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La chancelière allemande Angela Merkel fait une déclaration à la presse sur la propagation du nouveau coronavirus COVID-19 à la Chancellerie, à Berlin, le 22 mars 2020.

MICHAEL KAPPELER

Près d'un demi-million d'entreprises en Allemagne ont envoyé leur personnel sous contrat de travail à court terme – connu sous le nom de "Kurzarbeit" – pour réduire leurs coûts salariaux avec effet immédiat.

Jamais auparavant, pas même lors de la crise financière de 2008, le nombre de ces demandes n'a bondi si rapidement.

Le travail à court terme a bien fonctionné comme outil pour éviter des licenciements massifs lors de la dernière crise. Il renvoie les gens chez eux ou réduit considérablement leurs heures de travail, mais les maintient officiellement à l'emploi avec le financement de l'État aux deux tiers de leur salaire.

Essentiellement, les travailleurs touchent jusqu'à deux tiers de leur salaire même s'ils ne travaillent pas. Et l'entreprise n'est pas accablée par les frais de personnel en période de grave crise économique.

"Kurzarbeit est un excellent outil à la fois pour les employés et les employeurs car il donne aux anciens une sécurité du revenu et aux seconds plus de sécurité pour planifier les prochains mois lorsque l'économie se contractera vraiment", a déclaré Stefan Schneider, économiste en chef allemand à la Deutsche Bank, lors d'un entretien téléphonique. .

C'est un outil éprouvé de la dernière crise. Lorsque la production économique allemande s'est contractée de 5% en 2009, 1,1 million de travailleurs en moyenne ont été touchés au cours de l'année, ce qui a coûté à Berlin environ 10 milliards d'euros (10,9 milliards de dollars). Mais à la fin de cette année, le taux de chômage était de 7,6% – inférieur à ce qu'il était en 2008.

Cette fois, le gouvernement s'attend à ce que 2,35 millions de personnes tirent "Kurzarbeitergeld" – une allocation à court terme – qui pourrait coûter à l'Office fédéral du travail plus de 10 milliards d'euros. Mais l'Allemagne, traditionnellement économe avec sa trésorerie, est bien outillée pour déployer ces fonds et a économisé pendant les bonnes années. Même le Bureau du travail lui-même a constitué des réserves de 26 milliards d'euros, qui peuvent désormais être utilisées pour soutenir les entreprises et les employés.

"Contrairement à la dernière crise, où des entreprises à prédominance industrielle utilisaient le système, ce sont désormais de petites sociétés de services comme les restaurants et les consultants qui utilisent Kurzarbeit", a expliqué Schneider.

Le who's who du monde des entreprises allemand a envoyé du personnel sur des heures de travail plus courtes – des entreprises comme Lufthansa, BMW, Volkswagen et Daimler ont toutes utilisé l'instrument du marché du travail pour garder leur personnel bien formé pendant la pandémie de coronavirus.

Et cette fois, il pourrait également être utilisé par d'autres pays. La présidente de la Commission européenne, Ursula von der Leyen, a lancé l'idée d'introduire le régime dans d'autres pays, soutenu par jusqu'à 100 milliards d'euros que la Commission devrait lever.

Bien sûr, les fonds devraient être garantis par les États membres de l'UE – ce qui signifie que l'Allemagne pourrait devoir assumer jusqu'à 25% de cette facture.

Au lieu de s'engager dans la voie des «obligations corona», l'émission de titres de créance communs à travers la zone euro, la solidarité pourrait plutôt venir via cet instrument pour éviter des pertes d'emplois massives dans des pays comme l'Espagne et l'Italie qui ont été les plus touchés par le virus jusqu'à présent.