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NEW YORK (Reuters) – Des responsables de la ville de New York ont ​​embauché des contractuels pour enterrer les morts dans son champ de potiers sur l'île Hart, car le taux de mortalité quotidien de la ville à cause de l'épidémie de coronavirus a atteint de sinistres nouveaux records au cours de chacun des trois derniers jours.

La ville de New York embauche des travailleurs pour enterrer les morts dans le champ de potiers de Hart Island au milieu d'une vague de coronavirus

Des photos de drones montrent des corps enterrés sur l'île Hart de New York, où le service correctionnel s'occupe de plus d'inhumations dans l'ensemble, au milieu de l'épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19) à New York, États-Unis, le 9 avril 2020. REUTERS / Lucas Jackson

La ville a utilisé l'île Hart pour enterrer les New-Yorkais sans aucun parent connu ou dont la famille n'est pas en mesure d'organiser des funérailles depuis le 19e siècle.

En règle générale, quelque 25 corps sont enterrés chaque semaine par des détenus mal payés qui travaillent sur l'île, qui se trouve au large de la rive est du quartier du Bronx de la ville et n'est accessible que par bateau. Ce nombre a commencé à augmenter en mars avec la propagation rapide du nouveau coronavirus, faisant de New York l'épicentre de la pandémie mondiale.

Il y a environ deux douzaines de corps par jour, cinq jours par semaine, enterrés sur l'île, a déclaré Jason Kersten, porte-parole du Département de la correction, qui supervise les enterrements.

Avant l'enterrement, les morts sont enveloppés dans des sacs mortuaires et placés dans des cercueils en pin. Le nom du défunt est inscrit en grosses lettres sur chaque cercueil, ce qui est utile si un corps doit être exhumé plus tard. Ils sont enterrés dans de longues tranchées étroites creusées par des machines à creuser.

"Ils ont ajouté deux nouvelles tranchées au cas où nous en aurions besoin", a déclaré Kersten. Pour aider à faire face à la flambée et au milieu d'une épidémie de maladie respiratoire COVID-19 causée par le virus dans la prison principale de la ville, des travailleurs contractuels ont été embauchés, a-t-il déclaré.

"Pour des raisons de distanciation sociale et de sécurité, les personnes condamnées à une peine de mort en ville n'assistent pas aux enterrements pendant la durée de la pandémie", a déclaré Kersten.

Une barge a pu être vue arriver sur l'île jeudi matin avec un camion réfrigéré à bord contenant environ deux douzaines de corps.

Le département a renvoyé les questions sur les causes de décès au bureau du médecin légiste en chef (OCME) de la ville. Aja Worthy-Davis, une porte-parole, a déclaré qu'il faudrait du temps pour rassembler les causes individuelles de décès à partir des dossiers du bureau, mais il était probable que certaines des inhumations récentes incluent celles abattues par le coronavirus.

L'île pourrait également être utilisée comme site d'inhumations temporaires si les décès dépassaient la capacité de la morgue de la ville, un point qui n'a pas encore été atteint, ont déclaré Kersten et Worthy-Davis.

"Nous espérons tous que cela n'arrivera pas", a déclaré Kersten. "En même temps, nous sommes prêts si c'est le cas."

L'OCME peut stocker environ 800 à 900 corps dans ses bâtiments et a de la place pour stocker environ 4000 corps dans une quarantaine de camions réfrigérés qu'il peut envoyer dans la ville aux hôpitaux, qui n'ont généralement que de petites morgues, a déclaré Worthy-Davis.

Une autre île au sud de Hart, Randall’s Island dans la rivière East, est utilisée comme dépôt de stationnement pour des dizaines de camions réfrigérés vides entre les déploiements à l'extérieur des hôpitaux de la ville.

Jeudi, deux camions contenant des corps qui avaient été stationnés devant un hôpital ont été temporairement ramenés au dépôt de l'île, dans un parking du stade, pour faire place à une livraison d'oxygène et d'autres fournitures à l'hôpital.

«Ils n'y resteront pas», a écrit Avery Cohen, porte-parole de la mairie, dans un courriel.

Les responsables de la santé de la ville ont pu être vus jeudi en train de transférer les corps des deux camions dans trois corbillards expédiés par les salons funéraires.

Reportage de Lucas Jackson, Brendan McDermid et Jonathan Allen; Montage par Bill Berkrot et Leslie Adler

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