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(Reuters) – L'audace d'Elon Musk a laissé sa marque sur les voitures électriques et les roquettes, et maintenant les experts disent que l'entrepreneur a peut-être remodelé la loi américaine sur la diffamation avec sa volonté de défendre lors d'un procès à fort enjeu un procès sur un tweet spontané .

La victoire de Musk sur la diffamation pourrait réinitialiser le paysage juridique des médias sociaux

PHOTO DE DOSSIER: Elon Musk, propriétaire de SpaceX et PDG de Tesla, arrive sur le tapis rouge pour les prix automobiles "Das Goldene Lenkrad" (le volant d'or) décernés par un journal allemand à Berlin, Allemagne, le 12 novembre 2019. REUTERS / Hannibal Hanschke

La victoire du chef de la direction franche de Tesla Inc sur un message Twitter décrivant un explorateur de grottes britannique comme un "type pédo" a élevé la barre pour ce qui équivaut à une diffamation en ligne, selon certains experts juridiques.

Musk a défendu ses commentaires comme des railleries insignifiantes faites sur une plate-forme de médias sociaux qu'il a soutenu que tout le monde considère comme un monde d'opinion non filtré, qui est protégé comme la liberté d'expression, plutôt que comme des déclarations de fait.

«Je pense que ce verdict reflète le sentiment que les tweets et les chats sur Internet ressemblent plus à des conversations informelles, que vous les appeliez opinion ou rhétorique ou hyperbole, et ne devraient pas être punis dans une action en justice», a déclaré Chip Babcock, un avocat qui défend contre la diffamation. poursuites.

Plusieurs autres avocats spécialisés dans les affaires de diffamation ont exprimé en privé leur surprise face au résultat de ce qu'ils considéraient comme un dossier solide pour l'explorateur de grottes, Vernon Unsworth. Ils l’ont attribuée à la renommée de Musk et à la jeunesse perçue du jury.

Mais ils ont également convenu que cela changerait le paysage juridique, sapant les affaires qui auraient semblé viables avant le procès, tandis que les défendeurs s'en serviraient pour tenter de réduire les éventuelles valeurs de règlement.

Les documents judiciaires de Musk diffusent ses commentaires dans le monde agité de Twitter, qui récompense et encourage les explosions émotionnelles et aspire les lecteurs du monde entier, mais que personne ne prend au sérieux.

Mark Sableman, un avocat qui défend les affaires de diffamation, a déclaré que la nature libre des médias sociaux a inévitablement changé la compréhension de la langue et de ce qui équivaut à des déclarations factuelles diffamatoires par rapport à l'opinion.

«Je pense que les accusés dans les affaires de diffamation modernes sont susceptibles de souligner la nature sans faille au vitriol des médias sociaux modernes, de la télévision par câble et du discours politique, en affirmant que de nombreux mots et accusations autrefois considérés comme diffamatoires ne sont désormais compris que comme de simples opinions , pas des affirmations factuelles », a-t-il déclaré.

En général, pour prouver la diffamation, la forme écrite de la diffamation, quelqu'un doit démontrer l'existence d'une fausse déclaration, que les accusés essaient souvent de présenter comme une opinion. Le demandeur doit également montrer qu'il a été publié à un tiers, qu'il a été négligent et qu'il a causé un préjudice.

"Bien qu'il y ait plus de marge de manœuvre et plus d'hyperbole en ligne et dans les médias sociaux en général, les tribunaux n'ont jamais vraiment accepté cet argument selon lequel les médias sociaux sont une zone franche de diffamation", a déclaré Lyrissa Lidsky, une professeure spécialisée en diffamation à la University of Missouri School. de la loi.

Plusieurs avocats ont déclaré qu'Unsworth semblait avoir un dossier solide et ont noté que Musk n'avait pas convaincu le juge de le rejeter à un stade précoce. Mais ils ont averti que tout peut arriver dans une salle d'audience où des facteurs tels que la crédibilité des témoins et la sympathie des parties peuvent devenir des facteurs importants.

"Sur la base des décisions de la cour avant le procès sur les requêtes, le cas de M. Unsworth qui a été déposé pouvait potentiellement étayer un verdict substantiel en sa faveur", a déclaré John Walsh, qui représente les personnes qui portent des affaires de diffamation.

Unsworth a aidé à sauver une équipe de football de garçons d'une grotte inondée en Thaïlande et lors d'une interview télévisée, il a critiqué le «coup PR» de Musk de se présenter sur place avec un mini-submersible, qui n'a jamais été utilisé. Musk a répondu avec plusieurs tweets à ses près de 30 millions de followers et un e-mail dommageable à un média, et le procès a suivi.

Ces dernières années, les juges se sont débattus avec les commentaires des médias sociaux et s'ils devaient les considérer comme des déclarations factuelles ou des opinions protégées.

Le président américain Donald Trump, la chanteuse et actrice Courtney Love et l'acteur James Woods ont tous été impliqués dans de multiples poursuites en diffamation pour des tweets, avec des résultats mitigés.

Trump a réussi à faire de Twitter un lieu où les combattants échangent des messages dégradants que les utilisateurs comprennent ne sont pas des déclarations de fait diffamatoires.

La victoire de Musk sur la diffamation pourrait réinitialiser le paysage juridique des médias sociaux
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Le juge James Otero à Los Angeles a rejeté une affaire contre le président pour un tweet explosif comme un «travail de con total», une affirmation de l'actrice de cinéma pour adultes Stormy Daniels selon laquelle elle avait été menacée pour avoir parlé d'une affaire présumée avec Trump. Otero a décrit le message comme «hyperbole rhétorique», lancé avec un ton incrédule qu'aucune personne raisonnable ne prendrait comme déclaration factuelle sur Daniels, dont le vrai nom est Stephanie Clifford.

L'avocat de Unsworth, Lin Wood, a averti que les médias sociaux «déchiraient le tissu social» et que le verdict de Musk aggraverait cette tendance.

"Il est maintenant dit par ce jury que les insultes sont complètement ouvertes", a-t-il déclaré. "Tout le monde devrait être préoccupé par leur réputation."

Reportage de Tom Hals à Wilmington, Delaware; Montage par Noeleen Walder et Daniel Wallis

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