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(Reuters) – Une coalition de talentueux joueurs de hockey organise sa première compétition publique à Toronto samedi, plusieurs mois après s’être engagée à ne se joindre à aucune ligue professionnelle nord-américaine avant l’émergence d’une option économiquement viable.

La tournée féminine marque l'année de changement dans le hockey professionnel

DOSSIER PHOTO: Hockey sur glace – Pyeongchang Jeux olympiques d'hiver de 2018 – Match final de la médaille d'or féminine – Canada – USA – Centre de hockey de Gangneung, Gangneung, Corée du Sud – Le 22 février 2018 – Kendall Coyne des États-Unis et Hilary Knight des États-Unis célèbrent avec le drapeau après avoir gagné leur match. REUTERS / Brian Snyder / Fichier Photo

Invoquant des salaires insoutenables et des ressources insuffisantes, plus de 200 joueuses ont formé l’Association des joueuses de hockey professionnel (PWHPA) en mai, dans le but de remodeler la trajectoire du sport.

«En tant que joueurs, nous jouons dans l’intention de quitter ce jeu mieux que nous y sommes entrés», a déclaré à Reuters Kendall Coyne Schofield, un médaillé olympique d’argent et d’argent.

«Et nous contrôlons notre image, nos compétences, notre talent et, finalement, le produit que nous mettons sur la glace.»

La tournée Dream Gap, une série de matchs hors-concours organisés par la PWHPA, débutera à Toronto. Elle comprendra des matchs contre le Boston College et les anciens membres des San Jose Sharks de la LNH plus tard ce mois-ci, ainsi que des matchs hors concours au New Hampshire et à Chicago en octobre. .

En mars, la Ligue canadienne de hockey féminin (LCHF) a annoncé qu’elle se retirerait, laissant la Ligue nationale de hockey féminin (NWHL) au rang de seule ligue professionnelle viable pour les femmes à cette époque.

Hilary Knight, membre de la PWHPA qui avait déjà joué dans les deux ligues, a déclaré à Reuters que la tournée reflétait le besoin de repenser le fonctionnement du hockey sur glace professionnel féminin.

«L’objectif principal a toujours été l’objectif principal: créer une option durable et viable, ce que nous n’avons pas encore vu», a déclaré Knight, qui a remporté deux médailles d’argent olympique et une médaille d’or avec Team USA.

"Il y a une raison pour laquelle les esprits collectifs sont en train d'essayer de forger un nouvel avenir pour le jeu."

La pionnière du tennis et de l’égalité féminine, Billie Jean King, dont la société éponyme joue un rôle de leadership et d’orientation auprès de la PWHPA, a fait écho à ce sentiment.

"Pour que le hockey professionnel féminin prospère et que les jeunes filles aient les mêmes chances de jouer dans une ligue professionnelle que les jeunes garçons, il faut des investissements et une infrastructure considérables", a déclaré King à Reuters par courrier électronique.

«Notre objectif est de veiller à ce que ces femmes bénéficient du soutien, de la plateforme et de l'environnement professionnel dont elles ont besoin.»

LIGUE ‘TURBULENCE’

La tournée risque de heurter la NWHL, qui était jadis prête à assumer le rôle de la seule option professionnelle pour l’Amérique du Nord, mais qui affronte désormais certains des plus grands noms de ce sport.

L'ouverture de la saison est prévue pour le samedi 5 octobre.

La NWHL a déclaré dans un communiqué qu'elle "souhaite à tous les joueurs la meilleure des chances dans leurs événements".

"Nous adhérons à la théorie selon laquelle une marée montante soulève tous les bateaux", a déclaré la NWHL.

Dani Rylan, fondatrice et commissaire de la NWHL, a déclaré par courriel à Reuters que sa ligue restait sur la voie de la réalisation de ses objectifs.

"Malgré toutes les turbulences, nous avons conclu des contrats importants, augmenté les salaires des joueurs et réparti les revenus à parts égales entre les deux joueurs – est une formule durable et équitable qui nous permettra de croître à un rythme judicieux", a déclaré Rylan.

Mais avec un plafond salarial de 150 000 dollars par équipe, les salaires dans la NWHL sont minces, même avec un plan visant à verser 50% de l’argent de sponsoring au niveau de la ligue dans la masse salariale, et de nombreux joueurs occupent un deuxième emploi.

Coyne Schofield, qui est devenue la première femme à participer au Concours de compétences des étoiles de la LNH au début de l'année, a déclaré que les salaires sont un point d'achoppement.

«Nous ne demandons pas des millions, nous demandons la possibilité d’être des professionnels», a-t-elle déclaré.

«Je veux voir les femmes sortir de l’école du hockey universitaire et se dire:« Je veux être une joueuse de hockey professionnelle », puis être envoyées dans une ville, puis elles s’emballent leur vie et s’y installent.

"Ils ne vont pas là où c’est commode, ils travaillent à 9 heures sur 5 et se rendent à la patinoire à 10 heures – ce n’est pas professionnel".

Plus tôt cette semaine, la NWHL a vendu l’une de ses cinq franchises, la Boston Pride, à un groupe d’investisseurs dirigé par l’associé directeur de Cannon Capital, Miles Arnone.

"La PWHPA et la NWHL ont le même objectif en tête: créer une ligue de hockey professionnelle féminine viable, capable de fournir un salaire décent à leurs joueuses, de bonnes conditions de travail et des opportunités de croissance", a déclaré Arnone à Reuters.

"La manière dont nous travaillons dans la NWHL a plus de chances de réussir."

«UN SALAIRE VIVABLE»

Comme dans tout sport professionnel, les commandites et le soutien financier pèsent de tout leur poids sur le hockey professionnel féminin.

L’association et sa tournée ont attiré des sponsors tels que Magellan, Dunkin ’Donuts, Unifor et Budweiser, qui ont signé pour devenir la bière officielle de la PWHPA.

Vendredi, l’Association des joueurs de la Ligue nationale de hockey a annoncé qu’elle agirait également à titre de commanditaire de la PWHPA.

La NWHL a sa propre liste de sponsors, dont Dunkin ’Donuts, et plus tôt ce mois-ci, Twitch est devenu son partenaire exclusif de diffusion en direct.

La LNH a également contribué financièrement à la NWHL.

Madison Packer, qui entame sa cinquième saison avec la NWHL, a déclaré à Reuters qu'elle comprenait la position de la PWHPA, mais estimait que sa ligue actuelle offrait la voie la plus viable.

«Selon le marché dans lequel vous vous trouvez, notre salaire est-il un salaire de subsistance? Non, dit Packer. "Mais c'est un travail en cours."

«Le plafond salarial est en hausse cette année, il y a plus de jeux, plus d’argent de parrainage. Ce n'est pas quelque chose qui se passe du jour au lendemain dans aucun sport, hommes ou femmes. "

Rapport par Amy Tennery; Édité par Chris Reese

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