WINNIPEG, Manitoba / LONDRES (Reuters) – Il n'y a pas de place pour les bovins, car les abattoirs fermés en Amérique du Nord en raison de la pandémie laissent les agriculteurs nulle part pour expédier leurs animaux.

Désormais, la chaîne de restauration rapide Wendy’s affirme qu’il n’y a plus de viande de bœuf, tandis que Kroger et Costco limitent les ventes de certains produits carnés, soulignant la dislocation croissante de la chaîne d’approvisionnement en viande.

Le Canada et les États-Unis sont parmi les plus grands exportateurs de bœuf au monde, mais les épidémies ont forcé les usines appartenant à Cargill Inc, JBS SA et Tyson Foods à fermer temporairement ou à ralentir la production, car elles équilibrent la sécurité des travailleurs et la sécurité alimentaire.

«C'est une situation horrible à surveiller», a déclaré Leighton Kolk, qui expédie normalement 500 têtes de bétail à l'abattage par semaine à partir de son parc d'engraissement à Iron Springs, en Alberta.

La semaine dernière, il a déménagé 40 et n'est pas sûr qu'il y aura une seule offre cette semaine, à un moment où il voit normalement les prix les plus élevés de l'année avant la saison du barbecue. Chaque tête de bétail qui reste dans sa ferme coûte 4 $ CAN par jour pour se nourrir.

"Le consommateur va payer un prix énorme et nous pourrions aborder l'insolvabilité financière parce que ces animaux perdent de la valeur", a déclaré Kolk.

Ryan Kasko, président de l’Alberta Cattle Feeders ’Association, estime qu’il y a jusqu'à 80 000 bovins canadiens en attente d’abattage, et ce nombre pourrait atteindre 250 000 têtes d’ici juillet.

"Il y a un mois, je ne pouvais même pas imaginer cela", a déclaré Kasko, un exploitant de parcs d'engraissement.

Mais les acheteurs de bœuf voient tout sauf des conditions de surabondance.

"De temps en temps, il pourrait y avoir des articles en rupture de stock", a déclaré mercredi le directeur général de Wendys, Todd Penegor, aux analystes. "Il nous faudra probablement quelques semaines pour resserrer les défis."

Victor Colello, directeur de la viande et du poisson de la chaîne d'épicerie de New York, Morton Williams, a déclaré qu'il n'avait eu aucun problème à se procurer de la viande mais que «les prix étaient fous».

«Au cours des deux dernières semaines, les prix sont passés de 3 $ à 5 $ la livre. Je me retrouve à changer de prix tous les deux ou trois jours. »

Par exemple, il a dit que le filet mignon en gros est passé de 8,50 $ ou 9 $ la livre il y a deux semaines à 14 $. Les longes de porc, qui sont des steaks de portier, coûtaient auparavant 6,50 $ la livre, atteignent maintenant 10 à 11 $, tandis qu'une livre de steaks de côtes est passée de 7 $ à 11 $.

"J'ai 56 ans, je l'ai fait toute ma vie et je n'ai jamais vécu quelque chose comme ça", a déclaré Colello.

SAUF DES PRIX DU BOEUF

Selon Nielsen, le cabinet d'études de marché, le prix unitaire moyen du bœuf frais chez les détaillants aux États-Unis a augmenté de 6% au cours de la semaine terminée le 25 avril par rapport à l'année précédente.

Ces prix n'atteignent cependant pas les éleveurs. Certains emballeurs n'offrent aucune offre pour le bétail, tandis que d'autres ont proposé des prix 30% inférieurs à ceux de janvier, a déclaré Kasko.

Les emballeurs offrant des prix bas pour les bovins et la viande dans les magasins, 11 États du Midwest ont exhorté mardi le ministère fédéral de la Justice à enquêter sur les suspicions de fixation des prix par les emballeurs de viande.

"Nous pensons que ces affirmations sont sans fondement et nous sommes confiants dans nos efforts pour maintenir l'intégrité du marché et mener des affaires éthiques", a déclaré le porte-parole de Cargill, Daniel Sullivan.

Kolk et Kasko expédient normalement vers deux usines de l'Alberta qui fournissent ensemble les deux tiers du boeuf canadien, mais sont maintenant des points chauds pour les coronavirus.

Cargill a repris la production cette semaine à High River, en Alberta, après un arrêt de deux semaines, et JBS produit plus lentement à son usine de Brooks, en Alberta.

Tyson Foods a fermé des abattoirs de bétail à Dakota City, Nebraska, et à Pasco, Washington, qui ont rouvert partiellement mardi. Le président américain Donald Trump a ordonné aux transformateurs de viande de garder les usines ouvertes.

Le Canada et les États-Unis ont tous deux annoncé des programmes d'aide aux secteurs de l'alimentation et de l'agriculture.

L'éleveur de l'Alberta, Kelly Smith-Fraser, prévoit une longue crise.

Les estimations des prix des veaux qu'elle vendra à l'automne représentent moins de la moitié du prix habituel, car les parcs d'engraissement qui les achètent font face à d'importants arriérés de bétail.

«Chaque jour, nous utilisons des épingles et des aiguilles pour nous assurer que ces plantes restent ouvertes.»

Reportage par Rod Nickel à Winnipeg, au Manitoba, Tom Polansek à Chicago, Martinne Geller à Londres et Hilary Russ à New York; Montage par Marguerita Choy

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