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CHICAGO (Reuters) – La société CRE8AD8 LLC, basée au Texas, a soumissionné pour un contrat avec le gouvernement fédéral afin de sauver rapidement les aliments des agriculteurs en difficulté et de les livrer aux banques alimentaires américaines, car les retombées de la pandémie de coronavirus ont mis des millions d'Américains au chômage et poussé nombre d'entre eux à chercher de l'aide mettre de la nourriture sur la table.

Lancement d'un programme d'aide alimentaire aux États-Unis avec des entreprises qui s'efforcent de livrer

PHOTO DE FICHIER: Un travailleur déballe de la nourriture à Harlem's Community Kitchen and Food Pantry service par la Banque alimentaire de New York pendant l'éclosion de la maladie à coronavirus (COVID-19) dans le quartier de Manhattan à New York City, États-Unis, le 9 mai 2020 REUTERS / Andrew Kelly

Mais après que le département américain de l'Agriculture ait attribué à CRE8AD8 l'une des tranches les plus lucratives de son nouveau programme d'aide de 1,2 milliard de dollars, la société s'est tournée vers ses abonnés Facebook pour trouver des agriculteurs et des banques alimentaires et embaucher des personnes pour tous les rôles nécessaires à l'exécution du contrat de 39,13 millions de dollars par 30 juin.

C'est parce que CRE8AD8 – prononcé "Create A Date" – est un organisateur d'événements et de mariages. Il n'est guère seul dans son manque d'expérience parmi les plus de 200 entreprises qui ont remporté des contrats du département américain de l'Agriculture pour fournir des boîtes de produits, de viande et de produits laitiers aux Américains affamés grâce à son programme Farmers to Families Food Box.

"Nous sommes dans la phase initiale de notre planification autour de la logistique", a déclaré jeudi Gregorio Palomino, directeur général de CRE8AD8. Les prochaines étapes comprenaient «l'embauche de notre personnel, la définition des rôles et des tâches nécessaires pour atteindre nos cibles et nos objectifs».

La société envisage d'embaucher jusqu'à 125 personnes, dont des chefs, des spécialistes de la sécurité et de la réglementation, des coordinateurs de projet et du personnel d'exécution, a-t-il déclaré.

Le fait de ne pas livrer de la nourriture en temps opportun pourrait faire en sorte que davantage d'Américains souffrent de la faim, même s'il existe un excédent de nombreux produits frais aux États-Unis. Les restaurants étant fermés, les hôtels au ralenti et les bateaux de croisière amarrés, les agriculteurs se sont retrouvés sans distributeurs pour acheter leurs produits, les forçant à labourer sous la laitue, à jeter le lait et à laisser les oignons pourrir dans les champs.

Dans sa hâte de connecter la nourriture avec les familles, l'USDA, qui travaille avec les banques alimentaires à l'échelle nationale, comprenait des entreprises ayant peu d'expérience dans la distribution de nourriture, peu de connexions avec les agriculteurs et peu d'infrastructures préexistantes. Dans le même temps, des sociétés de distribution comme U.S. Foods et Sysco Corporation (SYY.N) se sont vu refuser tous les prix, malgré les mentions du secrétaire à l'Agriculture Sonny Perdue lors de l'annonce du programme le 17 avril.

"Les entreprises qui ont reçu des offres sans leur propre entrepôt, personnel et capacité de distribution sollicitent désormais des entreprises qui disposent de ces installations et se sont vu refuser des offres sans raison apparente", a déclaré Tom Stenzel, président-directeur général de la United Fresh Produce Association, dans une lettre. à l'USDA lundi.

Certains distributeurs de produits alimentaires établis, les agriculteurs eux-mêmes et les banques alimentaires se demandent maintenant si les contrats peuvent être exécutés en temps opportun.

L'USDA a défendu son processus de sélection. Un porte-parole du département a déclaré que 550 propositions ont été évaluées en fonction des informations techniques, du prix, des performances passées de l'offrant et de la capacité à effectuer. "Les banques alimentaires participantes et autres organisations à but non lucratif commenceront à voir leurs livraisons le vendredi 15 mai", a déclaré le porte-parole.

Palomino de CRE8AD8 a déclaré dans l'e-mail que son entreprise produirait trois types de boîtes alimentaires: fruits et légumes et protéines surgelées précuites, pour commencer à livrer début juin.

«Il s'agit du plus gros contrat que nous ayons remporté à ce jour», a-t-il déclaré.

Certains distributeurs traditionnels ont reçu des contrats, notamment Borden Dairy, Gordon Food Service et Tyson Foods (TSN.N). Mais beaucoup dans l'industrie se demandent pourquoi davantage d'entreprises dotées d'une infrastructure existante n'ont pas été sollicitées pour lancer le programme.

«J'avais déjà eu des discussions avec des entreprises de pommes de terre, des entreprises de fraises. Je n'ai rien soumissionné sans le contracter », a déclaré Brent Erenwert, PDG de Brothers Produce, basé à Houston, qui a été exclu du processus. "Les gens qui attendent de la nourriture vendredi ne l’obtiendront pas à cause de cela."

Certaines entreprises ne disposent pas non plus des licences appropriées requises par la loi sur les produits agricoles périssables, qui garantit que les distributeurs respectent les obligations contractuelles et protège les agriculteurs contre le non-paiement.

"En tant que producteur, je n'ai aucune protection", a déclaré Shay Myers, PDG d'Owyhee Produce à Parme, dans l'Idaho, qui a perdu 40 à 60% de ses ventes d'oignons en raison des arrêts liés aux coronavirus. "Je ne leur vendrais pas."

PHOTO DE FICHIER: Des bénévoles de la banque alimentaire de Los Angeles distribuent des fournitures lors d'un don de nourriture au fur et à mesure que l'épidémie mondiale de coronavirus (COVID-19) continue, à Los Angeles, Californie, États-Unis, le 21 avril 2020. REUTERS / Lucy Nicholson

D'autres offres augmenteront la capacité de l'entreprise. Borden Dairy a reçu près de 147 millions de dollars. Le PDG Tony Sarsam a déclaré qu'il s'agissait d'environ 44 millions de gallons de lait, soit 11% du volume annuel de l'entreprise, à livrer en seulement six semaines.

Alors que de nombreuses entreprises se démènent, le fardeau de la récupération du programme s'est déplacé vers des banques alimentaires déjà tendues à travers le pays. Brian Greene, directeur général de la Houston Food Bank, a déclaré qu'il se demandait pourquoi l'agence n'avait pas utilisé les canaux existants pour apporter des aliments inutilisés aux Américains affamés.

«Certains fournisseurs ne semblent pas comprendre quelles étaient les règles», a déclaré Greene. "Ils ont fait une offre lowball, mais ils n'ont pas vraiment répondu aux exigences."

Montage par Caroline Stauffer et Leslie Adler

Nos normes:Les principes du Thomson Reuters Trust.

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