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ANKARA / ISTANBUL (Reuters) – L'armée turque a frappé la frontière syro-irakienne pour empêcher les forces kurdes d'utiliser la route pour renforcer le nord-est de la Syrie, alors qu'Ankara se préparait à attaquer à la suite d'un retrait surprise des troupes américaines, ont annoncé mardi à Reuters des responsables turcs.

La Turquie se dit prête à pénétrer dans le nord-est de la Syrie maintenant que les États-Unis ont commencé à retirer leurs troupes de la frontière turco-syrienne suite à un changement de politique brutal du président américain Donald Trump, largement critiqué à Washington pour avoir trahi les alliés des États-Unis, les Kurdes.

Le mouvement américain laissera les forces dirigées par les Kurdes longtemps alliées à Washington vulnérables aux attaques des forces armées turques (TSK), qui les qualifieront de terroristes en raison de leurs liens avec des militants kurdes qui ont mené une longue insurrection en Turquie.

Un responsable de la sécurité a précisé que l'un des principaux objectifs était de couper une route de transit entre l'Irak et la Syrie souvent utilisée par les groupes armés kurdes "avant l'opération en Syrie".

"De cette manière, le transit du groupe vers la Syrie et les lignes de soutien, y compris les munitions, sont fermés", a déclaré le responsable.

On ne savait pas exactement quels dégâts avaient été causés ni s'il y avait eu des victimes. Les détails de la grève, une opération conjointe des services de renseignement turcs et de l’armée, étaient flous. Un responsable les a décrits comme une frappe aérienne, tandis que l'autre a déclaré que le site avait été rendu «inutilisable par différents moyens».

En attendant, Trump a nié avoir abandonné les forces kurdes, les partenaires américains les plus efficaces dans la lutte contre l'État islamique en Syrie. Mais il a loué la Turquie en tant que partenaire commercial, dans un assouplissement des heures après avoir menacé de "détruire totalement" l’économie de la Turquie si elle agissait "hors de portée" en Syrie.

Le président turc Tayyip Erdogan se rendra aux États-Unis le 13 novembre à l'invitation de Trump, a annoncé un porte-parole de la Maison Blanche. Lundi, Erdogan a déclaré que les troupes américaines avaient commencé à se retirer après un appel téléphonique avec Trump, ajoutant que les pourparlers se poursuivraient entre les autorités turques et américaines.

Le Secrétaire général des Nations Unies, Antonio Guterres, a exhorté toutes les parties impliquées dans le nord-est de la Syrie à faire preuve de la plus grande retenue et à protéger les civils.

Signalant un nouveau changement potentiel dans l’équilibre des pouvoirs dans la région, les forces dirigées par les Kurdes ont déclaré qu’elles pourraient entamer des pourparlers avec le gouvernement syrien et la Russie afin de combler un vide sécuritaire en cas de retrait complet des États-Unis.

La Turquie a cherché à souligner sa détermination à agir. «La TSK ne tolérera jamais la création d’un corridor terroriste à nos frontières. Tous les préparatifs de l'opération sont terminés », a déclaré le ministère turc de la Défense.

SYSTÈMES DE ROCKET

Mais un témoin de Reuters n’a constaté aucun signe d’activité militaire près de la ville frontalière turque d’Akcakale, en face de Tel Abyad, en Syrie. Des obusiers ont été placés derrière des digues en terre du côté turc de la frontière, dirigés vers la Syrie.

Quelque 60 km à l'ouest, plusieurs systèmes de roquettes montés sur deux camions ont été déployés derrière des digues en terre près de Suruc, en face de la ville frontalière de Kobani, située à la frontière syrienne. Une artillerie était également stationnée dans la région et des soldats erraient dans un camp militaire à proximité.

Les forces américaines ont évacué lundi deux postes d'observation à Tel Abyad et à Ras al Ain, a annoncé un responsable américain.

L’avertissement de Trump sur l’économie turque lundi semblait viser à apaiser les critiques qui l’accusaient d’avoir abandonné les Kurdes syriens en retirant les forces américaines. La décision a attiré les critiques des démocrates et une réprimande de certains de ses collègues républicains au Congrès, y compris le chef de la majorité du Sénat, Mitch McConnell.

Ses remarques, réitérées mardi sous une forme légèrement modifiée, ont suscité une réaction de colère en Turquie, y compris de la part d'hommes politiques de partis d'opposition tels que le chef du parti Iyi, Meral Aksener.

"Menacer l'économie de la Turquie est une catastrophe diplomatique", a-t-elle déclaré aux députés de son parti dans un discours prononcé devant le Parlement. "La meilleure réponse à cette insolence est d'aller à l'est de l'Euphrate et de casser le corridor de la terreur."

Mardi, toutefois, Trump a tweeté: "Beaucoup de gens oublient facilement que la Turquie est un grand partenaire commercial des États-Unis … Ils ont été bons à traiter."

La Turquie annonce la fermeture de la frontière entre la Syrie et l'Irak avant l'offensive
Le président américain Donald Trump parle de la Turquie et de la Syrie lors d'une cérémonie de signature de l'accord commercial américano-japonais à la Maison Blanche à Washington le 7 octobre 2019. REUTERS / Kevin Lamarque

"MERVEILLEUX CHASSEURS"

En ce qui concerne les Kurdes, Trump a déclaré que leurs "combattants merveilleux" continuaient à recevoir de l'aide américaine en matière de financement et d'armes.

Les forces dirigées par les Kurdes ont dénoncé le changement majeur de la politique américaine comme un coup de poignard dans le dos.

La décision de Trump de retirer ses troupes du nord-est de la Syrie a ébranlé ses alliés, dont la France, l’un des principaux partenaires de Washington dans la coalition dirigée par les États-Unis et combattant l’État islamique.

"Il est préférable de dire des choses avec constance et cohérence que de réagir aux hésitations évidentes de certains joueurs, notamment de nos amis américains", a déclaré devant le Parlement le Premier ministre français Edouard Philippe, faisant allusion aux différences entre les administrations américaines.

Mustafa Bali des Forces démocratiques syriennes (SDF) dirigées par les Kurdes a déclaré que le renforcement de l'armée turque à la frontière, accompagné d'informations sur une mobilisation accrue des rebelles syriens soutenus par la Turquie, a indiqué qu'une "attaque est imminente".

Un responsable kurde syrien, Badran Jia Kurd, a déclaré que les autorités kurdes du nord de la Syrie pourraient ouvrir des pourparlers avec Damas et la Russie. Les forces américaines se sont totalement retirées de la zone frontalière turque.

"A ce moment-là, nous pourrions avoir des entretiens avec Damas ou la partie russe pour combler le vide ou bloquer l'attaque turque", a-t-il déclaré.

La Syrie a insisté sur le fait qu'elle se défendrait contre tout assaut turc. Damas n'a cependant pas pu empêcher la Turquie de prendre le contrôle d'une partie du nord-ouest de la Syrie plus tôt dans la guerre.

La Russie, le plus puissant allié du président syrien Bachar al-Assad, a déclaré à Washington et à la Turquie qu’aucun accord n’avait été conclu concernant le retrait des troupes américaines du nord-est, ajoutant qu’il surveillait la situation de très près.

Le président russe Vladimir Poutine a rencontré mardi le conseil de sécurité de la Russie lors d'une discussion sur la Syrie.

"Les participants à la réunion ont noté qu'à ce stade, il était important que tout le monde évite toute action susceptible de créer des obstacles à un règlement pacifique en Syrie", a déclaré le Kremlin sur son site internet. L’Iran, un autre allié d’Assad, a exprimé son opposition à toute opération turque en Syrie.

Des obusiers de l'armée turque sont positionnés à la frontière syro-turque, près de la ville d'Akcakale, dans le sud-est de la province de Sanliurfa, en Turquie, le 7 octobre 2019. REUTERS / Stringer

L’Allemagne et la Grande-Bretagne se sont déclarées préoccupées par les projets d’action militaire de la Turquie.

La Turquie, qui accueille 3,6 millions de réfugiés syriens, prévoit de réinstaller deux millions de réfugiés dans le nord de la Syrie. La lire turque TRYTOM = D3 a perdu 2% de sa valeur par rapport au dollar pour atteindre son plus bas depuis début septembre, mais a légèrement reculé à 5,8195 mardi.

Autres reportages de Tuvan Gumrukcu à Ankara, Rodi Said à Qamishli en Syrie, Mert Ozkan à Akcakale en Turquie et Babak Dehghanpisheh à Genève, Ellen Francis à Damas et Andrey Ostroukh à Moscou; Écrit par Daren Butler, Grant McCool; Édité par William Maclean et Howard Goller

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