L’accusation et la défense font des déclarations liminaires

Mercredi, les procureurs ont qualifié la fondatrice et PDG de Theranos, Elizabeth Holmes, de menteuse et de tricheuse, tandis que ses avocats ont fait valoir que l’échec de l’entreprise n’était pas un crime.

« Par manque de temps et d’argent, Elizabeth Holmes a décidé de mentir », a déclaré Robert Leach, un avocat américain adjoint, tout en exposant l’affaire selon laquelle Theranos a manqué d’argent en 2009 et a sciemment induit les investisseurs en erreur pour maintenir l’entreprise à flot.

Les procureurs ont déclaré que Holmes n’était pas seulement le visage de Theranos, la start-up de tests sanguins qu’elle a fondée, mais qu’elle supervisait également tout ce qui concernait l’entreprise, « éblouissant » des investisseurs comme Walgreens et Safeway avec de fausses déclarations.

« Elle le possédait, elle le contrôlait, le mâle s’est arrêté avec elle », a déclaré Leach. « Et comme vous l’entendrez d’initiés, elle n’était pas une PDG absente, elle était là tout le temps. Elle s’est inquiétée des détails. Elle était en charge. »

Les plaidoiries liminaires tant attendues ont été entendues au cours d’une audience de cinq heures. Holmes est arrivée au tribunal aux côtés de son partenaire Billy Evans, de sa mère Noel Holmes et du père d’Evans, William Evans. Elle portait un tailleur-jupe gris avec un chemisier de couleur crème et un masque bleu clair. C’était une image très différente de son col roulé noir signature à son apogée à Theranos.

La foule à l’extérieur était la plus importante depuis le début du procès pénal mardi dernier. Parmi les spectateurs se trouvaient trois femmes aux cheveux blonds qui imitaient le look signature de Holmes vêtues de noir avec leurs cheveux tirés en chignon. Ils étaient assis à côté de la famille de Holmes dans la salle d’audience.

Elizabeth Holmes, fondatrice et ancienne PDG de la société de tests sanguins et de sciences de la vie Theranos, arrive pour le premier jour de son procès pour fraude, devant la Cour fédérale de San Jose, en Californie. 8 septembre 2021.

Nick Otto | AFP | Getty Images

À l’intérieur du palais de justice avant les déclarations liminaires, Holmes a été aperçue en train d’embrasser sa mère. Au cours de l’audience, elle s’est assise entre ses avocats et a parfois jeté un coup d’œil à sa famille qui était assise directement derrière elle.

Evans, avec qui Holmes partage un nouveau-né, a été vu en train de consoler la mère de Holmes pendant les pauses, mettant à un moment donné sa main sur son dos alors qu’ils parlaient avec le dessinateur du tribunal. Au moins sept des amis et des membres de la famille de Holmes se trouvaient dans la salle d’audience remplie principalement de membres des médias à San Jose, où Holmes combat une douzaine d’accusations de fraude et de complot.

Lance Wade, un avocat de Holmes, a fait valoir qu’elle « a fait des erreurs, mais les erreurs ne sont pas des crimes », ajoutant qu' »une entreprise en faillite ne fait pas d’un PDG un criminel. Mme Holmes n’est pas allée travailler tous les jours avec l’intention de mentir, tricher et voler. »

« Mme Holmes est repartie sans rien », a déclaré Wade au jury composé de sept hommes et cinq femmes. « Mais l’échec n’est pas un crime. Faire de son mieux et échouer n’est pas un crime. »

Les procureurs ont déclaré en 2013 que Theranos ne disposait que de 13 millions de dollars en espèces et ont déclaré aux jurés que la société dépensait entre 1 et 2 millions de dollars par semaine. Ils ont allégué que Holmes et Balwani, cadre de Theranos et pendant un certain temps son petit ami, ont levé des centaines de millions de dollars auprès d’investisseurs en faisant la promotion de la technologie de l’entreprise dans des interviews avec la presse.

« Le stratagème frauduleux de l’accusée a fait d’elle une milliardaire », a déclaré Leach. « À un moment donné, ses actions à Theranos valaient des milliards. Le stratagème lui a apporté renommée, honneur et adoration. »

Holmes est devenue célèbre il y a près de dix ans, faisant la couverture des magazines Fortune et Forbes, apparaissant dans des programmes d’information télévisés et même saluée comme le prochain Steve Jobs, que les procureurs ont déclaré qu’elle « admirait beaucoup ».

« Elle a été présentée comme l’une des femmes les plus puissantes du monde des affaires. Elle a été recherchée comme l’une des PDG les plus célèbres de la Silicon Valley et du monde », a déclaré Leach. « Mais sous la façade du succès de Theranos, il y avait des problèmes de brassage. »

Les avocats de la défense ont déclaré aux jurés que Theranos employait des centaines de personnes dans la Silicon Valley.

« C’était réel. C’était innovant », a déclaré Wade, ajoutant que la liste bien connue des investisseurs connaissait les risques d’investir dans une start-up.

« Pour investir dans Theranos, il fallait être multimillionnaire. Dans de nombreux cas, il s’agissait de milliardaires, parmi les personnes les plus riches et les plus sophistiquées du monde », a déclaré Wade. « Ils étaient sophistiqués et ils savaient ce qu’ils achetaient. »

Theranos a levé plus de 700 millions de dollars auprès d’investisseurs, dont le magnat des médias Rupert Murdoch, l’ancienne secrétaire à l’Éducation Betsy DeVos et la famille Walton de Walmart. Certains des investisseurs devraient témoigner dans le procès.

La fondatrice de Theranos, Elizabeth Holmes, comparaît au palais de justice américain Robert F. Peckham pour l’ouverture des plaidoiries de son procès, à San Jose, Californie, États-Unis, le 8 septembre 2021 dans ce croquis de la salle d’audience.

Vicki Behringer | Reuters

Sa défense a également souligné la relation de Holmes avec Balwani, jetant les bases pour le blâmer.

« Vous entendrez que faire confiance et compter sur M. Balwani en tant que conseiller principal était l’une de ses erreurs », a déclaré Wade, racontant aux jurés que les deux se sont rencontrés lorsque Holmes avait 18 ans et Balwani 37.

« Parfois, il se mettait en colère, il se déchaînait. Il ne traitait pas toujours les gens avec gentillesse », a déclaré Wade à propos de Balwani. « Vous apprendrez comment il a testé les limites de la façon dont il a traité certains employés. Vous devrez attendre toutes les preuves, puis décider comment considérer équitablement cette relation dans son ensemble. »

CNBC a confirmé que pendant le procès, Holmes et Evans avaient séjourné dans une maison sur le terrain du domaine historique de Green Gables dans la Silicon Valley. La propriété de 74 acres est actuellement mise en vente pour 135 millions de dollars. Lors d’une pause judiciaire, CNBC a demandé au père d’Evans, William Evans, s’il payait le loyer du couple pour la maison. Evans est resté silencieux.

Après cinq heures, Holmes a quitté le palais de justice, ignorant les questions des journalistes tout en tenant la main de son partenaire.

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