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PHILADELPHIA (Reuters) – Le démocrate Joe Biden a entamé sa campagne présidentielle de 2020 en avril dans la salle syndicale des Teamsters à Pittsburgh, ancienne capitale américaine de l'acier, une émission bien chorégraphiée destinée à prouver que les électeurs étaient au cœur de ses efforts. gagner la Maison Blanche.

DOSSIER DE PHOTO: Le candidat à la présidence démocrate américaine et ancien vice-président Joe Biden monte les marches de la scène pour entamer la campagne de lancement de sa campagne pour l'investiture présidentielle démocrate de 2020 à Philadelphie, en Pennsylvanie, aux États-Unis, le 18 mai 2019. REUTERS / Jonathan Ernst / Fichier photo

«Je ne m'excuse pas. Je suis un homme d'union », a-t-il déclaré.

Mais à Philadelphie, où Biden figurera mardi parmi une demi-douzaine de candidats démocrates à la présidence, à quelle fédération syndicale l’AFL-CIO a présenté le «Sommet présidentiel des travailleurs», l’appui syndical de Biden laisse à désirer.

Philadelphie pour Biden n'est pas n'importe quelle ville. Il abrite son siège de campagne, la plus grande ville de son État de Pennsylvanie et une région qui abrite depuis longtemps des raffineries de pétrole, ainsi que leurs employés. Et il n’est qu’à des kilomètres du Delaware, qu’il a représenté au Sénat américain pendant plus de 30 ans.

Plus d’une douzaine de dirigeants et de travailleurs syndicaux, anciens et actuels, qui ont parlé à Reuters récemment à Philadelphie, ont mis en doute la loyauté de Biden.

En acceptant des appels à la suppression progressive de l’industrie des combustibles fossiles sur lesquels de nombreux tuyauteurs et métallurgistes de la région comptent pour des emplois, l’ancien vice-président et leader démocrate risque de perdre son attrait «dur» dans un état critique critique.

«Je pense que Biden a pris nos votes pour acquis. Notre usine a fermé et nous n’avons pas eu de ses nouvelles, a déclaré Ryan O’Callaghan, l’ancien responsable du syndicat d’une raffinerie de Philadelphie, actuellement fermée.

La raffinerie de Philadelphia Energy Solutions, la plus grande et la plus ancienne de la côte est des États-Unis, a fermé ses portes en août à la suite d’un incendie, et a ralenti plus de 1 000 employés, dont quelque 650 syndiqués.

Pour Biden, d'importantes suppressions de postes dans un État clé sur le champ de bataille auraient pu être une occasion toute prête de redorer son blason de cols bleus et d'obliger le président républicain Donald Trump à défendre la manière dont une raffinerie majeure de l'État ferment ses portes. Trump a remporté la Pennsylvanie en 2016 avec une marge de moins de 1 point sur la démocrate Hillary Clinton. Trump a également prévalu avec des marges étroites dans le Michigan et le Wisconsin, des états traditionnellement démocratiques de la Rust Belt.

Clinton a battu Trump de seulement 9 points de pourcentage parmi les électeurs des ménages syndiqués, selon les sondages à la sortie des urnes, bien moins que l’avantage de 18 points du président Barack Obama sur Mitt Romney en 2012.

Quand les travailleurs du syndicat de l'automobile ont voté en faveur de la grève chez General Motors (GM.N) Dimanche, Biden a tweeté: «Fier de se tenir aux côtés de @UAW pour exiger des salaires et des avantages équitables pour leurs membres. Les travailleurs américains méritent mieux. "

Mais son silence sur la raffinerie – et sur celui d’autres candidats à la présidence démocrate – suggère que l’agenda environnemental agressif du parti risque de faire taire Biden d’une question qui semble jouer un rôle dans sa politique.

M. Biden n'est pas le seul démocrate à devoir concilier les appels en faveur de l'élimination progressive des combustibles fossiles à la nécessité d'attirer les travailleurs syndiqués qui dépendent des raffineries, des centrales électriques et des pipelines.

Mais comme il tire parti de son éducation dans le bastion de la classe ouvrière de Scranton, dans le nord-est de la Pennsylvanie, et qu'il parle le langage des syndicats depuis des années, Biden se présente comme le seul candidat capable de ramener les ouvriers de Rust Belt qui ont quitté les démocrates pour votez pour Trump en 2016.

Terry Madonna, politologue à l’Université Franklin & Marshall de Lancaster, en Pennsylvanie, a déclaré que M. Biden devait faire preuve d’une plus grande ligne de conduite que certains de ses rivaux progressistes, qui peuvent offrir un soutien sans réserve à toute une gamme de politiques sans craindre la colère des modérés.

"Pour le moment, il est pris au piège entre son soutien historique aux syndicats sur les questions d'énergie et l'aile gauche de son parti sur les questions environnementales qui milite pour un Green New Deal, et il a besoin des deux", a déclaré Madonna.

Le soutien syndical à Philadelphie est important pour tout démocrate cherchant à remporter des élections dans l’Etat, car une participation importante dans la région peut compenser les marges républicaines dans la partie centrale de l’Etat, a-t-il déclaré.

VYING FOR UNION BACKING

Les critiques des travailleurs de chez Biden soulignent ses défis.

La plupart des travailleurs de la raffinerie de Philadelphia Energy Solutions ont été licenciés sans indemnité de départ et sans indemnités de maladie supplémentaires, tandis que les plus hauts dirigeants ont perçu 4,5 millions de dollars de primes de rétention quelques semaines à peine avant que la société ne déclare faillite en juillet.

«Il dit les bonnes choses, mais les actions parlent plus que les mots. Je ne suis pas sûr que quiconque puisse dire qu’il est actuellement dans les raffineries », a déclaré Denis Stephano, activiste démocrate et président d’un syndicat à la retraite d’une autre raffinerie située juste à côté de Philadelphie.

La campagne de Biden ne répond pas directement à la raison pour laquelle il a gardé le silence sur la raffinerie fermée, mais note que Biden soutient son travail, notamment en aidant à inaugurer le renflouement de l’industrie automobile en 2008 et à s’opposer aux efforts des républicains pour limiter la participation syndicale. Les responsables de la campagne ont également évoqué la manière dont le plan d’énergie propre de Biden appelait à remplacer les emplois dans l’industrie pétrolière par des emplois bien rémunérés dans les énergies vertes.

Biden a gagné un certain soutien syndical. L’Association internationale des pompiers – l’un des plus grands syndicats du pays comptant quelque 300 000 membres – a approuvé M. Biden le premier jour de sa campagne. Les pompiers n'ont soutenu aucun candidat en 2016.

United States Food and Commercial Works 1776 L'État de Keystone, qui compte environ 35 000 membres en Pennsylvanie, a décidé de soutenir Biden, a déclaré pour la première fois le président du syndicat, Wendell Young, à Reuters.

«Il a été un partisan convaincu du travail pendant toutes ces années. Même si j'aime tous les démocrates, je connais Joe et je sais ce que Joe a fait », a déclaré Young.

Mais avec 20 démocrates en lice pour la Maison-Blanche, y compris les sénateurs américains Bernie Sanders et Elizabeth Warren, dont le message anti-Wall Street et leur opposition aux accords commerciaux jouent également bien avec la circonscription électorale des cols bleus, il est peu probable que la plupart des syndicats s’empressent de s’approuver.

En août, Sanders a été approuvé par le Syndicat des travailleurs américains de l'électricité, de la radio et des machines, qui compte 35 000 membres et soutient depuis longtemps le sénateur du Vermont.

Les signes de schisme chez les membres du syndicat en ce qui concerne Biden sont évidents.

La tentative de Biden d'attirer les travailleurs de Rust Belt fait face à des problèmes dans sa propre cour
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"Si Joe est le candidat, il obtiendra certainement notre soutien", a déclaré Pat Eiding, directeur de l'AFL-CIO de Philadelphie. "Je pense qu'avec la raffinerie de Philadelphie, on se pose des questions légitimes sur l'endroit où il se trouve."

James Maravelias, chef de l’AFL-CIO du Delaware, qui représente environ 40 000 travailleurs et a soutenu Clinton en 2016, a déclaré que les candidats démocrates de 2020 devaient montrer pourquoi ils méritaient leur soutien.

"Si les démocrates pensent que le soutien des syndicats est un slam dunk, ils se trompent gravement", a déclaré Maravelias. «Quant à Joe Biden, je ne sais pas où il se trouve sur ces questions. Je ne l’ai pas vu depuis longtemps.

Reporting par Jarrett Renshaw, édité par Soyoung Kim et Leslie Adler

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