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L’acteur de « La Petite Maison dans la prairie » défend son baiser avec l’adolescente Melissa Gilbert malgré sa différence d’âge : « Les mères étaient inquiètes »

Dean Butler a souffert d’anxiété après avoir découvert qu’il donnerait à sa co-star, Melissa Gilbert, 15 ans, son premier baiser – à la fois à l’écran et dans la vraie vie.

L’acteur, qui a joué Almanzo Wilder dans « La Petite Maison dans la prairie », a écrit un nouveau mémoire, « L’homme des Prairies », qui détaille son ascension vers la célébrité et la scène de l’écart d’âge qui fait encore sourciller aujourd’hui.

« Vous ne pouviez tout simplement pas le faire aujourd’hui », a déclaré l’homme de 68 ans à Fox News Digital. « Il y aurait beaucoup trop de retours de flamme. Il est remarquable que nous n’ayons pas eu plus de retours de flamme que nous n’en avons eu… Mais je pense que cela a été traité avec tellement de goût que les gens… ont oublié la différence d’âge. »

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Dean Butler avait 23 ans lorsqu’il a été choisi pour jouer l’amoureux de Melissa Gilbert. Elle avait 15 ans. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

« Je pense que le public regardait Melissa depuis des années et l’aimait incroyablement », a expliqué Butler. « Ils voulaient voir quand elle, si honnêtement et innocemment, avait déclaré son amour à ce jeune homme. Elle est tombée amoureuse dès la première fois qu’elle l’a vu. Le public était prêt à accepter cela. »

Butler avait 23 ans lorsqu’il a été choisi pour jouer dans la série télévisée populaire, diffusée de 1974 à 1983. Gilbert, qui jouait le rôle de Laura Ingalls, était « une jeune fille de 15 ans ».

Dean Butler a donné à Melissa Gilbert son premier vrai baiser à l’écran. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

« C’était vraiment une petite fille », se souvient Butler. « Elle était très sophistiquée dans les méthodes de l’industrie. En tant qu’actrice, elle était très douée. Mais en tant que jeune femme, elle était très inexpérimentée. Et je pense que c’était beaucoup plus difficile pour elle que pour moi… [And] Je ne connais aucun casting qui soit comme ça… notre casting était composé d’une différence d’âge de 15 à 23 ans.

Dean Butler a écrit un mémoire intitulé « Prairie Man: My Little House Life & Beyond ». (Citadelle)

Selon Butler, les personnages de la série originale de livres étaient censés avoir une différence d’âge de 10 ans. Il a noté que Gilbert avait « une confiance totale » en son père, qui a soigneusement supervisé la scène.

« C’était une relation très puissante que Melissa avait dans sa vie, celle qu’elle avait avec Michael Landon », a déclaré Butler. « Quand Michael lui a dit : ‘C’est le gars qu’il te faut’, elle était prête à mettre de côté toutes ses angoisses et à s’y lancer. Et Michael n’a jamais induit personne en erreur dans la série. Il l’avait vraiment compris. Il savait ce qu’il était. Il croyait fermement en son instinct créatif et il avait confiance que cela fonctionnerait. »

« Je suis vraiment très reconnaissant d’être le gars à qui il pensait pouvoir faire confiance pour ça », a ajouté Butler.

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Dean Butler (au centre) a déclaré à Fox News Digital que Michael Landon (à gauche) supervisait soigneusement le tournage. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

Pourtant, Butler et Gilbert ont dû surmonter leurs peurs pour tenter de donner vie à la scène.

« Je pense que beaucoup de jeunes actrices auraient pu céder sous la pression », a déclaré Butler. « Melissa n’avait aucune expérience. Elle n’avait jamais eu de rendez-vous galant. Elle n’avait jamais embrassé personne. Elle n’avait jamais fait quelque chose de ce genre. Tout cela était encore devant elle. Alors lui demander de se lancer alors qu’elle n’avait aucune expérience de la vie réelle ? Cela en dit long sur le courage et la détermination de Melissa. Elle l’a fait, tout simplement. Elle a mis toutes ses angoisses de côté et s’est lancée. Elle savait ce qu’elle devait faire pour être la Laura qu’elle était censée être. »

Dean Butler a déclaré qu’il était déterminé à être un gentleman et à mettre Melissa Gilbert à l’aise. (Banque de photos NBCU/Getty Images)

« Mon travail consistait à lui faciliter la tâche autant que possible en étant le gentleman que j’ai été amené à être », a poursuivi Butler. « Il n’y a pas eu de casting comme celui qu’ils ont fait avec nous depuis lors. Ce casting ne pourrait tout simplement pas avoir lieu aujourd’hui. Certainement pas dans une émission de télévision grand public. »

Melissa Gilbert et Dean Butler ont vécu des angoisses sur le plateau avant leur baiser. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

Le couple s’est bécoté dans l’épisode intitulé « Sweet Sixteen ». Butler a écrit que près de 100 personnes les entouraient sur le tournage, mais c’est une personne qui a fondu en larmes : la mère de Gilbert, Barbara Abeles.

« J’avais le sentiment que Barbara ne soutenait pas pleinement ma présence dans la série », a écrit Butler. « Son malheur a peut-être culminé dans le fait qu’il ne supportait pas de me voir embrasser sa fille. C’était un mécontentement protecteur ; Barbara connaissait sa fille. Je ne la connaissais pas et, dans un certain sens, je suis contente. »

Bien que la scène ait été « magnifiquement mise en scène », Abeles n’était pas le seul à avoir des réserves sur le scénario. Butler a expliqué que peu de temps après avoir été choisi pour le rôle, un article paru en août 1979 dans la chaîne de journaux Knight-Ridder avait fait une « prédiction inquiétante ».

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Plusieurs mères « inquiètes » ont écrit pour exprimer leur indignation face à l’écart d’âge au casting. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

« Dean Butler a peut-être le rôle le plus délicat de la saison télévisée 1979-80. Il doit convaincre les téléspectateurs de ce succès classé G, « La Petite Maison dans la prairie », qu’il est normal qu’un homme adulte tombe amoureux d’une personne pubère. fille. »

Butler a tenté de clarifier les choses en disant à un journaliste : « Je pense que cela va être traité avec beaucoup de prudence. » Il était néanmoins conscient que le réseau « s’aventurait en territoire risqué ».

Les téléspectateurs ont pris note de l’épisode. Butler a raconté comment, après la diffusion de l’épisode, une mère bouleversée a écrit à un journal du Midwest, demandant que la directrice de casting Susan Sukman soit « brûlée sur le bûcher » pour avoir associé Gilbert à « un homme adulte ». La matriarche horrifiée a demandé comment elle pouvait encore convaincre sa fille d’attendre le bon moment alors qu’une telle « dépravation amoureuse » avait lieu à « Little House ».

Dean Butler a écrit dans ses mémoires que la mère de Melissa Gilbert avait fait connaître ses sentiments à propos du couple sur le plateau. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

« Il y a eu des lettres… et des commentaires sur cette différence d’âge », a déclaré Butler à Fox News Digital. « Les mères étaient inquiètes… Voir une Melissa Gilbert manifestement jeune avec quelqu’un de beaucoup plus âgé qu’elle dans cette relation amoureuse était un défi pour certaines personnes. Mais je pense… que les gens ont saisi l’esprit du programme. Ils ont compris d’où cela venait. Et les gens qui connaissaient bien le sujet, qui ont lu les livres, savaient qu’il y avait une différence de 10 ans entre Laura Ingalls et Almanzo Wilder lorsqu’ils se sont mariés. Il avait 28 ans et elle 18. »

Dans ses mémoires, Gilbert a écrit qu’après avoir rencontré Butler, elle a été confrontée à « une tempête parfaite de déception, de peur, de colère et même de nausée ». Plus tard, elle a dit à Butler lors d’un appel téléphonique : « Comment allais-je faire ça ? Tu étais un homme, un adulte avec une voiture et un appartement. J’étais un très jeune adolescent. Je n’avais pas le droit de porter des talons. Je portais toujours des Mary Janes. Je ne pouvais pas me percer les oreilles, je n’avais pas le droit de me raser les jambes et je n’avais même jamais eu de rendez-vous.

Le personnage de Dean Butler a demandé Laura Ingalls (Gilbert) en mariage. Cependant, elle a décliné, notant que son père souhaitait qu’elle attende ses 18 ans. (Télévision NBC/Avec l’aimable autorisation de Getty Images)

« Le plus gros problème que j’ai eu pendant tout cela, c’était la question de l’espace physique », a déclaré Gilbert, cité par Butler dans son livre. « Je n’étais tout simplement pas prête à avoir ce genre de contact physique avec qui que ce soit. En ce qui concerne le sexe, le physique et tout ça, j’étais essentiellement élevé par un puritain. . . . Elle était totalement puritaine lorsqu’elle me parlait de ce genre de contact physique. le sexe et l’intimité. J’essayais d’avoir ces conversations avec elle, et cela se résumait inévitablement à : « Les bonnes filles ne le font pas. »

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Malgré l’inconfort que le baiser a apporté au couple, Butler a souligné qu’il n’y avait pas de rancune aujourd’hui.

Melissa Gilbert a écrit l’avant-propos du livre de Dean Butler. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

« Je pense que nous sommes désormais des collègues très respectueux les uns des autres », a-t-il expliqué. « Nous savons que nous faisons partie de quelque chose. Nous sommes liés par cette expérience, par le fait d’avoir fait cela. . . . Elle sait que je respecte ce moment spécial de sa vie et de sa carrière. . . . Nous serons toujours liés par cette expérience. »

Almanzo Wilder (Dean Butler) et Laura Ingalls (Melissa Gilbert) se sont mariés et ont eu des enfants. (Banque de photos NBCU/NBCUniversal via Getty Images)

« Melissa est une femme très accomplie », a déclaré Butler. « J’ai toujours eu un très grand respect pour elle et pour ce qu’elle a accompli. . . . Elle reçoit ce respect de la part de nous tous qui faisions partie de ‘Little House’. La relation que j’ai avec Melissa aujourd’hui est importante dans ma vie en raison du travail que nous avons accompli et à quel point cela compte pour tant de gens. Elle est bonne, je vais bien, nous allons bien. »

Aujourd’hui, Butler reçoit un autre type de retours : de la part de fans qui admettent désormais qu’il était leur premier béguin.

Dean Butler aujourd’hui. (Bobby Banque/Getty Images)

« C’est incroyablement flatteur », a-t-il déclaré. « C’est aussi une leçon d’humilité. Je prends cela très au sérieux, être le gars dont ils sont tombés amoureux… Je suis toujours cette personne. Je serai toujours cette personne. Et j’en suis heureux. »

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