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NEW ORLEANS (Reuters) – Les habitants de la Nouvelle-Orléans ont averti vendredi les habitants de la Nouvelle-Orléans de sécuriser leur maison, de s'approvisionner en vivres et de se préparer à affronter la tempête tropicale Barry, qui devrait atterrir comme le premier ouragan de l'Atlantique en 2019.

Les vents maximums soutenus de Barry atteignaient 100 km / h (65 milles à l’heure) alors qu’il gravissait le nord du golfe du Mexique en direction de la Louisiane. Les météorologues ont averti que des pluies torrentielles – jusqu'à 60 cm (2 pieds) à certains endroits – risquaient de provoquer de graves inondations.

Bien que les autorités de la Nouvelle-Orléans se soient abstenues d’ordonner des évacuations et aient conseillé aux résidents de s’abriter sur place, les responsables du tourisme ont signalé un exode de clients de l’hôtel quittant l’aéroport vendredi matin. Certaines compagnies aériennes, y compris British Airways, ont annulé les vols au départ de la ville jusqu'à samedi.

Des évacuations obligatoires ont été imposées dans les zones côtières inondables de deux paroisses voisines situées au sud de la ville.

Le président américain Donald Trump a déclaré l'état d'urgence en Louisiane et la production de pétrole de la région a été réduite de près de 60% à la suite de l'évacuation des installations de forage en mer par les sociétés énergétiques.

Une représentation prévue dimanche par les Rolling Stones au Mercedes-Benz Superdome, qui avait servi d'abri d'urgence lors de la catastrophe provoquée par l'ouragan Katrina en 2005, a été reportée à lundi.

La tempête imminente a été largement perçue comme un test essentiel des défenses fortifiées mises en place après Katrina, qui a inondé une grande partie de la ville et tué environ 1 800 personnes.

Barry devrait traverser la côte sud-ouest de la Nouvelle-Orléans samedi matin. Il est prévu que les ouragans de catégorie 1 atteignent d'ici là la force, avec des vents d'au moins 74 mph (119 km / h), a annoncé le Service météorologique national.

DANGEREUX ET DANGEREUX POUR LA VIE

Le risque d’inondation de la tempête, plutôt que ses vents violents, constituait le plus grand danger pour le paysage métropolitain de basse altitude de la Nouvelle-Orléans, une ville pratiquement cernée de toutes parts par la montée des eaux.

"La tempête tropicale Barry est une tempête dangereuse et qui met la vie en danger", a déclaré le météorologue du Service météorologique Benjamin Schott lors d'une conférence de presse. "Major to … record inondations sera possible."

Les autorités gardaient un œil particulièrement vigilant sur le système de digues construit pour contenir le cours inférieur du Mississippi, qui serpente au cœur de la Nouvelle-Orléans et était déjà bien au-dessus du stade des inondations après des mois de fortes précipitations en amont sur le Midwest.

Une onde de tempête côtière dans l’embouchure du Mississippi devrait pousser sa crête à 5,79 m (19 pieds) à la Nouvelle-Orléans samedi, son plus haut niveau depuis 1950 et dangereusement proche du sommet des levées de la ville.

Barry devrait contourner le bord ouest de la Nouvelle-Orléans, évitant ainsi un coup direct. Le maire de LaToya Cantrell a toutefois déclaré que 48 heures de fortes pluies pourraient submerger les pompes conçues pour purger les excès d’eau des rues et des égouts pluviaux.

"Il n'y a pas de système dans le monde capable de gérer cette quantité de pluie en une période aussi courte", a déclaré Cantrell sur Twitter.

La Nouvelle-Orléans était déjà saturée après que des orages eurent submergé la ville d'un pied de pluie mercredi.

La tempête tropicale Barry "menace la vie" vers la Louisiane
La tempête tropicale Barry s’approche des côtes de la Louisiane, dans le golfe du Mexique, dans cette photo satellite du 12 juillet 2019. NOAA / Document via REUTERS

«C’est pire que l’autre jour, c’est la pire semaine depuis Katrina», a déclaré le musicien Robert Harris, âgé de 61 ans, en train de polir son trombone alors qu’il était assis sur une chaise pliante sur un trottoir.

FLOODGATES ET LEVÉES

Alors que les inondations dans les rues semblaient probables, des responsables du Corps of Engineers de l’Armée américaine ont insisté sur le fait qu’il était peu probable que les digues aient une brèche importante dans les digues de 20 pieds de hauteur à La Nouvelle-Orléans.

Toutes les vannes des digues étaient fermées, de même qu'un barrage anti-tempête gigantesque érigé après Katrina.

Les chances de dépasser les digues semblaient plus grandes en aval, là où les murs des digues sont plus bas.

Le niveau du lac Pontchartrain, un estuaire situé sur le flanc nord de la ville, a augmenté de 3 pieds vendredi, provoquant la fermeture d’une barrière anti-inondation sur un canal qui avait traversé Katrina, a déclaré Derrick Boese, administrateur en chef de l’agence de contrôle des inondations locale.

Des ordres d'évacuation obligatoires ont été émis pour les zones de la paroisse de Plaquemines situées au-delà des digues au sud-est de la ville et pour les communautés de faible altitude situées dans la paroisse de Jefferson, au sud-ouest.

Les habitants de la Nouvelle-Orléans qui comptaient survoler la tempête ont afflué dans les supermarchés pour trouver de l'eau en bouteille, de la glace, des collations et de la bière, et ont fait le plein d'épiceries à tel point que certains ont manqué de chariots de magasinage. Dans toute la ville, les automobilistes ont laissé des voitures garées sur les bandes médianes surélevées des chaussées dans l’espoir que l’élévation supplémentaire les protégerait des inondations.

Les habitants de la ville ont été priés de rester à l'intérieur après 20h. le vendredi.

La tempête tropicale Barry "menace la vie" vers la Louisiane
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Larry Gumpert, le propriétaire d'une entreprise de lutte antiparasitaire âgée de 74 ans, a déclaré qu'il envisageait de rester à la maison, de cuisiner et de se concentrer sur les tâches ménagères.

"Si toutes les prévisions se réalisent, nous allons assister à une inondation majeure de la rue", a déclaré Gumpert. «Le corps d'armée a consacré du temps, de l'argent et de l'énergie à essayer de fortifier la ville. C'est un bon test de ce qu'ils ont accompli depuis Katrina. Nous verrons."

GRAPHIQUE: La Nouvelle-Orléans et ses levées – tmsnrt.rs/2jEdGot

Reportage de Collin Eaton et Kathy Finn; Gabriella Borter à New York et Rich McKay à Atlanta; Écrit par Scott Malone et Steve Gorman; Édité par David Gregorio, Cynthia Osterman et Daniel Wallis

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