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AKCAKALE, Turquie (Reuters) – La Turquie a lancé mercredi une opération militaire contre des combattants kurdes dans le nord-est de la Syrie, quelques jours après le retrait des troupes américaines de la région.

Le président turc Tayyip Erdogan, annonçant le début de l'action, a déclaré que l'objectif était d'éliminer ce qu'il a appelé un "corridor terroriste" à la frontière sud de la Turquie.

La Turquie était sur le point de pénétrer dans le nord-est de la Syrie depuis que les troupes américaines, qui luttaient contre l'État islamique avec des forces dirigées par les kurdes, ont commencé à changer radicalement de politique. Le retrait a été critiqué à Washington comme une trahison des alliés des Kurdes américains.

Une source de sécurité turque a déclaré à Reuters que l'opération militaire en Syrie avait commencé par des frappes aériennes.

Les obusiers turcs ont également commencé à frapper les bases et les dépôts de munitions de la milice kurde du YPG. Les frappes d'artillerie, qui visaient également les positions des armes à feu et des tireurs d'élite de YPG, visaient des sites éloignés des zones résidentielles, a précisé la source.

Un cameraman de Reuters dans la ville turque d'Akcakale a vu plusieurs explosions à travers la frontière dans la ville syrienne de Tel Abyad, où un témoin a rapporté que des personnes fuyaient en masse.

De grandes explosions ont également secoué Ras al Ain, juste de l'autre côté de la frontière, en face de la ville turque de Ceylanpinar, a déclaré un reporter de CNN Turk. Le bruit des avions pourrait-il entendre ci-dessus et de la fumée montait des bâtiments à Ras al Ain, a-t-il dit.

Les puissances mondiales craignent que cette action ouvre un nouveau chapitre de la guerre syrienne vieille de huit ans et aggrave les troubles régionaux. Ankara a annoncé son intention de créer une "zone de sécurité" afin de renvoyer des millions de réfugiés sur le sol syrien.

Erdogan avait auparavant déclaré lors d'un appel téléphonique au président russe Vladimir Poutine que l'opération contribuerait à la paix et à la stabilité en Syrie.

Dans la préparation de l'offensive attendue, la Syrie a déclaré qu'elle était déterminée à faire face à toute agression turque par tous les moyens légitimes. Il était également prêt à embrasser les «fils prodigues», a-t-il ajouté, faisant apparemment référence aux autorités kurdes syriennes qui contrôlent le nord-est.

La Turquie considère les combattants des YPG kurdes dans le nord-est de la Syrie comme des terroristes en raison de leurs liens avec des militants qui mènent une insurrection en Turquie. Un afflux de Syriens non kurdes l'aiderait à se protéger de sa principale menace pour la sécurité.

(GRAPHIQUE: le point de vue de la Turquie sur le nord-est de la Syrie – ici)

Le Secrétaire général des Nations Unies, Antonio Guterres, a exhorté toutes les parties impliquées dans le nord-est de la Syrie à faire preuve de la plus grande retenue et à protéger les civils.

L’Allemagne a déclaré que l’action de la Turquie aggraverait l’instabilité et pourrait renforcer l’Etat islamique, tandis que le président de la Commission européenne, Jean-Claude Juncker, a appelé Ankara à mettre fin à l’opération militaire.

Juncker a déclaré que le bloc ne financerait pas les plans d'Ankara dans la région. "Si le plan implique la création d'une prétendue zone de sécurité, ne vous attendez pas à ce que l'UE en paie la moindre partie", a-t-il déclaré au Parlement européen.

«RÉSISTANCE À L'EXPOSITION»

Les forces dirigées par les Kurdes ont qualifié le changement de politique américaine de "coup de poignard dans le dos". Trump a nié avoir abandonné les forces, le partenaire américain le plus compétent dans la lutte contre l'État islamique en Syrie.

Les autorités dirigées par les Kurdes dans le nord de la Syrie ont déclaré l'état de «mobilisation générale» avant l'attaque imminente.

"Nous appelons toutes nos institutions, ainsi que notre peuple et toutes ses composantes, à se diriger vers la région frontalière de la Turquie pour remplir leur devoir moral et faire preuve de résistance en ces moments historiques sensibles", indique le communiqué.

(GRAPHIQUE: Où vivent les Kurdes – ici)

Le directeur de la communication d'Erdogan, Fahrettin Altun, a déclaré que la Turquie n'avait d'ambition dans le nord-est de la Syrie que de neutraliser la menace contre les citoyens turcs et de libérer la population locale de ce qu'il a appelé "le joug de voyous armés".

La Turquie assumait la direction de la lutte contre l'État islamique en Syrie, a-t-il déclaré. Les combattants des forces de police palestiniennes pourraient faire défaut ou Ankara devrait «les empêcher de perturber nos efforts contre un État contre-islamique», a-t-il écrit dans un tweet et une rubrique du Washington Post.

L’agence de presse turque Demiroren a déclaré que les rebelles syriens s’étaient rendus du nord-ouest de la Syrie en Turquie en préparation de l’incursion. Ils seront basés à Ceylanpinar, et 14 000 d’entre eux se joignent progressivement à l’offensive.

"Frappez-les avec une main de fer, faites-leur goûter l'enfer de vos incendies", a déclaré l'armée nationale, la principale force rebelle soutenue par la Turquie, dans un communiqué.

LA RUSSIE APPELLE AU DIALOGUE

La Russie, le plus puissant allié du président syrien Bachar al-Assad, a appelé au dialogue entre Damas et les Kurdes de Syrie sur la résolution des problèmes dans le nord-est de la Syrie, notamment la sécurité des frontières.

"Nous ferons de notre mieux pour soutenir le lancement de telles discussions de fond", a déclaré à la presse le ministre russe des Affaires étrangères Sergueï Lavrov lors d'une visite au Kazakhstan.

Un autre allié d'Assad, l'Iran, a exhorté la Turquie à faire preuve de retenue et à éviter toute action militaire dans le nord de la Syrie, tout en déclarant que la Turquie était «légitimement inquiète» au sujet de sa frontière sud.

La Turquie pousse en Syrie, des personnes fuient les raids aériens et l'artillerie frappe une ville frontalière
DOSSIER DE PHOTO: Des obusiers de l'armée turque sont positionnés à la frontière turco-syrienne, près de la ville d'Akcakale (sud-est) dans la province de Sanliurfa, en Turquie, le 7 octobre 2019. REUTERS / Stringer

Lundi, Erdogan a déclaré que les troupes américaines avaient commencé à se retirer après un appel avec Trump, ajoutant que les discussions entre la Turquie et des responsables américains se poursuivraient.

La décision de Trump de retirer ses troupes a ébranlé ses alliés, dont la France et la Grande-Bretagne, deux des principaux partenaires de Washington au sein de la coalition dirigée par les États-Unis et combattant l’État islamique.

Autres reportages de Dominic Evans à Istanbul, Tom Perry à Beyrouth, Tuvan Gumrukcu et Ece Toksabay à Ankara, Maria Kiselyova à Moscou; Écrit par Daren Butler; Édité par William Maclean et Angus MacSwan

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