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WASHINGTON (Reuters) – L'administration Trump s'apprêtait mardi à demander au Congrès une nouvelle série de prêts d'urgence pour aider les petites entreprises entravées par la pandémie de coronavirus, et le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, a déclaré qu'il espérait l'approbation cette semaine.

PHOTO DE DOSSIER: Le chef de la majorité du Sénat américain, Mitch McConnell (R-KY), s'adresse aux médias après une réunion pour conclure les travaux sur la législation relative à l'aide économique aux coronavirus, lors de l'épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19), à Washington, États-Unis, le 22 mars. 2020. REUTERS / Mary F. Calvert

"Il devient rapidement clair que le Congrès devra fournir plus de financement ou ce programme crucial pourrait se tarir", a déclaré McConnell, un républicain, dans un communiqué. Il a ajouté qu'il travaillerait avec le secrétaire au Trésor Steven Mnuchin et le leader démocrate du Sénat Chuck Schumer sur l'initiative dans le but d'obtenir l'approbation du Sénat jeudi.

Il n'était pas immédiatement clair si Schumer et la présidente de la Chambre des représentants, Nancy Pelosi, une démocrate, adopteraient ce calendrier, car ils font pression pour un ensemble plus large de mesures pour un quatrième projet de loi sur la réponse aux coronavirus depuis début mars.

Le sénateur républicain Marco Rubio, qui préside un comité sénatorial des petites entreprises, a déclaré dans un communiqué qu'un programme de prêts remboursables de 349 milliards de dollars, qui avait été adopté le 27 mars, avait déjà besoin d'une deuxième injection de 200 à 250 milliards de dollars.

Un assistant de Rubio a déclaré qu'une demande officielle de l'administration Trump pourrait arriver dès mardi.

Mnuchin a fait allusion ces derniers jours à la nécessité pour Washington de fournir une aide supplémentaire aux petites entreprises dans la foulée du programme de relance économique historique de 2,3 billions de dollars promulgué le 27 mars, qui contenait la première série de prêts aux petites entreprises.

L'action cette semaine du Sénat indiquerait la profondeur de la crise pour les petites entreprises fermées à cause de l'épidémie de coronavirus.

Le soutien de McConnell a également marqué un changement d'attitude. Il a averti dans une interview accordée au Washington Post le 1er avril que Pelosi ne devrait pas entreprendre un quatrième projet de loi de relance «prématuré» lié à la pandémie.

"Il existe un besoin critique de compléter le fonds (de prêt) pour garantir que plus de 30 millions de petites entreprises américaines pourront accéder à cette bouée de sauvetage critique", a déclaré Rubio dans un communiqué.

Les restaurants et les hôtels sont parmi les entreprises les plus durement touchées par l'épidémie de coronavirus, dont beaucoup sont fermées.

Le programme de prêts vise à encourager les petites entreprises à garder leurs employés sur le personnel et à les aider à payer leur loyer, leurs hypothèques, leurs services publics et autres frais généraux.

Pelosi a déclaré lundi aux membres ordinaires de sa majorité démocrate que les comités de la Chambre travaillaient sur un projet de loi qui pourrait dépasser 1 billion de dollars pour augmenter la mesure de 2,3 billions de dollars adoptée le mois dernier.

Avec l'annonce par McConnell d'un vote séparé sur l'aide aux petites entreprises, il n'était pas encore clair si la Chambre contrôlée par les démocrates ferait de même et l'approuverait rapidement en tant que mesure autonome.

Reportage de Richard Cowan, Lisa Lambert David Lawder, David Morgan, Susan Cornwell et Patricia Zengerle; Montage par Doina Chiacu et Alistair Bell

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