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Une équipe internationale de chercheurs a annoncé la découverte de gaz phosphine dans les nuages ​​au-dessus de Vénus. Le gaz toxique est considéré comme une biosignature clé et peut indiquer la présence de vie haut dans le ciel vénusien.

L’annonce importante a été faite par la Royal Astronomical Society lors d’une conférence de presse lundi.

La biosignature a été détectée par le réseau Atacama Large Millimeter Array (ALMA) situé au Chili et le télescope James Clerk Maxwell situé à Hawaï. La recherche a été menée par des équipes multidisciplinaires basées à l’Université de Manchester, au Massachusetts Institute of Technology et à l’Université de Cardiff.

« L’atmosphère [on Venus] est le seul endroit où la vie pourrait réellement exister, en principe, » a déclaré Janusz Petkowski, chercheur au MIT Earth, Atmospheric and Planetary Sciences, ajoutant qu’il n’y a pas de processus chimiques ou physiques connus qui pourraient produire les quantités de gaz détectées.

Cela ouvre une possibilité très, plutôt audacieuse, qu’il pourrait y avoir quelque chose vivant dans les nuages ​​de Vénus.

Les chercheurs du MIT ont précédemment découvert que les organismes anaérobies, tels que les bactéries et les microbes, peuvent produire de la phosphine, ajoutant un poids supplémentaire à l’idée qu’il peut y avoir une certaine forme de vie dans l’atmosphère de la planète voisine de la Terre.

Le gaz nauséabond se trouve ici sur Terre, bien que généralement seulement dans les marais et les tourbières, les entrailles de certains animaux. Il ne peut être produit d’aucune autre manière (à notre connaissance) que par ces bactéries et microbes extrémophiles; créatures qui, comme leur nom l’indique, prospèrent dans des environnements extrêmes.

La phosphine est largement considérée par la communauté astrobiologique comme une clé « signature bio » et sa présence dans les nuages ​​vénusiens peut indiquer l’existence d’une vie extraterrestre «aérienne», dit Petkowski.

En fonction des résultats des recherches de suivi, la découverte pourrait remettre en question à la fois notre compréhension de la physique et de la chimie, ce qui pourrait faire cruellement défaut si nous ne découvrons pas de formes de vie productrices de phosphine sur Vénus. Petkowski a ajouté que cela pourrait indiquer « il y a une chimie qui est tellement incroyablement étrange que cela pourrait même être la vie. »

Les prévisions actuelles indiquent que la phosphine ne pourrait pas être produite sur une planète rocheuse dépourvue de formes de vie car il n’y a aucun processus naturel connu qui crée le gaz. La découverte ouvre la possibilité que la vie soit beaucoup plus commune que ce que nous imaginions, nécessitant un élargissement des définitions ici sur Terre.

Si la vie se trouve sur la planète la plus chaude de notre système solaire, avec une atmosphère notoirement inhospitalière et une pression de surface 92 fois supérieure à celle de la Terre, alors notre recherche de vie extraterrestre devra peut-être être considérablement élargie.

Vénus est un monde rocheux criblé de milliers de volcans, dont les fumées sont dispersées par des vents constants de force ouragan, au milieu d’une température de surface planétaire plus ou moins constante de 462 degrés Celsius, suffisamment chaude pour faire fondre le plomb.

Il est légèrement plus petit que la Terre et possède une atmosphère composée de 96% de dioxyde de carbone. Une fois que les résultats sont confirmés et que de nouvelles recherches seront menées, nous devrons peut-être élargir à nouveau notre recherche en cours sur la vie extraterrestre.

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