a été déclaré non coupable d'avoir menti à propos du travail qu'il avait accompli pour l'Ukraine dans le cadre d'une enquête issue de l'enquête de l'avocat spécial Robert Mueller en Russie.

PHOTO DU DOSSIER: Un ancien avocat de la Maison Blanche, présidé par le président Barack Obama, Greg Craig, quitte le tribunal américain de Washington, aux États-Unis, le 12 avril 2019. REUTERS / Jeenah Moon

Un jury de la cour fédérale à Washington a acquitté Craig d'avoir induit en erreur le ministère de la Justice américain au sujet d'un examen juridique qu'il avait effectué après avoir quitté la Maison-Blanche et qui justifiait en grande partie la poursuite d'un ennemi politique du président ukrainien aligné sur la Russie.

Craig, 74 ans, avait été condamné à cinq ans de prison.

«Je tiens à remercier le jury pour avoir rendu justice. Je suis très chanceux de pouvoir compter sur le soutien d’une famille aimante et de nombreux amis fidèles qui ont été inébranlables pendant cette épreuve », a déclaré Craig dans un communiqué.

Le bureau du procureur américain du district de Columbia, qui a poursuivi l’affaire, a refusé de commenter.

Ce verdict constitue un coup dur pour le ministère de la Justice qui a forcé des avocats, des lobbyistes et d’autres conseillers à se conformer à une loi de 1938 l’obligeant à divulguer leurs activités au nom de gouvernements étrangers.

Le département n'a engagé que sept affaires pénales entre 1966 et 2015 impliquant des violations de la loi sur l'enregistrement des agents étrangers (FARA), mais a renforcé l'application de la loi depuis lors.

Parmi ceux qui sont pris au piège: l’ancien président de campagne du président Trump, Paul Manafort, qui purge actuellement une peine de sept ans et demi de prison pour avoir exercé des pressions politiques et des crimes financiers découlant de son travail avec Viktor Ianoukovitch, ancien président de l’Ukraine.

Skafden, Arps, Slate, Meagher & Flom LLP, du cabinet d’avocats de Craig à l'époque, a été chargé d'examiner les poursuites engagées par le gouvernement ukrainien contre Yulia Tymoshenko, ancienne première ministre ukrainienne, condamnée en 2011 à des accusations de corruption et condamnée à sept ans de prison.

Le rapport a indiqué que Mme Timochenko avait été emprisonnée de manière irrégulière lors du procès mais avait conclu que ses droits à une procédure régulière n'avaient pas été violés. Le gouvernement de Yanukovich s'en servit pour justifier sa détention provisoire devant la Cour européenne des droits de l'homme et influencer les législateurs américains.

Le ministère de la Justice a accusé Craig d'avoir induit en erreur les responsables afin d'éviter de s'inscrire auprès du ministère en tant qu'agent étranger au sens du FARA. Craig a déclaré que lui et d'autres avocats ayant travaillé sur le rapport avaient conclu qu'ils n'avaient pas besoin de s'inscrire.

Skadden, Arps a accepté en janvier de restituer les 4,6 millions de dollars qui lui avaient été versés et de s’enregistrer rétroactivement en tant qu’agent étranger dans le cadre d’un règlement conclu avec le ministère de la Justice.

Un autre avocat de Skadden, Alex van der Zwaan, a plaidé coupable l'année dernière pour avoir menti aux enquêteurs au sujet du rapport. Craig et van der Zwaan ne travaillent plus pour l'entreprise.

Durant son mandat en tant qu’avocat de la Maison-Blanche à la Maison-Blanche d’Obama de janvier 2009 à janvier 2010, Craig a dirigé les efforts infructueux de l’administration visant à fermer la prison militaire américaine de Guantanamo Bay, à Cuba.

Il a également représenté l'ancien président Bill Clinton lors de son procès en 1998 contre le Sénat.

Le cas de Craig découle d’une enquête de 22 mois menée par Mueller sur la question de savoir si la campagne présidentielle de Trump avait aidé la Russie à influencer l’élection de 2016.

Cette enquête a abouti à des accusations contre 34 personnes, y compris des agents russes et d'anciens alliés clés de Trump, mais elle a conclu qu'il n'y avait pas suffisamment de preuves pour accuser Trump ou d'autres personnes d'avoir conspiré de manière criminelle avec la Russie.

Le rapport de Mueller, publié en avril, n’a pas permis de déterminer si les efforts de Trump pour s’immiscer dans l’enquête équivalaient à une obstruction criminelle à la justice, mais il n’a pas non plus exonéré le président. Le procureur général William Barr a conclu qu'il n'y avait pas assez de preuves pour accuser Trump d'entrave à la justice.

Reportage d'Andy Sullivan; Édité par Leslie Adler et Grant McCool

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