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AKCAKALE, Turquie (Reuters) – Les troupes turques et leurs alliés rebelles syriens ont attaqué mercredi des milices kurdes dans le nord-est de la Syrie, les frappant avec des frappes aériennes et de l'artillerie avant de lancer une opération terrestre transfrontalière qui pourrait transformer une guerre vieille de huit ans.

L’assaut a commencé quelques jours après que le président américain Donald Trump ait écarté les troupes américaines, provoquant la dénonciation de hauts responsables de son propre parti républicain qui affirment avoir abandonné les Kurdes, alliés fidèles de Washington.

"Les forces armées turques et l'armée nationale syrienne ont lancé l'opération terrestre dans l'est de l'Euphrate dans le cadre de l'opération" Peace Spring ", a tweeté le ministère turc de la Défense après la tombée de la nuit, après une journée de coups de marteau dans la région.

Les médias turcs ont annoncé que des troupes pénétraient en Syrie en quatre endroits, dont deux proches de la ville syrienne de Tel Abyad et deux proches de Ras al Ain plus à l'est.

Des milliers de personnes ont fui Ras al Ain vers la province de Hasaka, contrôlée par les Forces démocratiques syriennes dirigées par les Kurdes. Les frappes aériennes turques ont tué au moins cinq civils et trois combattants du SDF, et blessé des dizaines de civils, a déclaré le SDF.

Les journalistes de Reuters du côté turc de la frontière ont assisté aux explosions qui ont frappé Tel Abyad. À la nuit tombée, on pouvait voir les fusées éclairantes rouges des roquettes tirées à travers la frontière sur Tel Abyad et des flammes brûlées près de la ville. Un témoin par téléphone atteint a déclaré que les civils fuyaient en masse.

Des explosions ont également secoué Ras al Ain, juste de l'autre côté de la frontière avec la ville turque de Ceylanpinar, selon un reporter de CNN Turk. Le bruit des avions de guerre pourrait être entendu ci-dessus et la fumée a augmenté des bâtiments à Ras al Ain, at-il dit.

L’attaque contre les Kurdes – pendant des années, les principaux alliés de Washington sur le terrain en Syrie – est potentiellement l’un des plus grands changements survenus au cours des années d’une guerre de huit ans qui a entraîné des puissances mondiales et régionales. Les Kurdes ont joué un rôle de premier plan dans la conquête de territoires appartenant à l’État islamique et détiennent désormais la plus grande partie de la Syrie en dehors du gouvernement de Bachar al-Assad.

La décision de Trump de retirer les forces de la route a été dénoncée par certains Kurdes comme un "coup de poignard dans le dos".

Trump a qualifié l'assaut turc de "mauvaise idée" et a déclaré ne pas l'avoir approuvée. Il s'attend à ce que la Turquie protège les civils et les minorités religieuses et prévienne une crise humanitaire, a-t-il déclaré.

La sénatrice Lindsey Graham, l’un des alliés les plus proches de Trump, a déclaré que ne pas soutenir les Kurdes serait "la plus grande erreur de sa présidence".

La représentante Liz Cheney, un faucon républicain, a déclaré: «Les États-Unis abandonnent leur allié, les Kurdes, qui ont combattu l'Etat islamique sur le terrain et ont aidé à protéger leur patrie. Cette décision aide les adversaires américains, la Russie, l’Iran et la Turquie, et ouvre la voie à une résurgence de l’Etat islamique ".

Le président turc Tayyip Erdogan, annonçant le début de l'action, a déclaré que l'objectif était d'éliminer ce qu'il a appelé un "corridor terroriste" à la frontière sud de la Turquie.

Les pays européens et arabes ont demandé à Ankara de s'arrêter.

La Turquie était sur le point de pénétrer dans le nord-est de la Syrie depuis que les troupes américaines qui combattaient aux côtés de forces dirigées par des Kurdes contre l'État islamique ont commencé à partir.

Une source de sécurité turque a déclaré à Reuters que l'offensive militaire, baptisée "Opération Paix Printemps", avait débuté avec des frappes aériennes. Des tirs d'obusiers turcs ont ensuite touché des bases et des dépôts de munitions de la milice kurde du YPG. La Turquie a déclaré que le YPG, la principale composante du SDF soutenu par les États-Unis, est un groupe terroriste lié aux insurgés kurdes qui se sont battus en Turquie pendant des années.

Les frappes d'artillerie, qui visaient également les positions des armes à feu et des tireurs d'élite de YPG, visaient des sites éloignés des zones résidentielles, a déclaré la source turque.

Selon le SDF, des positions militaires et des civils dans les villes de Qamishli et d'Ain Issa – plus de 30 km à l'intérieur de la Syrie – ont été touchés.

La Turquie lance une attaque au sol contre les Kurdes de Syrie. Les républicains allument Trump
La fumée monte du côté syrien de la frontière, comme en témoigne la ville turque d'Akcakale, dans la province de Sanliurfa, en Turquie, le 9 octobre 2019. Agence de presse Demiroren (DHA) via REUTERS

Les médias turcs ont annoncé que des tirs de mortier et de roquettes en provenance de Syrie avaient touché les villes frontalières turques de Ceylanpinar et Nusaybin. Il n'y a eu aucun rapport immédiat de victimes là-bas.

Pire turboil

Les puissances mondiales craignent que l’action turque ouvre un nouveau chapitre de la guerre en Syrie et aggrave les troubles régionaux. Ankara a annoncé son intention de créer une "zone de sécurité" afin de renvoyer des millions de réfugiés sur le sol syrien.

Lors de la préparation de l'offensive, la Syrie avait déclaré qu'elle était déterminée à faire face à toute agression turque.

Les FDS contrôlent une grande partie du territoire qui était autrefois détenu par l'État islamique et qui détient des milliers de combattants de l'État islamique et des dizaines de milliers de membres de leur famille en détention.

Elle a mis fin aux opérations contre l'État islamique à cause de l'offensive turque, ont déclaré deux responsables américains et une source kurde. L'un des responsables a déclaré que l'entraînement des forces américaines en Syrie avait également été affecté. Washington a pour objectif de former des dizaines de milliers de combattants du SDF afin de stabiliser les zones de l'ancien État islamique.

Le Conseil de sécurité des Nations Unies se réunira jeudi à la demande des pays européens.

Les autorités dirigées par les Kurdes dans le nord de la Syrie ont déclaré l'état de «mobilisation générale» avant d'appeler la population à se diriger vers la frontière «pour remplir son devoir moral et faire preuve de résistance en ces moments sensibles et historiques».

Le directeur de la communication d'Erdogan, Fahrettin Altun, a déclaré que la Turquie n'avait d'ambition dans le nord-est de la Syrie que de neutraliser la menace contre les citoyens turcs et de libérer la population locale de ce qu'il a appelé "le joug de voyous armés".

La Turquie assumait la direction de la lutte contre l'État islamique en Syrie, a-t-il déclaré.

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Les rebelles syriens soutenus par la Turquie s'étaient rendus du nord-ouest de la Syrie en Turquie en préparation de l'incursion. "Frappez-les avec une poigne de fer, faites-leur goûter l'enfer de vos incendies", a déclaré le groupe rebelle de l'armée nationale syrienne à ses combattants.

La Russie, le plus puissant allié du président syrien Bachar al-Assad, a appelé au dialogue entre Damas et les Kurdes de Syrie.

Autres reportages de Orhan Coksun, Tuvan Gumrukcu et Ece Toksabay à Ankara, Dominic Evans et Daren Butler à Istanbul, Tom Perry et Ellen Francis à Beyrouth, Phil Stewart à Washington, Maria Kiselyova à Moscou; Écrit par Peter Graff; Édité par Janet Lawrence et Sonya Hepinstall

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