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Lancement CAPSTONE de la NASA sur la Lune: comment regarder

Début 2022, divers lancements vers la Lune par des agences spatiales et des entreprises privées semblaient se profiler à l’horizon. Jusqu’à présent, aucun d’entre eux n’a quitté la rampe de lancement.

Mais mardi, le premier moonshot de l’année, CAPSTONE, devrait décoller. Le petit vaisseau spatial est parrainé par la NASA mais est principalement géré par des entreprises privées. Voici ce que vous devez savoir sur CAPSTONE.

La couverture du lancement débutera mardi à 5 heures du matin, heure de l’Est, sur la télévision de la NASA. La fusée doit être lancée à un moment précis, 5 h 55, pour que le vaisseau spatial soit placé sur la bonne trajectoire.

Si la météo ou un problème technique fait que la fusée manque cet instant, il y a des chances supplémentaires chaque jour jusqu’au 27 juillet.

Le nom complet de la mission est l’expérience d’exploitation et de navigation de la technologie du système de positionnement autonome Cislunar. Il agira comme un éclaireur pour une orbite lunaire spécifique où une station spatiale avec équipage sera éventuellement construite dans le cadre d’Artemis, le programme de la NASA pour ramener les astronautes sur la surface lunaire.

L’avant-poste que la NASA veut construire, Gateway, servira de station de passage où les futurs équipages s’arrêteront avant de poursuivre leur route vers la Lune. La NASA a décidé que le meilleur endroit pour placer cet avant-poste serait dans ce que l’on appelle une orbite de halo quasi rectiligne.

Les orbites de halo sont celles influencées par la gravité de deux corps – dans ce cas, la Terre et la Lune. L’influence des deux corps contribue à rendre l’orbite très stable, minimisant la quantité de propulseur nécessaire pour faire tourner un vaisseau spatial autour de la lune.

Les interactions gravitationnelles maintiennent également l’orbite à un angle d’environ 90 degrés par rapport à la ligne de visée depuis la Terre. (C’est la partie presque rectiligne du nom.) Ainsi, un vaisseau spatial sur cette orbite ne passe jamais derrière la lune, où les communications seraient coupées.

L’orbite que Gateway parcourra se situe à environ 2 200 milles du pôle Nord de la lune et boucle jusqu’à 44 000 milles lorsqu’elle passe au-dessus du pôle Sud. Un voyage autour de la lune prendra environ une semaine.

Aucun vaisseau spatial n’a jamais voyagé sur cette orbite. Ainsi, CAPSTONE fournira des données à la NASA pour confirmer ses modèles mathématiques pour faire fonctionner son avant-poste Gateway dans une orbite de halo quasi rectiligne.

La NASA n’a ni conçu ni construit CAPSTONE, et ne l’exploitera pas non plus. Le vaisseau spatial appartient et sera géré par Advanced Space, une entreprise de 45 employés juste à l’extérieur de Denver. Advanced Space a en fait acheté le satellite de la taille d’un four à micro-ondes de 55 livres à une autre société, Terran Orbital.

Il est également lancé non pas par SpaceX ou l’un des autres grands sous-traitants aérospatiaux de la NASA, mais par Rocket Lab, une société américano-néo-zélandaise leader dans la livraison de petites charges utiles en orbite. La société possède son propre site de lancement sur l’île du Nord de la Nouvelle-Zélande pour ses fusées Electron.

La NASA a dépensé environ 20 millions de dollars pour Advanced Space pour construire et exploiter le vaisseau spatial ainsi qu’un peu moins de 10 millions de dollars pour le lanceur de Rocket Lab.